DANH SÁCH TÁC GIẢ
KHÁCH THĂM VIẾNG
1,951,132

Chú Tư Cầu - Lê Xuyên (tiếp)

Wednesday, May 9, 201212:00 AM(View: 7203)
Chú Tư Cầu - Lê Xuyên (tiếp)
  1. Chú Tư Cầu

 

 

 

lx1-thumbnail

 

 

 

 

  1.   1.
  2. Tư Cầu chớp mắt lia và nghẹn ngào đáp:
    - Anh biết hỏi em điều gì nữa bây giờ... Ờ em còn ở chỗ nầy hoài không?
    Con Ba lắc đầu:
    - Chắc là không mọc rễ luôn ở đây đâu, một phần vì ông hai là nhà binh nhà tướng nay ở đây, mai đổi đi chỗ khác không chừng, một phần khác thì... cuộc đời của em nó cứ... lung tung hoài... chắc anh dư biết!
    Tư Cầu chắc lưỡi:
    - Cha, như vậy sau này muốn kiếm thăm em thì biết đâu mà lần! Hay làem có đi đâu nhớ gởi ba chữ dìa dưới vườn cho anh biết nghen em!
    Con Ba thở ra:
    - Cái chuyện thăm viếng đó, em coi bộ còn lâu đa! Còn cái việc thơ từthì... thời buổi nầy đường xá gì đứt đoạn hết, dầu em có muốn viết thưcho anh cũng không làm sao gởi cho tới tay được. Tốt hơn là mìnhđể tới đâu hay tới đó... Thôi, chiều nay anh đi cho được nhiều maymắn và luôn mạnh khỏe!
    Tư Cầu hốt hoảng nói:
    - Coi, gấp gì vậy em? Em ở đây thêm một chút nữa hổng được sao! Bề gìđây cũng là lần chót...
    Con Ba lắc đầu mỉm cười:
    - Anh làm như đây là bến tàu Nam Vang vậy! Và chắc anh cũng quên phứtcái chuyện anh là một tù nhơn sắp sửa vượt ngục! Thôi chiều nay anh cứmạnh dạn và... đàng hoàng mà đi, và em đã căn dặn điều gì thì anhráng nhớ kỹ và làm đúng y bon theo. Đó cũng là một cách... anh nhớthương em thiệt tình vậy nghen!
    Con Ba vừa nói vừa chậm rãi bước lùi dần về phía chân cầu thang lầu:
    - ... À em nhờ anh nói lại với chị Phấn: để khi nào mọi việc êm thấmhết rồi em sẽ ra thăm chỉ. Thiệt chỉ cũng hết lòng lo cho anh, vậy khira tới ngoải anh ráng lo mà trả ơn cho người ta!
    Tư Cầu nhăn nhó:
    - Thôi mà em!
    Con Ba tay vịn lan can thang lầu, tay đưa lên vẫy chào:
    - Chuyến này anh đi cho hên hoàn toàn nghen! Và bây giờ thì... em lêntrên lầu luôn nghen!
    Nói xong, cô chạy thẳng một mạch lên trên...
    Tư Cầu vội giơ tay ra phía trước như muốn giữ lại và lấp bấp kêu lên:
    - Em Ba! Em Ba...
    Rồi chợt nhận thấy tiếng gọi của mình hơi to, và con Ba cũng đã đilên khuất, Tư Cầu đứng sững ở đó nhìn trân trối lên phía chiếc cầu thanglầu bỗng trở nên trống trải và dài thượt một cách lạ lùng...
    Tiếng “rầm” của cửa phòng bên trên đóng lại làm cho Tư Cầu vừa giật mìnhvừa thấy đau nhói ở trong tim, và tưởng chừng như đó là một thứtiếng vang của đôi cánh cửa Quá Khứ khép chặt lại đời đời trên hìnhảnh của con Ba...

    Anh em lao công đã bắt đầu nghỉ làm để chuẩn bị về trại.

    Thấy Tư Cầu đứng thẫn thờ một chỗ, bác Tám ngoắc anh ta lại:
    - Làm gì đứng như trời trồng ở đó hoài vậy chú Tư! Sao chú hổng lotắm rửa rút đi để còn sắp hàng về trại ăn ba hột cơm chớ!
    Tư Cầu ấp úng đáp:
    - Dạ... tui không tắm bác Tám à! Bữa nay thấy trong mình hơi... khó chịu.
    Bác Tám bước gần lại và đưa tay rờ trán Tư Cầu:
    - Chú em làm sao vậy? Không, đầu cổ mát rượi... hay là chú em mầyđau bụng. Qua thấy mặt mày chú em tái mét và nhăn nhó...
    Tư Cầu lấp bấp tìm cách trả lời cho xuôi:
    - Không có sao mà bác! Tui chỉ thấy trong mình hơi... eng eng vậythôi. Bác cứ lo tắm rửa phần bác đi, bác để thây kệ tui.
    Bác Tám có vẻ phật ý:
    - Coi chỗ anh em quen lớn thì cần có nhau những lúc trái trời trở giónhư vầy, chớ cái lúc mạnh giỏi xởn xơ thì ăn thua gì! Đây nè, qua cóhộp cù là “Con Cọp” đây, chú em lấy xức đi... coi vậy mà đỡ lắm nghen!
    Tư Cầu buộc lòng phải mở nắp hộp cù là lấy dầu thoa xức qua loa trên haibên thái dương. Xong rồi cầm lấy bàn tay bác Tám ngửa ra rồi chậm rãiđặt hộp dầu vào lòng bàn tay chai cứng ấy và cảm động nói:
    - Bác Tám, từ khi bị nạn lọt vô đây may mắn được làm quen liền vớibác... thiệt tui mừng cũng có mà buồn cũng có nữa...
    Bác có vẻ chưng hửng:
    - Coi, bộ Ông ứng hay Bà hành gì bữa nay chú mầy ăn nói kỳ cục hổng ănnhằm trên dưới gì hết ráo!
    Tư Cầu gượng cười tiếp:
    - Mừng vì được có một người bạn già tốt, quá tốt... thiệt còn hơncbàøcon ruột thịt nữa...
    Bác Tám gật gù:
    - Ờ cái đó thì tạm cho là... được đi! Còn cái chuyện “buồn”. Qua cólàm điều gì mích lòng mích bề đâu mà để chú em phải... buồn qua chớhả?
    Tư Cầu lắc đầu lia lại:
    - Buồn là... buồn khác, chớ hổng phải buồn trách gì bác đâu! Buồn đây là tui buồn... vì đã lắm lần làm phiền rộn bác những chuyện...mắc dịch mắc toi gì đâu đâu...
    Bác Tám nói chận ngang:
    - Vậy mà qua tưởng chú em mầy phiền qua cái gì chớ! Còn cái chuyệnchú em nói đó... ối, ăn thua gì! Chú em mà đứng vào địa vị của qua,chú em cũng không thể mần ngơ được. Anh em mình quen biết nhau làmđách gì mà hổng giúp đỡ nhau được trong những lúc... ngặt đó!
    Câu nói ấy càng làm cho Tư Cầu thêm bứt rứt trong lòng. Anh ta sững sờnhìn bác Tám rồi nói như mê sảng:
    - Phải... anh em làm gì mà không giúp đỡ nhau được trong những lúcngặt ấy! Vậy mà tui không giúp được ai hết, cái đó mới thiệt là kỳ!
    Bỗng anh ta cầm lấy tay bác Tám giựt giựt mấy cái liền:
    - Nè bác Tám... tui có điều nầy muốn nói với bác.
    - Gì nữa đó cha nội! Chắc sắp sửa rắc rối nữa hả?
    Tư Cầu nhìn thẳng vào mắt bác Tám:
    - Chút nữa đây tôi trốn khỏi nơi này đa bác!
    Bác Tám trợn mắt nhìn anh ta rồi bác dáo dác nhìn quanh, đoạn hạgiọng cự nự:
    - Bộ qua mới nói... ngọt với chú mầy đây, rồi chú mầy tính làm tới saochớ. Lỡ lộn xộn với bà hai thì còn châm chế được, bây giờ chú mầy lạitính chuyện động trời đó nữa. Ê cái đó chẳng êm đâu nghen chú Tư!
    Tư Cầu chắc lưỡi:
    - Hổng phải vậy đâu! Tui muốn rủ bác cùng đi với tui, mọi việc đãsắp đặt sẵn hết rồi.
    - Cùng đi với chú mầy? Thôi, thôi cho qua xin. Qua già như vầy chớcòn ham sống lắm chớ hổng muốn chết bỏ vợ con... mồ côi đâu!
    - Ý trời ơi, tui nói thiệt mà bác! Đây nè...
    Và Tư Cầu kể sơ cho bác Tám nghe đầu đuôi câu chuyện vượt ngục.
    Nghe xong bác cắn môi suy nghĩ một hồi rồi thở dài nói:
    - Cha chả, cái điệu nầy nầy lẩm rẩm mà nguy há! Ở lợi thì cũng chết rađi thì... (bác nắm lấy tay Tư Cầu) Thôi, chú em đi một mình đi, qua ởlợi canh chừng cho chú em một lần nầy nữa là lần chót. Qua từng tuổinầy cũng gần kề miệng lỗ rồi, chú em còn giúp ích cho đời được.
    Tư Cầu xuống giọng năn nỉ:
    - Tui lạy bác, bác làm ơn dông với tui đi, chớ bác ở lại đây, tui rứtra không được, rồi cứ chùng chình như vầy hoài rút cục dám chết chùmcả đám hết lắm. Bác nghĩ lại đi bác Tám, bác còn có bác gái và concái lùm đùm lề đề ở nhà, bác nên nhớ tới mấy người đó một chút bác à!
    Bác Tám lại thở dài:
    - Ứ hự, đằng nào cũng kẹt, thôi đi thì đi... nhưng ra tới ngoải quahổng theo chú em đâu nghen! Mạnh ai nấy đi... như vậy dễ hơn.
    - Coi, tui muốn rủ bác cùng vượt ngục là để cùng sống với nhau, chớ rangoải bác tách đi lang bang một mình, Tây nó thộp lại thì... Bà hú!
    - Chú em mầy khéo lo quá: qua tuy ở vườn chớ cũng rành cái đất trênnầy lắm, với lại qua cũng có bà con thân thích ở miệt Phú Nhuận, chúem đừng sợ qua bơ vơ. Sợ là sợ tụi mình ra ngoài còn níu tay nhau thìdám chết dính chùm lắm đó chú em! Chú em có chịu như qua nói đó thìqua mới đi, bằng không thì qua quyết thí mạng cùng ở đây chớ hổngthèm nhích đi đâu nửa bước nữa hết!
    Tư Cầu vừa lắc đầu vừa lôi bác đi:
    - Thôi, để nữa ra tới ngoải rồi mình sẽ tính sau, bây giờ tui coi bộdông được rồi đa! Tui leo lên trước hễ thấy êm thì ra hiệu bác nhàotheo cho mau nghen!
    - Được rồi... Cha đi cái điệu nầy quần áo bỏ lại trong trại hết cònkhỉ gì!
    Tư Cầu đứng lại móc túi lấy xấp giấy bạc mà con Ba đã trao tặng mình lúcban sáng:
    - Thiếu chút nữa tôi quên mất cái việc quan trọng nầy: đây nè báccầm đỡ phân nửa số tiền nầy để khi ra ngoải có chút đỉnh xây xài...(rồi anh ta lại đếm đưa thêm bác Tám hai tờ giấy một trăm) Bác lấy thêmsố nầy nữa để liệu mua quần áo khác thay đổi liền chớ vác bộ bà bamốc cời đi ngờ ngờ ngoài đường... kỵ lắm đó bác!
    Bác Tám ngần ngừ chưa chịu lấy:
    - Chú em chia cho qua phân nửa cũng hậu lắm rồi...
    Tư Cầu nhét luôn hai tờ giấy bạc vô tay của bác:
    - Ậy tui còn mối khác có tiền nữa mà! Bác quên bà chủ tiệm cây à?
    Bác Tám vừa lấy tiền bỏ vô túi vừa liếc anh ta cười nói:
    - Lẩm đẩm vậy mà cũng nhờ cậy mấy bả nhiều trong những lúc ngặt nghèonầy hén chú! (rồi như nhớ trực lại điều gì, bác níu tay Tư Cầu hấp tấphỏi) Ý quên nữa, chú trả gói hột bông ngải giống lại cho qua, đểsẵn dịp nầy qua đem dìa dưới trồng chơi chớ!
    Tư Cầu moi túi lấy một gói giấy nhỏ trao cho bác:
    - Đây nè cha nội! Quý giá thì thứ đó hổng biết! Nội cái mạng sống củatụi mình đây, lát nữa cũng chẳng biết còn mất ra sao chớ đừng nói gìkhác nữa!
    Bác Tám cười giả lả:
    - Chớ để chú đem dìa tuốt dưới nhà chú sao hả?
    Rồi bác đứng lại nhìn kỹ một vòng chung quanh:
    - Được lắm chú Tư à! Bốn bề tứ hướng gì cũng êm hết, mấy anh em khácthì mắc lu bu lo dìa trại, tụi mình liệu mà “khơi” đi hông thôi trễđa chú!
    Tư Cầu cũng nhìn quanh:
    - Ừ khơi thì khơi... Tui đi trước nghen bác!
    - Lên trên nóc nhà rồi nhớ coi chừng kỹ nghen chú Tư! Niệm Phật chodữ đi chú! (rồi bác khấn lẩm bẩm) Ông Ngay Trời Phật, Thánh Thầnbổn cảnh, Chúa ngục cùng cô hồn các đảng... độ mạng cho tui với chú Tư nóqua khỏi được phen nầy, tui xin... tui xin dìa cúng một heo... và ănchay trường một tháng, Ông Ngay...
    Trong lúc ấy Tư Cầu mon men bước lại phía bên hông dãy nhà bồi bếp, xáchmột chiếc thang mà anh em đi sơn nhà dựng ở đó, đem bắc dựa vàotường. Xong xuôi anh ta hất hàm hỏi bác Tám và bác nầy khẽ gật đầu. Yên tâm, Tư Cầu leo phắt lên mấy bực thang.
    Đến nửa chừng anh ta bỗng dừng lại ngoái đầu ngó lên phía cửa sổtrên lầu có ý mong tìm con Ba một lần cuối...
    Tấm màn vải xanh lợt đã che kín khuôn cửa sổ từ bao giờ, Tư Cầu có vẻthất vọng, nhưng liền lúc đó cánh màn chao động, và anh ta thoángthấy một nửa mặt của con Ba lấp ló một bên kẹt màn vừa được vén nhíchqua một chút...
    Tư Cầu nghển cổ lên như để cố nhìn cho kỹ, cho rõ... Một bàn tay nhỏnhắn thò ra ngoài vẫy nhanh và tấm màn được kéo phủ kín lại như cũ...
    Tư Cầu thở ra một hơi dài rồi leo thoăn thoắt lên nóc nhà. Anh ta mọp sátngười xuống mái ngói, thò đầu ra ngó về phía hai đầu lô cốt để xemđộng tĩnh.
    Đúng như con Ba đã dự đoán, giờ nầy không có một ai để ý đến chỗ nầyhết. Tư Cầu bèn giơ tay ngoắc bác Tám. Bác Tám vội vã leo rút lên làm cho mấy nấc thang tre kêu “keen keéc”một cách thật dễ... sợ.
    Đợi cho bác Tám lên tới nơi, Tư Cầu bò thẳng ra mé ngoài và buông mình phóngnhảy xuống đất như trái mít rụng. Tư Cầu vừa lồm cồm đứng dậy thì một tiếng quát rợn người từ đằng phía lôcốt vang lại, tiếp theo là tiếng lên cò súng nghe lách cách làm cho Tư Cầuthiếu điều cóng chân lại... Anh ta sợ quýnh cúi gập người xuống rồichạy thục mạng về phía mấy cụm lùm bụi trước mặt...
    Một tràng tiểu liển nổ dòn tan và những mũi đạn bắn tung đất cát lêncách sau lưng Tư Cầu độ non một thước.
    Anh ta cắm đầu cắm cổ lủi bừa tới, nhưng vừa lúc đó mấy tràng tiểuliên sau lại trở hướng về trên phía nóc nhà bồi bếp, nơi bác Tám còn mắckẹt trên ấy.
    Bác nằm sát trên mái nhà và đạn tiểu liên cứ đua nhau ria tới làm chocác tấm ngói nứt bể rớt nghe loảng xoảng. Biết ở lại cũng không xong, bác Tám túng thế quá liều mạng bò nhanh raphía ngoài, đứng vụt lên nhảy bừa xuống...
    Chân bác vừa chạm đến mặt đất thì một viên đạn bay tới xuyên vào bảvai làm cho bác nghiêng người suýt ngã. Bác cắn răng đưa tay giữ lấychỗ bị thương và chuệnh choạng chạy lủi về phía trước.
    Tư Cầu núp trong bụi rậm vội lên tiếng kêu bác:
    - Bác Tám, chạy vô hướng nầy nè bác!
    Nghe tiếng gọi của Tư Cầu, bác như hăng hái thêm phóng về hướng đó. Chỉ còn cách bốn năm bước nữa là tới bụi rậm thì mấy viên đạn cuốicủa tràng tiểu liên quét đuổi theo bác bén gót, đã kịp trúng đích.
    Tư Cầu thấy bác chao người rồi té lật nghiêng qua một bên. Bác vừa thở hào hển vừa gắng gượng bò dậy để lủi chạy nữa...
    Tiếng súng lại nổ như xé không khí... lần nầy bác Tám té nhủi tớitrước, ập mặt xuống đường và nằm im không cựa quậy gì nữa.
    Đằng nầy, Tư Cầu chỉ kịp thấy gói hột bông ngải trong túi của bác Tám văng rađổ tung tóe trên mặt đất cát...
    Còi báo động trong trại hú lên từng hồi chen lẫn với tiếng quát tháovà tiếng giày đinh của bọn lính gác chạy nghe rầm rập... Tư Cầu nhìn bác Támnằm chơ vơ giữa khoảng trống trong một vài giây, rồi hối hả chui láchtrong bụi rậm để chạy trốn về phía xóm nhà ở trước mặt. Và tự nhiênnước mắt anh ta chảy ràn rụa.
    ... Tư Cầu vừa mới lủi đầu vô trong xóm thì đã thấy Phấn hớt hơ hớt hảichạy ra níu tay anh ta dắt vào một kẹt kín:
    - Trời đất ơi, em nghe súng nổ dữ quá, em tưởng đâu hổng êm rồi chớ!Thôi đi theo em cho mau!
    Tư Cầu lựng khựng đứng rị lại và chắc lưỡi than:
    - Khổ quá! Bác Tám bị Tây nó bắn chết rồi còn đâu! Thiệt chỉ còn mộtchút xíu nữa là thoát...
    Phấn chưng hửng hỏi lại:
    - Ủa, bộ anh có rủ bác trốn nữa sao? (rồi cô níu Tư Cầu lôi đi) Cáiđiệu này anh phải rời khỏi vùng nầy liền bây giờ! Anh thiệt hay cãitrời, cãi đất, nói cái gì cũng hổng chịu nghe hết á!
    Tư Cầu còn ráng ngó ngoái lại:
    - Cha, rồi hổng biết tụi nó chôn xác bác ở đâu! Thiệt là chạy ô mồmắc ô mả!
    Phấn tức mình giật mạnh cánh tay anh ta:
    - Chôn đâu thì thây kệ tía nó!... Hay là anh còn muốn bịn rịn ở đâyđể Tây nó làm “ráp” tới rồi kẹt chết thêm hai ba mạng với anh nữa hả?Anh làm ơn đi mau mau lại đằng phía ngôi mả xưa kia kìa, và đây bộquần áo, anh đem vô trỏng thay liền đi rồi em với anh lội băng quaphía đường bên kia đón xe về nhà.
    Tư Cầu cầm lấy gói quần áo, nhưng còn ngoái cổ lại hỏi:
    - Nhà nào vậy hả?
    Phấn xô anh ta đi:
    - Nhà nào cũng được! Lo thay quần áo đi chớ bộ đứng đó hỏi hoài sao!
    Tư Cầu đành lủi thủi đi quẹo vô ngôi mả xưa...
    Một lát sau anh ta trở ra tay xách bộ bà ba đen cũ.
    Thấy vậy, Phấn cự nự:
    - Anh vụt bộ quần áo mắc toi đó cho em! Sao anh hay tiếc của đời quáhổng biết! (rồi cô ngắm nghía Tư Cầu và nói tiếp) Ờ, anh ăn bận nhưvầy coi được đa. Thôi mình ra kiếm xe đi cho mau anh!
    ... Phấn đưa Tư Cầu ra tới Chợ-lớùn, rồi từ Chợ-lớn, hai người lên xe điển vềChợ Quán. Khi xe ngừng ở ga Pétrus Ký, Phấn níu tay anh ta kéo đi:
    - Xuống đây anh!
    Tư Cầu vội bước theo:
    - Ủa, bộ em hổng dẫn anh dìa tiệm cây sao?
    - Dẫn về đó cho sanh chuyện nữa hả? Ở đây êm hơn: em có mướn sẵn mộtcăn nhà lá trong xóm để anh ở tạm trong đôi ba ngày hay nửa tháng gìđó. Như vậy em chạy tới chạy lui thăm anh cũng tiện vì tiệm cây ởgần đây mà!
    Tư Cầu thắc mắc hỏi thêm:
    - Nhưng em liệu... chú Ba ở nhà có hay biết gì không?
    Phấn nhìn anh ta cười xòa:
    - Hổng hay biết sao được! Anh cứ yên tâm, em hổng có làm gì... ẩu tảđâu!
    Nói xong cô xăng xái đi lên trước lấy chìa khóa mở cửa:
    - Đây nè, bây giờ em giao căn nhà nầy cho anh đây, rồi đến tối em sẽtrở qua thăm anh để đưa giấy tờ luôn một thể.
    Tư Cầu đưa mắt nhìn quanh:
    - Cha, tối quá! Em có sắm sẵn đèn đuốc gì không!
    Phấn chạy lại bên cột nhà bật công tắc đèn lên và mỉm cười hỏi Tư Cầu:
    - Như vậy được hông?
    Tư Cầu bị chói ánh sáng đưa tay dụi mắt rồi sửng sốt kêu lên:
    - Cha, em sắm đồ đạc hồi nào mà có sẵn hết vậy?
    - Thì cũng phải lo đầy đủ cho anh chớ! Có cái gì nhiều đâu, em chỉ muacho anh cái giường, mùng mền với vài ba cái ghế. Em sắm tạm vậy thôi,chớ nếu anh tính ở làm ăn luôn trên này thì em sẽ liệu sau.
    Tư Cầu lắc đầu quầy quậy:
    - Thôi như vầy... cũng đủ quá ể rồi. Anh nóng lòng nóng ruột dìadưới vườn cho rồi, chớ ở trên này sao được. Bộ tính nộp mạng cho tâymột lần nữa à?
    - Ối, Sàigòn - Chợlớn rộng minh mông đại hải, người như kiến cỏ, aibiết ai đâu mà sợ! Thôi để em về nhà một chút, rồi tối tối một chút emsẽ quay trở lại thăm anh và mình nói chuyện nhiều nghen!
    Tư Cầu có vẻ bứt rứt:
    - Em cũng nên coi chừng coi đổi, chớ em cứ ỷ y qua lợi... buông cươngthả giàn hổng nên đa! Bây giờ anh... khác chớ hổng phải như hồi đó...
    Phấn háy xéo anh ta rồi cằn nhằn:
    - Khác cái mốc xì họ! Anh cứ vậy hoài! Công trình người ta đưa anhvề đây, anh chẳng mừng rỡ thì chớ, lại còn nói cà-lằng-nhằng nghephát ghét.
    - Thì anh nói phòng xa vậy... (rồi anh hỏi lảng ra) À em, ở đây rồichuyện cơm nước thế nào?
    Phấn vội mở bóp lấy ra một xấp mười tờ giấy một trăm đồng ghim lại sẵnnhét vô tay Tư Cầu:
    - Ờ quên nữa, anh cầm tạm số tiền nầy, rồi mỗi bữa ra ngoài quán cơmbên chợ gần đây ăn uống cho tiện...
    - Thôi em... cô Ba ở trỏng đã có cho anh chút đỉnh rồi.
    Phấn cau mày:
    - Coi, em đã nói để em lo cho anh về cái chuyện tiền nong mà sao conmẻ cứ làm tài khôn hoài hổng biết!
    Tư Cầu trả lời cho xuôi theo:
    - Vậy hả... nhưng bây giờ anh cầm lỡ rồi, với lại cô Ba cổ cũng cólòng. Mà nè em, về cái chuyện cơm nước đó, để rồi anh mua nồi niêunấu luôn trong nhà ăn cho tiện, chớ đi ăn cơm tiệm hoài hao tốn lắm!
    - Ối, thứ ăn đỡ đôi ngày hay một tuần lễ thì kể số gì. Còn nếu anh tính ở luôn trên nầy thì để chừng đó… có em đây bảo lãnh chuyện bếp núc cho.
    Tư Cầu gượng cười nín thinh.
    Phấn thở ra một hơi dài như có vẻ khoan khoái, mãn nguyện, nhìn quanhgian nhà một lượt rồi liếc xéo qua Tư Cầu:
    - Căn nhà tuy nhỏ xíu mà coi bộ ấm cúng quá anh hén?
    Tư Cầu miễn cưỡng gật đầu:
    - Ừa...
    - Có khạp nước để đằng sau em đã mướn họ gánh nước đổ đầy sẵn đó,chút nữa anh vô tắm rửa cho mát mẻ và cho hết... cái lớp tù đi...rồi tối em qua thăm anh nghen!
    Tư Cầu lại gật đầu một cách... kém hăng hái:
    - Ừa...
    Phấn còn dùng dằng chưa chịu về:
    - Anh coi lại anh còn thiếu, còn cần cái gì nữa không để rồi em sắmluôn cho?
    Lần nầy thì Tư Cầu lắc đầu lia:
    - Thôi, như vầy cũng quá đủ. Mà có thiếu thì cũng để thủng thẳng rồimình sẽ tính... bây giờ em dìa bển đi...
    Phấn bước liền lại kề sát mặt anh ta hỏi:
    - Bộ đuổi hả?
    Tư Cầu thối lui rồi ấp úng trả lời vớt:
    - Đâu có vậy... Bề gì lát nữa em cũng còn trở qua đây mà!
    Phấn nhoẻn miệng cười:
    - Ừ, nhớ như vậy giỏi đa! Thôi chuyến nầy em về thiệt nghen!
    Nói xong cô tất tả xách bóp lên đi thẳng ra ngoài đường, và ở trongnày, Tư Cầu đứng tần ngần nhìn theo một hồi lâu rồi chép miệng than:
    - Ứ hự... thiệt mấy con mẹ nầy rắc rối tổ cha!

    Nghe tiếng gõ cửa, Tư Cầu hốt hoảng bò rột dậy cất tiếng hỏi nho nhỏ:

    - Ai đó vậy?
    Có tiếng Phấn vọng vô:
    - Em đây chứ còn ai nữa! Mà làm gì anh tắt đèn tối thui vậy?
    Tư Cầu lần mò bật đèn lên rồi lạch cạch ra mở cửa. Phấn bước lẹ vô rồi thuậntay vói khép chặt cánh cửa lại:
    - Sao có gì lạ hông anh?
    - Hổng có gì hết, nhưng anh nóng ruột và hồi hộp quá chừng quá đỗi...cái điệu này mà kéo dài chừng một tuần lễ nữa, chắc anh chịu hổngthấu quá!
    Phấn dịu giọng an ủi:
    - Anh sợ bóng sợ gió nên mới khổ như vậy. Em nói hổng có sao đâu!Đây nè, em đã lo đủ giấy tờ cho anh, bây giờ anh ở luôn trên nầy cũngkhông sao, chớ đừng nói gì đến chuyện về dưới.
    Tư Cầu thở ra:
    - Hổng nói giấu gì em, mới có hồi chiều tới giờ mà anh lên ruột cầmcanh: nghe ai nói lớn bên cạnh anh cũng giựt mình và hễ có tiếng xenhà binh thắng lại đậu ở ngoài đường, anh cũng lo thiếu điều muốnchạy mở cửa sau để tông đi cho gấp!
    - Thì mới đầu nó vậy thét rồi cũng phải quen đi chớ! (rồi nó nhìn Tư Cầucười mủm mỉm) Nhưng bây giờ có em qua đây để em... trấn an cho!
    Tư Cầu cau mày:
    - Người ta lo thiếu điều hụt hơi mà em cứ nói giỡn hoài!
    - Thiệt chớ giỡn mốc xì họ!
    Phấn vừa nói vừa cởi chiếc áo dài treo lên cây đinh trên cột nhà rồiđưa hai tay vuốt sửa lại mái tóc một cách rất đỗi tự nhiên.
    Dưới ánh đèn điện sáng trưng, Tư Cầu chú ý ngay đến chiếc quần sa-tengtrắng quá mướt rượt và anh ta vội ngoảnh mặt đi, rồi luống cuống lấythuốc ra vấn hút.
    Phấn quay lại thấy vậy chắc lưỡi hỏi.
    - Ý cha, anh làm ơn dẹp ba cái thuốc rê qua một bên đi. Ở trên nầy màanh phạch cái túi nhái đựng thuốc đó ra thì lỏ chèn hết, và thiên hạdễ sanh nghi lắm! Với lại, anh hút chi thứ mắc toi đó tanh rình,khét nghẹt ai mà chịu nổi!
    Tư Cầu cười mũi:
    - Sao hồi ở trong chòi chăn vịt ngoài đồng, anh hổng nghe em chê hôichê thúi hồi nào hết trọi vậy.
    Phấn mắc cở tìm cách nói gạt phăng đi:
    - Ối hồi đó... khác bây giờ khác, anh hơi đâu mà nhắc cái chuyện xalắc xa lơ đó hổng biết.
    Tư Cầu vẫn chưa chịu buông tha:
    - Chắc hồi đó... anh còn... khét nắng nên nó lấp hết đi chớ gì.
    Phấn háy anh ta một cái rồi uốn éo và chờn vờn đi lại gần. Đến nơi côđưa hai bàn tay dịu nhĩu đặt lên hai bên vai Tư Cầu và lim dim đôi mắt,rồi đỏng đa đỏng đảnh nói:
    - Thì cũng như bây giờ em... thơm tho như vầy nè!
    Tư Cầu nói ú ớ trong miệng cái gì nhe không rõ... Anh ta không dám nhìnthẳng vào mặt Phấn nhưng trước mắt anh ta có đôi cánh tay tròn lẳn và trắng mát, có... Tư Cầu cúi gầm mặt xuống, lấy bàn chân chà chà dưới đất như muốn khỏa lấp, bôi xóa một cái gì vậy. Tự nhiên đầu anh ta nóng bừng bừng như lên cơn sốt, chẳng biết cóphải tại quá hồi hộp hay vì hơi thở nồng ấm của Phấn truyền sang.
    Phấn lắc vai anh ta mấy cái:
    - Sao làm thinh vậy anh?
    Tư Cầu như sực tỉnh:
    - Ờ... hả?
    Phấn lấy tay nâng cằm anh ta lên:
    - Anh làm gì mà như bị ai hốt hồn vậy? Chắc tại ở trong tù lâu ngàymới ra nên nó làm như... say sóng vậy phải hông?
    Tư Cầu mỉm cười đáp:
    - Phải đó em!
    Phấn bỏ hai tay ôm quàng lấy cổ anh ta:
    - Gặp em như vầy anh có... vui hông?
    Tư Cầu vội đưa tay lên gỡ nhẹ tay Phấn ra... Cô ôm siết chặt thêm một chútnữa và quắc mắt nạt nộ:
    - Để yên đa! Đố anh giỏi anh gỡ ra coi!

  3. ** 2

    nhưng rồi cô lại dịu giọng hỏi lại:

    - Sao anh gặp em như vầy anh không vui hả?
    Tư Cầu đáp xụi lơ:
    - Vui... vui lắm...
    Phấn vừa ghịt thêm vòng tay vừa lắc mạnh:
    - Vui, vui khỉ gì mà ngồi cú rũ vậy? Vui thì phải nhúc nhích cục cựalàm sao... chớ vui gì mà... vui trơn vậy à?
    Tư Cầu sợ làm phật ý Phấn thêm nữa, nên tìm cách đáp cho xuôi:
    - Anh dư biết như vậy là... mích lòng em lắm nhưng em nghĩ lại coi:anh mới chưn ướt chưn ráo ra đây thiệt tình thì sau một mẻ hú hồn húvì hồi chiều anh như chưa... lấy lại tinh thần vậy! Phải thì gặp emnhư vầy mà lại ở trong lúc... bình an thiên hạ thì... khỏi nói!
    Nghe Phấn thở dài quá não nuột, Tư Cầu vội tìm lời an ủi thêm:
    - ... Để huỡn đãi một chút em à... chớ bây giờ hổng biết tây nó bắtlại lúc nào...
    Phấn chặn ngang:
    - Đừng có nói chuyện xui xẻo đó không nên nghen! Mà huỡn đãi để rồianh dông tuốt về dưới luôn hả?
    - Đâu có... Nhưng còn chú Ba làm chi?
    - Ờ quên nữa, anh Ba ảnh có gởi lời hỏi thăm anh đó, ảnh nói đáng lẽảnh lại thăm anh nhưng vì ảnh là người... buôn bán làm ăn, nên nhưvậy có điều không tiện...
    Tư Cầu gật gù:
    - Phải đa! Nhưng, chú Ba tốt như vậy mình nên ăn ở cho... phải vớichú một chút.
    Phấn làm bộ giận lẫy:
    - Phải cái mốc xì họ! Anh sao cứ có tật đó hoài! Đến anh Ba ảnh cònbiết ép bụng chịu hẹp cho em đón anh về đây, anh thì anh lại nói ăntrét hết!
    - Thiệt chú Ba chú hiền quá...
    Phấn cười mũi:
    - Hứ, anh đã bị một lần chết lên chết xuống mà bây giờ còn ngồi đókhen thằng chả hiền! Phải em đụng ai khác hơn anh coi thằng chả cóđể yên không? Bề gì thì thằng chả cũng còn nhớ đã... thiếu nợ anhhồi trước khá bộn, nên bây giờ thằng chả mới ráng chịu như vậy!
    Tư Cầu mỉm cười lắc đầu:
    - Thiệt em hết sức: em nói cái gì cũng nghe xuôi rót ráo và bị vậy màthiên hạ ở ngoài méo mặt hết!
    Phấn lôi Tư Cầu ngồi xuống gường trong lúc đôi cánh tay của cô vẫn ghịt chặtlấy cổ của anh ta:
    - Xí, tự nãy giờ cái gì anh cũng chê em hết ráo trọi vậy? Bộ ở trỏngbị con mẹ quan hai nó o bế quá chừng rồi lậm nặng phải hông! (rồicô ngó xéo Tư Cầu nói tiếp bằng giọng khinh khỉnh) Mà cũng phải: thứ conmẻ đó già tay ấn lắm làm sao anh hổng mê được!
    Tư Cầu ráng nhoi người ra:
    - Bậy nà! Em bây giờ sao hay nói tầm xàm quá!
    Phấn vừa rướn người lên khỏi mặt anh ta vừa siết mạnh đôi cánh tay lạirồi nghiến răng nói:
    - Để anh coi, con nầy hỏng chịu thua con mẻ đâu!
    Tư Cầu vội chống tay xuống sạp giường để cho khỏi ngã ngửa, đoạn cố láchmặt ra để kêu lên nho nhỏ:
    - Ý em... em làm quá, nhà mình lại là nhà vách... lá, hai bên hàngxóm láng giềng họ biết được kỳ lắm!
    Phấn hơi buông lơi ra một chút, rồi cúi xuống nhìn vào mặt Tư Cầu:
    - Anh làm như còn ở dưới vườn vậy! Ở trên nầy, dầu cho anh... hátbội sát một bên thì cũng chẳng có ai thèm để ý làm đách gì cho mệt!(rồi cô lên giọng đả đớt nhiếc Tư Cầu một hơi) Thứ cái đồ chết nhát!Thấy người ta thương rồi làm bộ hoài nè! Em mà nổi dóa lên đố anhchạy khỏi tay em, em kêu bằng cha! Bây giờ anh tính sao đây hả?
    Tư Cầu ấp úng đáp:
    - Thì... để thủng thẳng...
    Anh ta bỏ lửng giữa câu để đưa mắt nhìn lên dò la tình ý Phấn... anh tađâm ra lúng túng khi bắt gặp những tia mắt sáng ngời ngời lọt quarèm mi lim dim, những tia mắt có vẻ nửa như dọa ép, nửa như hốithúc... Tư Cầu không dám đương đầu lâu với những tia mắt ấy. Anh vội liếc nhìnxuống đôi cánh mũi hấp háy liên hồi theo hơi thở dồn mau của Phấn. Đôicánh mũi trông dễ thương quá đỗi. Và ánh sáng của ngọn đèn điện mắc ở phía sau lưng Phấn rọi tới làm cho Tư Cầuđể ý đến vành tai ngời lông măng mịn mướt.
    Tư Cầu lại không dám nhìn lâu thêm nữa...
    Nhưng rồi tới đôi môi của Phấn... đôi môi hơi dầy cong mà dầu cókhuất ánh đèn, Tư Cầu cũng dư thấy rõ vẻ vừa khinh miệt, vừa khiêu khíchmà cũng vừa quyến rũ lạ kỳ.
    Anh ta bối rối cúi mặt xuống để nhìn thấy đôi nút áo đã ỡm ờ táchrời khỏi khuy từ bao giờ, có lẽ trong lúc Phấn ôm siết anh ta quá chặtvà anh ta thì cựa quậy cố nhoi đầu ra.
    Tự nhiên Tư Cầu có một cảm giác êm ả khác thường... Để trấn áp sự nôn nả trong lòng, Tư Cầu quay đầu nhìn ra chung quanh gianbuồng: dưới ánh đèn sáng xanh, tất cả đều có vẻ ấm cúng, mới mẻ vàhơi... kỳ bí như một căn phòng của một cặp vợ chồng mới cưới hồi banchiều.
    Tư Cầu nhìn chiếc giường rộng rãi với chiếu, mùng mền, gối mới tinh... vàbỗng mỉm cười khoái trá khi chợt nghĩ rằng: đêm nay cũng là đêm đầutiên anh ta được ngủ trên giường đàng hoàng sau bao nhiêu đêm ngủ chenlấn trên nền xi-măng nhám cát.
    Tự nãy giờ Phấn nín thinh nhìn anh ta không nháy mắt, nín thinh trongmột sự chờ đợi không phải là không đầy hồi hộp...
    Cô bỗng cất tiếng hỏi Tư Cầu:
    - Cười gì vậy anh Tư?
    - Hông... À, anh cười... một cái nầy em hổng biết được đâu!
    Phấn không hỏi thêm nữa. Cô từ từ rút tay khỏi cổ Tư Cầu rồi bò lên giườngnằm sát vào phía trong, đoạn lấy bàn tay đập nhè nhẹ xuống mặt chiếuchỗ còn trống một bên cạnh.
    - Nằm xuống đây mà nghỉ lưng một chút anh Tư! Tự nãy giờ, hai đứa cứngồi hoài mỏi thấy mồ!
    Tư Cầu ngần ngừ:
    - Ờ, em nằm nghỉ đi... để thây kệ anh.
    Phấn cau mày:
    - Coi, anh này sao kỳ cục quá! Anh nói câu nào ra cũng thấy ghéthết! Phải người khác vô đây thì thế nào mà họ chẳng mừng rỡ, vồnvập, còn anh... anh cứ không ngơ hoài! (rồi cô lên giọng chanh chuanói tiếp) Ờ mà phải: chắc bị ở trỏng mấy tháng nay no đủ với conmẹ quan hai lắm mà, hèn chi ra đây làm bộ hoài!
    Tư Cầu nhăn nhó năn nỉ:
    - Ý trời ơi, em sao khó tổ mẹ! Người ta lo quýnh đây đã hổng biếtthương mà còn nằm đó cằn nhằn nhức tai nhức óc nữa!
    Phấn làm bộ cự nự lại:
    - Cha, anh có để yên cho người ta thương đâu! Hễ rớ tới anh một chútthì anh làm bộ làm tịch như trong mình em có gai vậy! Anh thiệt hổngưa dịu ngọt mà!
    Phấn vừa nói vừa đưa hai chân quặp lấy ngang hông Tư Cầu lôi mạnh để bắt anh taphải nằm xuống.
    Tư Cầu luống cuống định gỡ ra nhưng bàn tay anh ta vừa đặt lên cổ chân củaPhấn thì lại nằm yên ở nơi đó: đôi bắp chuối chân trắng nõn của Phấn dốcnghiêng xuống làm cho anh ta như bị chóa mắt…
    Phấn vẫn không lơi rình sát mọi cử động của Tư Cầu và Tư Cầu chỉ khựng lại cóchút xíu đó thôi cũng đủ cho cô mạnh dạn xấn tới... Cô cười mủm mỉm nhìn bộ mặt ngây ra của Tư Cầu rồi chậm rãi nhích ngườilại gần một chút nữa, đoạn quặp chân cho thêm chặt vào hai bên eo ếchcủa Tư Cầu và từ từ kéo rị anh ta xuống...
    Tư Cầu riu ríu ngả người theo y như một cây ta bị trốc gốc dần dần...
    ... Phấn lấy ngón tay chỉ chỉ vào trán anh ta:
    - Thiệt trên đời mới có một anh được như vầy nghen! Vậy mà làm bộ chongười ta mệt công nhọc sức quá hè!
    Tư Cầu nhíu mày nhìn sững con Phấn một hồi lâu như có vẻ suy nghĩ một điều gìlung lắm. Trong lúc ấy Phấn nín lặng nhìn lại anh ta, nửa như si mê, nửanhư chờ đợi. Cô tẩn mẩn đưa mấy ngón tay âu yếm vuốt xuôi qua một bênchùm tóc của Tư Cầu rơi xõa xuống trán...
    Tư Cầu thở ra một hơi dài rồi đưa tay mân mê một bên vai tròn mát của Phấn...Thấy vậy Phấn nhoẻn cười nhắm mắt lại, rồi nhủi đầu vô cổ Tư Cầu như để néptrốn...
    Tư Cầu bỗng bò rột dậy. Phấn mở choàng mắt ra, nghển cổ lên và đưa tay níu áo lại hỏi giựtngược:
    - Anh làm gì vậy? Anh đi đâu đó hả?
    Tư Cầu nhảy phắt xuống giường rồi quay đầu nhìn đáp một cách... tỉnh khô:
    - Đi tắt đèn... Bộ hổng cho hả?
    Phấn thở khì ra rồi buông tay nằm sãi xuống giường:
    - Vậy mà hổng nói, làm ngươi ta tưởng...
    Tiếng thắng gấp của một chiếc xe đậu ngoài đường cái làm cho Tư Cầu giựtmình vội gỡ tay Phấn ra nằm lại qua một bên và nghển cổ lên nghe ngóngđộng tĩnh.
    Phấn lắc mạnh vai anh ta mấy cái liền:
    - Cái gì nữa đó ông nội? Anh làm cái gì mà lập cà lập cửi...
    Tư Cầu chắc lưỡi:
    - Làm ơn làm phước nín thinh giùm một chút coi bà nội.
    Phấn vẫn còn cằn nhằn:
    - Thằng cha nầy sao... luôn luôn có chuyện hoài hè!
    - Xe nhà binh tới kìa bà!
    Phấn lôi anh ta xuống:
    - Anh sao lo sợ bá vơ hoài! Nhà của mình ở gần bên đường lớn thì giờgiấc nào hổng có xe cộ qua lại. Mà sao anh biết là xe nhà binh chớ?
    - Thì... nó chạy rần rần rồi thắng nghe kééc... kééc đó... Bây giờmình tính sao đây em?
    Phấn lục đục một hồi rồi bò dậy bước xuống giường căn dặn:
    - Anh ngồi yên đây nghen, để em chạy ra coi thử một chút xem có phảiđúng như vậy không!... Mà chưa chắc có, vì thường thường xe nhà binhnó cũng chạy hà rầm trên con đường nầy.
    - Ờ em đi nhóng thử coi... Mau mau nghen!
    Một lát sau cô quay trở vô và chẳng nói chẳng rằng đi thẳng lại cộtnhà bật đèn lên.
    Tư Cầu sốt ruột hỏi:
    - Sao em! Em ra ngoải có cái gì hông mà vô rồi... êm rơ vậy?
    Phấn ngồi phịch xuống mép giường:
    - Có khỉ mốc gì đâu! Anh cứ la hoảng hoài làm người ta ra ngoải lạnhthấy mồ!
    Cô vừa nói vừa đưa hai tay lên co ro ôm lấy hai bên bả vai. Tư Cầu cũng ngồi xuống ở phía đầu đằng này. Nghe Phấn trách móc như vậy, anhta gượng cười, xẻn lẻn đáp:
    - Thì ai biết đâu... khi không nghe có tiếng xe thắng cái kééc ởngoài đường mà em biểu hổng lên ruột sao được? Chớ bộ ai kiếmchuyện hay đặt điều gì đâu...
    Phấn thở dài liếc nhìn qua mớ mền gối xô lệch trên giường rồi nói mộtcách xuôi xị.
    - Ừ thì có... xe đậu lại.
    - Mà xe gì vậy em? Hổng phải xe nhà binh à?
    Phấn đáp bằng một giọng chán ngán:
    - Ờ, xe chở hàng chớ xe nhà binh gì mà nhà binh hoài hổng biết!
    Tư Cầu tìm cách hỏi lảng ra:
    - Em có đeo đồng hồ đó... em coi được mấy giờ rồi hả em?
    Phấn đưa cổ tay lên xem:
    - Mới có mười giờ mười lăm hè!
    Tư Cầu nói liền theo:
    - Cha khuya quá há!
    Phấn cau mày:
    - Khuya khỉ gì vậy mà khuya, khuya hoài cà! Anh sao...
    Nói đến đó, Phấn bèn vói tay kéo chiếc gối cho ngay lại rồi ngả ngườinằm xuống giường. Tư Cầu vội đưa tay ra như muốn níu giữ cô ta lại và lấp bấp hỏi:
    - Ủa bộ em chưa dìa sao? Em coi chừng chớ hông thôi lố tới giờ thiếtquân luật đó nghen!
    Phấn vùng vằng ngồi dậy:
    - Mười hai giờ khuya mới thiết quân luật lận mà! Nhưng thôi cáiđiệu này dầu có nán ở lại đây nữa thì cũng như hành tội thêm anh và emthì bực mình bực mẩy thêm nữa chớ ích lợi gì!
    - Thì anh sợ... em bị trễ...
    Phấn đi thẳng lại cột nhà lấy áo dài mặc vô:
    - Hứ, với anh thì luôn nếu hổng tại nầy thì cũng bị kia! Không có khinào xuôi rót coi! Vậy mà lại hay đèo bồng, rủ rê thiên hạ lắm!
    Lời nói của Phấn làm cho Tư Cầu nhớ trực đến bác Tám; anh thở dài rồibuồn bã nói như để tự bào chữa:
    - Em nên nghĩ lại giùm anh: anh... như vầy... tự nãy giờ, kể ra cũnghổng phải lắm. Bác Tám bác vừa mới chết ràng ràng đây... sợ Tây nócòn quăng xác bác để nằm phơi ở góc xó nào nữa là khác!
    Phấn chầm dầm mặt xuống:
    - Thì cũng tại anh hết chớ ai vô đó nữa! Anh muốn chuyện rắc rốikhông hè!
    Tư Cầu nín thinh một hồi rồi tìm cách nói lảng ra:
    - Ờ, hôm nào em có lại đây nhớ dắt thằng bé Hai theo chơi nghen em!
    Phấn vui vẻ trở lại:
    - Thôi đi anh, dắt nó lại để... hai cha con lu bu với nhau, rồi bỏ”lạc xon” con nầy hả? Anh muốn giữ kín chỗ này không cho ai để ý màlại còn biểu đem thằng nhỏ lại cho nó rùm beng lên nữa!
    Tư Cầu rụt rè năn nỉ:
    - Thằng nhỏ... có chút xíu mà...
    Phấn như không để ý đến lời anh ta và hăng hái nói luôn:
    - Mà hổng có cái chuyện mai mốt gì đến đây hết! Trưa mai em sẽ quathăm anh nữa...
    - Ý trời!
    Phấn xách bóp lên cười mủm mỉm:
    - Không có trời đất gì hết, em nói qua là em qua thây kệ anh, anhmuốn tính sao cho... êm thấm đó thì tùy anh!
    Nói xong cô quày quả bước thẳng ra cửa...

    x
    x x
    ... Suốt một ngày mệt nhọc vì đủ thứ chuyện, Tư Cầu đặt lưng lại xuốnggiường, nằm trằn trọc một hồi rồi ngủ quên lúc nào cũng chẳng biết.
    Trong lúc ngủ say mệt ấy, anh ta nằm chiêm bao lung tung. Trong nhữngcơn mơ lộn xộn ấy, những hình ảnh quái dị, không đầu không đuôichồng chất, xen lẫn vào nhau rồi quay cuồng cuồng...
    ... Tư Cầu thấy mình đang chạy trốn trong một cái hang tối om om, dài thămthẳm, và lúc ấy, tiếng hơi thở hồng hộc của anh ta chen lẫn với cảngàn, cả muôn tiếng giày đinh rầm rập kéo tới náo động như bước dồncủa thiên binh vạn mã... những tiếng động ấy cứ mỗi lúc mỗi to dần nhưđược khuếch đại đến cực độ.
    ... Rồi Tư Cầu lại thấy anh ta bị vấp chân té sấp nằm lên trên giường...rồi hàng chục chiếc lưỡi lê cắm trên đầu súng nhắm ngay anh ta đâmphập xuống như ghim luôn thân người vào ván gỗ...
    ... Bỗng nhiên, những chiếc lưỡi lê kia mềm nhũn và từ từ chảy tan nhưlà những que sáp bị hơ nóng... Rồi Phấn hiện ra đứng sừng sững trênđầu anh ta... Phấn mặc một thứ áo choàng rộng lớn, hai tay giương ra vàmột luồng gió bốc mạnh thổi xoáy vào làm cho các mảnh áo từ từ tách ranhư bị sút chỉ may, đoạn bay mất theo hướng gió, rồi lần lượt nhữngmảnh y phục khác còn che đậy trên người Phấn cũng rã rời để nối nhau baytuôn đi mất...
    ... Rồi bóng con Ba hiện ra trên khuôn cửa sổ lầu cao, thật cao nhưở tận chín tầng mây, cánh màn cửa sổ ở trước mặt con Ba kéo vô mở raliên hồi như là tự động bằng một thứ máy gì vậy.
    ... Rồi những tràng tiểu liên nổ thật dòn, trong lúc ấy bác Tám quaymòng mòng như một hình nhơn bằng cây đặt trên một trụ cốt... Rồinhững hột bông ngải đen ngời - không biết cơ man nào kể - đua nhaurơi lốp bốp trên mái ngói để đổ dồn về ống máng xối, và chảy xuốngthành một suối máu đỏ tươi linh láng dưới sân nhà.
    ... Rồi từng đoàn xe nhà binh mười bánh chạy rầm rầm, rồi thắngkeen-keéc... rồi chạy, rồi thắng... đinh tai nhức óc...
    ... Rồi Tư Cầu bỗng bị nhắc bổng lên để bỏ tuột vô một thứ thùng sắt kínbưng... để rồi ở bên ngoài không biết ai dùng cây, gậy, hay bá súngnện thình thình vào khắp ba bề của chiếc thùng sắt ấy...
    Tiếng nện mỗi lúc mỗi to, Tư Cầu chịu hết nổi ú ớ kêu lên... Vừa lúc đó anhta mơ mơ màng màng nghe có tiếng người quát tháo đâu đây:
    - Mở cửa mau lên!
    Tư Cầu trở mình, đưa tay dụi mắt.
    Lại có tiếng đập cửa nghe rầm rầm:
    - Ai ở trỏng mở cửa ra cho mau, bộ tính ngủ luôn sao chớ!
    Tư Cầu hốt hoảng mở choàng mắt ra và bò rột ngồi dậy. Bên hàng xóm cũng cótiếng dộng cửa kêu mở nghe rõ mồn một. Tư Cầu càng thêm sợ quýnh. Cái điệu này, họ đã bao vây khắp xóm thì anh talàm sao tông ra để thoát thân được.
    Ý chừng nổi nóng thêm lên, những người ở ngoài lấy chân đạp cửa ngheầm ầm và chửi thề om xòm:
    - Không mở cửa cho mau tao bắn nát nhà hết đa nghen! Đ.m chắc tụi ởtrỏng là V.M mà!
    Tư Cầu vội lấp bấp lên tiếng:
    - Y khoan... mấy ông ơi! Dân mần ăn, mấy ông ơi!... Dạ để tui ra mởcửa liền...
    Tư Cầu vừa rút chốt cửa là ở bên ngoài ba bốn người mặc thường phục cầmsúng lục lăm lăm nơi tay ùa cả vô nhà. Một người lấy mũi súng chọt vào sau lưng Tư Cầu đẩy tới:
    - A-lê, đi ra cho mau mầy!
    Tư Cầu ráng làm tỉnh:
    - Dạ... đi đâu mấy ông?
    Người kia xô anh ta nhủi tới:
    - Thằng nầy giả mù sa mưa hoài! Thì ra ngoải theo dân trong xóm đi lạichỗ khoảng đất trống ngồi xếp hàng sẵn đó để chờ “bao bố” trênCa-ti-na xuống nhìn mặt. Chớ bộ mầy nói tụi nầy kêu cửa bốn nămgiờ sáng để mời đi uống cà-phê sao chớ!
    Một người khác vừa lục soát trong nhà vừa nói chen vô:
    - Ối, anh hơi sức đâu mà cắt nghĩa cho nó hổng biết! Cái thứ này, banngày ban mặt thì làm bộ như gà mở cửa mả, chớ ban đêm hôm, tụi nó điliệng lựu đạn, mụ nội ai rượt theo cũng hổng kịp nó nữa!
    Tư Cầu nghe có bấy nhiêu đó cũng đủ toát mồ hôi, và vội quay qua nói vớingười đứng gần bên cửa:
    - Xin mấy ông cho tôi vô xỏ cái áo và lấy giấy tờ luôn thể...
    - Ừ... Mà đừng có bày đặt lủi trốn nghen tụi !
    - Dạ...
    Tư Cầu bước lại phía sau lấy quần áo mặc vào rồi riu ríu đi theo mấy công-an viên Ca-ti-na.
    Ra đến khoảng đất trống nhà máy xay lúa, Tư Cầu thấy dân trong xóm đãngồi xếp hàng đầy nghẹt, và toàn là đàn ông thanh niên không thôi. Anh ta rề lại ngồi chồm hổm, khoanh hai tay lên đầu gối kế bên mộtngười đứng tuổi.
    Tư Cầu liếc nhìn qua một vòng: ai nấy có vẻ đăm chiêu, sợ sệt và có ngườilại cúi gục đầu xuống như muốn để cho mấy ông lính thấy chắc rằngmình không dòm ngửa dòm nghiêng gì hết.
    Trong lúc ấy, lính tráng đứng bao vây vòng trong vòng ngoài và Tư Cầuthầm nghĩ rằng : “Cái điệu nầy đến con kiến chui qua cũng hổng lọtnữa là người ta! Và phải chi ở vườn còn tông nhảy vô lùm vô bụi haynhào đại xuống ao đìa trốn, chớ còn ở đây...’
    Không khí lặng trang kỳ lạ của đám đông người đặc biệt này làm cho Tư Cầuthấy khó chịu vô cùng. Một lát sau, anh ta đánh bạo lấy ngón taykhều người ngồi bên cạnh và nghiêng đầu hỏi nhỏ.
    - Nè bác, họ đem tụi mình vào đây làm chi vậy?
    Bác kia trừng mắt nhìn quanh về phía anh ta rồi cúi gầm mặt xuống:
    - Lính kín dưới Ca-ti-na làm ráp để chút nữa chở “bao bố” lên nhìnmặt chớ làm gì nữa!
    - Bao bố gì mà nhìn mặt? Và nhìn mặt ai?
    Bác kia trừng mắt nhìn nhanh về phía anh ta rồi lại cúi mặt xuống nhưcũ:
    - Lát nữa rồi biết! Đừng hỏi lào xào nữa hỏng nên đa chú!
    Nhưng rồi bác ta nhíu mày nhìn xéo Tư Cầu một vài giây như có vẻ nghi ngờmột điều gì:
    - Bộ chú... là người ở đâu mới tới đây hay sao mà hổng rành mấychuyện đó?
    Tư Cầu tái mặt, luống cuống tìm lời che dấu, nhưng cũng may bác kianhư không có ý đợi câu đáp và lại xoay mình ngồi đưa lưng về phía anhta.
    Vừa lúc ấy một chiếc xe “bít bùng” chạy đậu lại trước đám đông. Haithầy lính kín áp giải từ trên xe xuống một người hai tay bị còngchặt và... trên đầu phủ chùm một cái bao bố lụng thụng xuống quá bụng,phía trên bao bố có khoét hai lỗ ngay chỗ cặp mắt.
    Tư Cầu nghển cổ lên và lẩm bẩm:
    - Hèn chi…
    Đám người ngồi xếp hàng trên bãi đất trống đều cúi mặt xuống như...không dám nhìn ai, cũng như không muốn... ai nhìn mình hết. Tư Cầu bắt sợlây theo và vừa ngó xuống đất vừa co ro người cho thêm bé nhỏ lại vàanh ta rối ruột lên: nếu người trong bao bố là một anh em trên căngthì phen nầy kể như... mạng vong.
    - Ngước mặt lên hết để bao bố làm việc!
    Tư Cầu giật mình khi nghe tiếng “lịnh” đột ngột ấy. Anh ta vội đảo mắtnhìn qua một vòng để canh chừng thiên hạ rục rịch ra sao hầu bắtchước làm theo...
    Tất cả mọi người ngồi dưới đều nhứt loạt ngó hơi xéo xéo lên trời nhưlà đã quen thuộc với “động tác” ấy lắm vậy. Tư Cầu để ý nhận thấy tất cảnhững gương mặt sợ hãi ấy ngẩng lên trong một dáng điệu cứng đờ nhưlà bị... chỏi dưới hàm hạ bằng một thứ cọc cây vô hình nào.
    Bao bố bắt đầu chậm rãi đi nhìn mặt từng người một và vì Tư Cầu đến saungồi vào hàng chót nên... còn lâu mới đến lượt anh ta. Đó là một điều càng làm cho Tư Cầu thêm nghẹt thở...
    ... Bao bố đã đi đến hàng có Tư Cầu ngồi trong ấy.
    ... Một người, hai người, ba người... Có lẽ hàng nầy không có ai khảnghi hết, nên bao bố chỉ liếc sơ qua rồi bước tới.
    Thấy tự nãy giờ bao bố chưa “gật đầu” một ai hết, một thầy lính kíncó vẻ sốt ruột chụp vai bao bố lại:
    - Ê mầy! Bộ tụi nầy chở mầy đi chơi mát sao chớ! Coi chừng nghen mậy:mầy hổng chịu chỉ cho ra mấy thằng đồng bọn với mầy thì về đây rồibiết!
    Bao bố ú ớ trả lời cái gì mà Tư Cầu không rõ, và thấy liền theo đó,thầy lính kín “lên” cho hắn ta “một gối” khiến hắn té chúi nhủi. Như ý thức được “phận sự”, bao bố bèn lồm cồm ngồi dậy, rồi xăng xáiđi tới chăm chỉ tiếp tục công việc nhận diện.
    ... Đến trước bác đứng tuổi ngồi cạnh Tư Cầu, bao bố có lẽ không mấy chútrọng đến những người có tuổi nên đi lướt qua mau và Tư Cầu kịp nghe bácấy thở ra một hơi như là trút gánh nặng tự nãy giờ đè trĩu trênngực...
    Điều ấy cũng làm cho Tư Cầu thêm khó chịu. Anh ta ngó trân trân vào haicái lỗ khoét trên chiếc bao bố như đợi chờ một lời phán quyết củaĐịnh Mạng. Anh ta nín thở, mình mẫy toát mồ hôi khi chợt thấy bao bố chùng chìnhkhông chịu bước đi qua cho mau.
    Thầy lính kín theo sát bên bao bố vội lách mình lên chụp hắn ta lạihỏi sẵng:
    - Sao mậy? Bộ thằng nầy hả?
    Thầy lính kín vừa hỏi vừa lấy tay chỉ chỉ thẳng về phía Tư Cầu.
    Người trong bao bố chưa kịp trả lời, hay nói cho đúng hơn chưa biếtphải trả lời ra làm sao, thì Tư Cầu rướn cổ lên đáp xía vô:
    - Dạ hổng phải tui đâu ông ơi!
    Thầy lính kín quay lại đạp mạnh anh ta một cái:
    - Tao hỏi nó chớ có hỏi mầy đâu hả!
    Tư Cầu hoảng kinh cúi gầm mặt xuống.
    Thầy lính kín lại lấy mũi giày đá vào đầu gối anh ta.
    - Ngước mặt lên cho nó nhìn mầy! (và day qua tên bao bố) Phảithằng nầy hông mậy? Tao cho mầy nửa phút để nhận cho kỹ đó nghen!
    Tư Cầu run lẩy bẩy hai tay khoanh chặt trên đầu gối há hốc miệng nhìnchòng chọc vào đôi con mắt sâu thẳm đầy bí mật của người bao bố. Đólà một cái nhìn nửa như cầu khẩn van nài, nửa như kinh hồn khiếp đảm.
    Người bao bố vẫn không nhúc nhích. Thật ra khi thấy bộ vó của Tư Cầu, hắnta cũng muốn gật đầu bừa một cái để yên thân đi về cho rồi, nhưng lạikhông đành tâm khi nhận ra dáng điệu thảm thiết một cách quá...tuyệt vọng của Tư Cầu.
    Thầy lính kín lại hối:
    - Sao lâu quá vậy mầy? Có phải thằng nầy không thì mầy nói!
    Người bao bố bước nhích lại gần chỗ Tư Cầu ngồi thêm một chút nữa... Tư Cầuchết điếng trong bụng, tứ chi như cứng cồng và như bị hai cái lỗkhoét trên đầu bao bố kia hớp hết hồn.
    Người bao bố bước lùi trở lại và hướng về phía thầy lính kín, hắn ta chậmrãi lắc đầu.
    Thầy lính kín nổi giận đấm như mưa bấc vào người bao bố và chửi thềvang rân:
    - Đ.m nếu hổng phải thì mầy đi liền để nhìn thằng khác chớ làm gìđứng dây dưa ở một chỗ? Bộ tính ở lại để nhận bà con với nó hả? A-lêđi tới cho mau mầy! Chuyến nầy mầy về dưới bót rồi mầy coi tao! Đ.mtự hổm nay nó dắt đi mấy buổi trời cho phơi nắng thấy con đĩ mẹ, màrồi không chịu gục gặc gì ai hết và để cho mình xách xe không về hoài!Bộ mầy là cha người ta hả?
    Người bao bố, có lẽ quá quen thuộc với tình cảnh ấy lủi thủi đi vàkhông thấy có dấu hiệu gì chứng tỏ hắn ta muốn trả lời lại hết.
    ... Người bao bố lại bắt đầu đi nhìn mặt những người kế tiếp. Tư Cầu nhắmnghiền mắt lại buông mình ngồi phịch xuống đất, thở hắt một hơi dài... Đoạn anh ta mở choàng mắt ra liếng thoắng ngó qua bác ngồi bên cạnh.Bác này cũng nhìn sang anh ta và tự nhiên cả hai cùng nhoẻn miệngcười...
    Bao bố đã bị đưa lên xe chở đi, và suốt một buổi sáng hắn ta khôngnhận diện được một ai hết. Đám người bị bố ráp rần rộ kéo nhau về nhàđể còn lo đi làm kẻo muộn. Vì trong xóm không có ai bị bắt nên ngườinào người nấy cũng thấy như vui thêm lên, họ đua nhau vừa đi vừacười nói ồn ào như nhóm chợ.

  4. **3

    Trong lúc ấy, bác đứng tuổi ngồi kế Tư Cầu ban nãy bước lại gần anh tabắt chuyện:

    - Thế là được tai qua nạn khỏi thêm một lần nữa! Nè chú em, bây giờchú em có muốn nói chuyện gì đó thì cứ nói thả ga đi, chớ hồi nãy chúem cứ xầm xì hoài... qua ngán trân!
    Tư Cầu xẻn lẻn đáp:
    - Dạ mới lần đầu nên tui hổng biết...
    Bác kia chận ngang:
    - Thì qua cũng đoán như vậy... bây giờ đã biết rõ cái chuyện bố ráp chưa? Ối nếu chú em còn ở đây lâu thì bị... bố ráp lu bù thét rồicũng quen! Mà hồi nãy qua tưởng nó “lượm” chú em rồi chớ? Thiệt húhồn hú vía?
    Và không đợi cho Tư Cầu trả lời, bác ta bước nhanh lại kề sát bên tai Tư Cầunói luôn:
    - Bộ chú em là người... ở đâu mới lại đây hả? Ráng mà “xi-kên” bộ vólại đi, chớ như vầy thì dễ làm cho người ta để ý lắm đó nghen!
    Nói xong bác bươn bả đi thẳng không quay đầu nhìn lại. Tư Cầu ngơ ngáctheo bác một hồi rồi hấp tấp đi về gian nhà của mình.

    - Anh Tư đâu mất tiêu rồi!

    Phấn vừa xô cửa vừa hí hửng hỏi liền... Tư Cầu đang lúc thúc ở phía sau vộibước ra:
    - Cha sao lợi hoài hoài vậy bà cố! Xóm này bị bố ráp liền liền trongsuốt tuần nay, vậy mà cứ thậm thọt vô ra cả ngày lẫn đêm thì đố khỏicó người dòm ngó!
    Phấn không buồn trả lời, liệng mạnh cái khăn đội và cái bóp lên trêngiường, rồi thản nhiên cởi áo dài ra... Nhưng cô bỗng ngừng tay lạilên tiếng réo Tư Cầu:
    - Ê anh Tư, lại mở giùm cái nút áo nầy coi!
    Tư Cầu đứng yên một chỗ:
    - Trời đất quỷ thần ơi, có chút vậy mà cũng bày đặt chuyện để saingười ta nữa sao?
    Phấn buông thõng hai tay xuống:
    - Vậy mà hổng được hén? (rồi cô lấy ngón tay chỉ chỉ một cái nút áonơi kẹt nách) Người ta mở hổng ra nên mới nhờ tới mình chút xíuđó mà cũng làm bộ hoài! Bây giờ anh có chịu lại đây hông nè!
    Phấn vừa nói vừa đưa cánh tay lên cao và nheo nheo mắt nhìn Tư Cầu... Thấy Tư Cầu nhăn nhó đi lại, Phấn mỉm cười nói:
    - Thiệt anh làm như sắp sửa đi lên gươm máy vậy!
    Tư Cầu cười lạt:
    - Lên gươm máy còn chết mau, chớ với mấy bà thì chết lần chết mòn!
    Tư Cầu lom khom đưa tay cố mở cái nút áo ra khỏi khuy nhưng vẫn khôngđược. Thấy thế, Phấn chắc lưỡi:
    - Làm cái gì mà ba trật ba vuột hoài vậy anh?
    Tư Cầu bực mình đứng xổng lưng lên:
    - Thì bà có giỏi mở ên một mình coi!
    Phấn níu Tư Cầu khom xuống:
    - Bị người ta trái tay chớ hông thôi ai thèm nhờ anh làm khỉ gì chomất công!
    Tư Cầu lại ráng mở cho được cái nút áo ấy. Xong anh ta đứng thẳng lại thở ra một hơi dài như vừa trút bỏ mộtgánh nặng:
    - Thiệt đồ mắc toi gì đâu!
    Phấn lại nắm chặt lấy tay anh ta:
    - Ủa, bộ tính hổng cổi luôn cái áo cho người ta hả?
    Tư Cầu giựt mạnh tay ra và hỏi lại:
    - Bộ cùi rồi hả?
    Phấn háy xéo anh ta:
    - Xí, cái bản mặt thấy ghét quá hà!
    Đoạn cô cổi phăng cái áo dài ra liệng vắt trên đầu giường rồi nhảylại ôm ngang eo ếch Tư Cầu và đeo dính cứng.
    Tư Cầu lúng túng gỡ tay Phấn ra:
    - Ý trời, lo thấy mồ thấy tổ chớ vui sướng gì đâu mà em làm như vậyhổng biết!
    Phấn vẫn giữ chặt lấy anh ta:
    - Lo cái gì mà hễ gặp mặt anh là anh kêu lo! Lo thì cũng có khi cólúc, chớ lo hà rầm như vậy ai chịu nổi!
    Tư Cầu cười mũi:
    - Ai bắt em chịu hồi nào đâu thử nói coi.
    Phấn xô mạnh anh ta ra và nói một hơi:
    - Hứ anh làm như anh quý lắm vậy! Em hỏi anh: chớ em lao tâm tổn tríđem anh ra đây làm chi? Để làm mắm chắc?... Mà anh lo cái khỉ mốcgì vậy hả?
    Tư Cầu xuống nước phân trần:
    - Thiệt ra anh cũng mang ơn em nhiều lắm chớ hổng phải không...
    - Ai khiến anh mang ơn cà! Mà anh mang ơn theo cái điệu... đuổi xuađó hả?
    Tư Cầu nhăn nhó chắc lưỡi:
    - Em cứ nói vậy hoài... Anh lo là lo hổng biết cái chuyện anh trốnđây có êm luôn hông...
    Phấn chận ngang:
    - Nếu hổng êm thì tây nó chộp cổ anh lại rồi!
    - Em nói sao nghe dễ quá...
    Phấn bước lại kéo cái gối dựng lên đầu giường rồi ngồi xuống dựa lưngvào:
    - Em biết rõ cái gì thì em mới nói cái nấy. Mới rồi chị Hai ở trỏngcó ra kiếm em để cho hay là tốp tù bị đưa ra Côn đảo đã xuống tàuchở đi hết rồi.
    Tư Cầu vội ngồi xuống một bên Phấn:
    - Vậy hả? Cha tội nghiệp mấy anh em đó quá há!
    Phấn lừ mắt nhìn anh ta:
    - Anh hổng lo chuyện của anh mà cứ lo tội nghiệp cho người khác hoàihè!
    Tư Cầu biết dầu có phân giải gì nữa cũng vô ích nên ra bộ ân cần hỏi lại Phấn:
    - Ờ mà cái chuyện của anh ra làm sao hả em? Cô... Ba có cho biết gìlạ không?
    - Dữ hông!... Thì như vậy kể như cái vụ của anh êm luôn rồi và chắckhông ai còn để ý tìm kiếm “nguội lạnh” nữa làm chi.
    - Cô Ba cổ nói như vậy hả?
    - Phải... Mà em cũng nghĩ: tù cả ngàn, cả vạn người thì dầu cho cóthiếu mất đi một vài người cũng chẳng sao!
    Tư Cầu bật cười:
    - Nói như em vậy thì... khỏe quá! (rồi anh ta ngập ngừng hỏi thêm)Mà cô Ba cổ có... nói thêm cái gì nữa không hả em?
    Phấn đăm đăm nhìn vào mặt anh ta:
    - Hừ, anh khôn quá tổ mẹ người ta há! Thì hỏi đại coi con mẹ Hai hỏithăm hỏi nom anh gì nữa có được không? Vậy mà còn làm bộ hỏi ngoắtngoéo... tính qua mặt con nầy nữa!
    Bỗng cô đập mạnh tay xuống sập giường nghe một cái rầm và làm cho Tư Cầugiựt mình nhích lui ra sau:
    - Hèn chi anh nói anh lo! Lo vậy đó phải không?
    Tư Cầu thấp giọng năn nỉ:
    - Coi em la lối om xòm... hàng xóm láng giềng họ tưởng mình đánh lộnđánh lạo bu lại coi thì... hổng tốt đa em! Em hổng biết, chớ đứngvào tình cảnh của anh hổng lo sao được: trước thì lo bị bắt lại, cònbây giờ nếu êm hết rồi thì... phải lo kiếm đường dìa thăm dưới nhàcoi bình an thể nào, chờ lâu ớn rồi...
    Phấn nghe nói vậy chồm tới níu tay anh ta hỏi liền:
    - Bộ anh về dưới sao? Mà cái gì gấp dữ vậy? Bây giờ êm rồi thì anh cứở nán trên nầy chơi một ít lâu nữa hổng được sao? Mấy thuở anh lênđược trên Sài Gòn...
    Tư Cầu cười khan:
    - Ý trời ơi, tới nước nầy mà em còn biểu ở trên nầy chơi nữa chớ! Emlàm như không có chuyện gì xảy ra hết!
    Phấn còn ráng thuyết phục anh ta:
    - Sao em không biết như vậy, nhưng bây giờ mọi việc kể như êm ru hếtrồi... Anh nghĩ coi: thời buổi nầy, biết bao lâu nữa anh mới có dịplên trên nầy? Lần lên lần khó thôi thì anh nán ở lại năm mười bữanữa. Anh cứ kể như anh... còn bị kẹt trong căng vậy!
    Tư Cầu lắc đầu quầy quậy:
    - Kể gì vậy mà kể! Anh nói hổng được là hổng được... Thiệt tình thìkhông phải anh vô tâm vô tính gì mà chẳng quyến luyến... trên nầy,nhưng ngặt nổi nhà nhà cửa mê mê ở dưới vườn và bà con cô bác chắc aicũng nóng ruột trông tin anh. Đó em coi...
    Phấn gạt ngang:
    - Thì em biết rồi... Nhưng thôi, em cũng không dám nài ép anh làm gìđể nữa rồi anh đổ thừa kia nọ ghét lắm!
    Đoạn Phấn bò rột lại, kê đầu nằm lên trên bắp vế anh ta rồi ngước mặtlên nhoẻn miệng cười. Tư Cầu vói tay lấy cái gối định để kê đầu cho Phấn, nhưng cô ta đã lẹ chânhất cái gối văng ra xa, và rướn người lên nằm đè luôn hai đùi củaTư Cầu...
    Phấn níu lấy áo anh ta giật mạnh và lên giọng nạt nộ:
    - Ngồi yên đa! Anh mà rục rịch nữa em véo bắp vế non cho anh coi.
    Tư Cầu bắt cười xòa:
    - Bị gặp thứ... quỷ vương như em vầy nè rồi làm sao mà yên được...
    Nghe câu ấy, Phấn như được mợi nằm lăn ra giường và lôi Tư Cầu ngả người nằmkế một bên. Thấy Tư Cầu quay mặt ngó vô vách, Phấn vừa đưa tay níu lấy vành tai, vừa gácchân lên người anh ta để lôi kéo trở ra.
    - Anh bây giờ sao tệ hơn hồi đó nhiều!
    - Hừ...
    - Anh so em bây giờ với em hồi đó coi thế nào? Có hơn nhiều hông?
    - Hơn và ngán hơn nhiều.
    - Cái anh mắc dịch này! Được rồi anh muốn ngán, em cho anh ngán luôn!
    Tư Cầu chưa kịp nói thêm một lời nào nữa thì Phấn đã choàng một tay qua đỡđầu anh ta lên, và một tay kia thì luồn đặt dưới cổ.
    Một mùi dầu thơm nồng xông lên làm cho Tư Cầu hơi ngây ngất... và đây,cũng người này ngày nào trong chòi vắng mà anh ta quá quen thuộc, quenthuộc từng sợi tóc dính bết mồ hôi trên trán, từng hơi thở dồn ấm bêntai... cũng người ấy, nhưng sao Tư Cầu cảm thấy quá mới lạ.
    Và lòng anh ta vẫn bồi hồi xúc động như thường, tay anh ta vẫn runrẩy, vẫn ngập ngừng... như trong một đêm xa lắc xa lơ nàogiữa đồng trống gió lùa trên mái rạ, khi cây rọi mù-u ngã lăn và tắtngóm trên nền đất....
    Bỗng nhiên, Tư Cầu thấy bực mình: với con Ba, anh ta đâu có đến nỗi vụngvề luống cuống như thế. Còn còn Phấn... thì tự hổm nay anh ta chẳng đã ôm ấp trong lòng rồi đósao? Nhưng lần nào cũng như lần nào, Tư Cầu vẫn thấy rộn ràng làm sao...Rộn ràng vì sắp nâng niu một người tình cũ, người tình đầu tiên hơnlà vì nằm kề một người đàn bà mà da thịt, mắt, môi, tay chân... chođến một hơi thở nữa cũng đều ngùn ngụt... “chuyện” yêu đương.
    ... Như tự trách sự ngượng ngập vô lý của mình, Tư Cầu chắc lưỡi liền mấycái... Phấn vội ngước mặt lên nửa lo ngại, nửa bực mình hỏi:
    - Gì vậy anh?
    Tư Cầu mỉm cười lắc đầu nhè nhẹ:
    - Không...
    Rồi anh ta choàng tay qua ôm siết mạnh lấy vai của người yêu... Phấn ngạcnhiên cố nhoai ra mở to mắt nhìn anh ta, cô định hỏi thêm nữa nhưngrồi lại ú ớ kêu lên:
    - Vậy mà làm người ta hết hồn! Dữ hông...

    Mới có hơn một giờ khuya mà Tư Cầu đã rọ rạy thức dậy rồi, mặc dầu mãiđến ba giờ sáng chuyến xe đò Sài Gòn - Cần Thơ mới khởi hành.

    Sau khi xúc miệng rửa mặt, bận quần áo đàng hoàng, và thu xếp đồ đạclặt vặt mang theo vô một chiếc cặp da mà anh ta mới mua hồi chiều, Tư Cầungồi hút thuốc để giết bớt thì giờ...
    Tiếng xe thổ mộ lốc-cốc leng-keeng chạy ngoài lộ làm cho anh ta thấynao nao trong lòng. Tuy sốt ruột mong cho chóng về tới nhà, nhưng Tư Cầuvẫn cảm thấy bâng khuâng khi sắp lìa xa gian nhà bé nhỏ mà anh tanương náu bấy lâu nay, lìa xa Phấn, con Ba... hai người đàn bà đã yêu mến,giúp đỡ anh ta rất nhiều, (mà cũng làm phiền rộn anh ta không ít) lìaxa Sài Gòn, một nơi đã riêng dành cho anh ta bao cuộc xáo trộn...
    Có tiếng chân người bước hối hả ngoài ngõ và Tư Cầu kịp ngó ngoái rathì Phấn đã xô cửa ló vào:
    - Thiệt em đi muốn hụt hơi vì sợ anh đã ra huốt ngoài bến xe rồi!
    - Ra đâu mà ra, còn sớm bửng...
    - Em cũng biết vậy, nhưng em còn lạ gì tánh của anh quá... lo xa.
    Tư Cầu thẫn thờ nhìn quanh gian nhà:
    - Ừ...
    - Anh sửa soạn xong chưa? (rồi như nhận thấy câu hỏi ấy quá thừa, Phấnlại tiếp) Thôi mình thả lần ra bến xe lục tỉnh đi, chớ ngồi nánlại đây làm khỉ gì! Ra ngoải mình vô tiệm ngồi uống cà phê ăn lót dạrồi đợi giờ xe chạy cũng được đó anh!
    - Ừ.
    Tư Cầu uể oải đứng dậy xách cặp da lên rồi chậm rãi ngó chung quanh giannhà một lần nữa.
    Thấy vậy Phấn hỏi liền;
    - Anh kiếm cái gì mà em thấy anh ngó đảo qua đảo lại năm lần bảylượt vậy?
    Tư Cầu lắc đầu đáp:
    - Không... anh coi có còn bỏ quên lại món gì không mà!
    Phấn thở dài đứng lặng thinh chờ anh ta một hồi rồi hỏi:
    -Sao? Có bỏ sót cái gì không?
    Tư Cầu vẫn đứng sững ở giữa nhà:
    - Không... À nè em, căn nhà nầy khi anh dìa dưới rồi em tính sao đây?
    - Ối, vậy mà cũng lo! Em tính sao thây kệ em... hay là em cứ khóa cửađể đó chờ coi anh về xứ không yên thì quay lên ở luôn trên nầy ngheanh!
    Tư Cầu lắc đầu quầy quậy:
    - Ý thôi, em trả lại cho chủ nhà đi chớ hơi sức đâu mà đợi anh! Vớilại anh dìa chuyến nầy thì ở luôn dưới xứ, may ra chừng nào hết giặcgiã mới có thể lần mò lên trên nầy được... hay là bây giờ cho tớichết cũng chưa chắc anh gặp mặt lại cái đất Sàigòn nầy!
    Phấn nguýt háy anh ta:
    - Hễ động mở miệng ra là nói bậy hoài! (đoạn cô xuống giọng thathiết nói tiếp) Em nghe nói lóng rày ở dưới miệt quê động lắm: Tây nóbố ráp, càn quét lu bù, và còn cái nạn máy bay liệng bom, nã súng liênmiên nữa... Như vậy, theo em nghĩ: anh về quê thăm qua nhà cửa cho bàcon cô bác ở dưới yên lòng rồi vọt gấp lên trên nầy...
    Tư Cầu nhìn Phấn mỉm cười:
    - Lên trên nầy cho hai bà hùa vô... xé xác phanh thây hả! Tây nó cóbố thì dầu cho ngặt nghèo thế mấy cũng có đường trốn, chớ hai bà màráp vô thì có nước tui độn thổ mới toàn mạng được!
    Phấn có vẻ mắc cở, nhưng như để khỏa lấp, lại gân cổ nói bừa đi:
    - Anh sao cứ giỡn bông lơn hoài! Bộ em... ganh tỵ gì với con mẹ haiđó sau? Đấm đách đi! Em dầu hèn cũng thể chớ bộ thèm so đo với cáithứ con mẻ sao!
    Tư Cầu cau mày hỏi sẵng:
    - Cái thứ gì hả?
    Phấn hơi ấp úng nhưng rồi cũng ráng đáp bừa tới:
    - Cái thứ... đụng đâu xâu đó vậy mà anh cũng hỏi! Cái thứ đó nập nợnở miệt đường A-mi-ran Cuộc-bê (con đường dập dìu gái điếm hồi quânđội viễn chinh mới sang) thiếu gì!
    Tư Cầu lên tiếng cự nự liền:
    - Em hổng biết khỉ gì hết mà cũng nói ẩu cho người ta hoài! Em mà cònọ ọe nữa thì khỏi chuyện đưa đón gì nữa hết nghen!
    Nói xong anh ta vùng vằng xách cặp đi thẳng ra ngoài cửa.
    Phấn te te chạy theo sau:
    - Đợi em đi với anh Tư! Anh không muốn em nói thì thôi. Tại anhhỏi vô chớ bộ em...
    Tư Cầu mải miết đi tới:
    - Thôi biết rồi, dẹp cái chuyện đó qua một bên cho rảnh!
    Phấn dịu giọng hỏi anh ta:
    - Bây giờ mình đi ra bến xe bằng gì đây?
    - Bằng cái gì cũng được hết miễn cho tui leo lên tới xe dông luôntuốt dìa xứ là quý rồi!
    Phấn cũng phát bực:
    - Cái anh này thiệt...
    Rồi sợ Tư Cầu kiếm chuyện nói “phong ngang bửa củi” nữa, Phấn xông lên đitrước để giơ tay chận đón một chiếc xích lô máy đang chạy trờ tới…

    Sau khi cùng Phấn vô tiệm cà phê ăn lót lòng xong xuôi, Tư Cầu xách cặp da leolên xe ngồi sẵn vì cũng sắp tới giờ khởi hành rồi.

    Tư Cầu mua giấy trước hồi chiều nên chọn được chỗ ngồi ngoài bìa, và nhờvậy mà Phấn đứng dưới đất có thể dễ dàng chuyện trò với anh ta trong lúcxe chưa chuyển bánh.
    Tư Cầu thò đầu ra ngoài và giục Phấn:
    - Thôi em đi dìa đi chớ hơi sức nào đứng ở đây nữa cho mỏi chưn!
    Dựa người vào thùng xe, Phấn âu sầu ngước mắt lên nhìn anh ta:
    - Dầu cho có rã đầu gối bây giờ em cũng phải đợi cho xe chạy rồi vềmới được. Anh không nghĩ đến chỗ: chỉ còn năm mười phút, hay nửagiờ nữa là em với anh... mỗi người mỗi ngả và chẳng biết đến bao giờmới gặp mặt nhau lại được như vầy!
    Tư Cầu cũng thở dài:
    - Thì đúng như thế đó... Nhưng coi vậy chớ nếu ở đời hễ xa nhau là...chết rũ, thì có lẽ hai đứa mình đã... ngủm hồi từ thuở cố lũy nào rồi!Rốt cuộc rồi ai cũng yên phận nấy, ai cũng sống nhăn hết...
    Phấn gượng cười cắt ngang:
    - Nói như anh vậy là hết chuyện! Đã đành rằng không ai chết được,nhưng bộ anh chẳng thấy héo ruột héo gan hay sao?
    Tư Cầu cũng cười theo:
    - Nếu có thì để bụng chớ chẳng lẽ... la làng lên hay sao?
    Phấn vói tay véo nhẹ vào vai anh ta:
    - Anh thiệt hổng bỏ cái tật nói ngang nói ngạnh đó!
    Tư Cầu làm nghiêm trở lại:
    - Ý quên nữa: em nhớ nói lợi với chú Ba rằng anh có gởi lời thăm chúđược mạnh giỏi, buôn bán mần ăn tấn phát hoài hoài... Thiệt ra thìchuyến nầy, anh mang ơn chú nhiều lắm... và cũng làm phiền chú khôngít!
    - Coi, anh có làm phiền thằng chả cái gì đâu? Có em chạy tới chạy luilo cho anh nầy nọ, chớ thằng chả cứ ở miết trong tiệm và có chịu nhúcnhích cục cựa gì đâu! Vậy mà thằng chả lại còn cằn nhằn em nhứcxương nhức cốt nữa!
    Tư Cầu lắc đầu:
    - Thì làm phiền chú Ba là ở chỗ ấy đó em ơi! Đã đành rằng hai đứamình là... tình xưa nghĩa cũ, nhưng bây giờ, bề nào chú cũng làchồng của em... Anh nói có phải như vậy hông?
    - Thì phải... nhưng ai biểu hồi đó...
    - Biểu khỉ gì! Cũng có em... can dự vô chớ bộ một mình chú mà... màxảy ra chuyện đó sao? Kể ra chú Ba cũng hiền lắm chớ đứng vào địa vịanh mà lại có con vợ bạt mạng như em, thì nhứt định là anh vặn họngbẻ hầu nó liền chớ đâu đó để luồng tuôn vậy được!
    - Xí, anh hổng biết mốc gì hết mà cũng nói! Thằng chả mà hiền! Em vìthương anh nên em mới bất kể như vậy, chớ bộ anh nói dễ chịu đựngvới thằng chả lắm hả? Có điều là thằng chả khôn cãi trời cho nênkhông dám làm tới vì sợ em liều bỏ đi luôn, và nhứt là sợ lùm tum lên,rủi ro anh có bề gì thì cũng kẹt luôn thằng chả vô trỏng nữa.
    - Cái gì mà lại dính dáng đến chú Ba?
    - Hứ, em mà non tay ấn như anh vậy thì chỉ có nước ngồi ngó cho anhchết tiệt ở trong căng hay ở ngoài đảo. Mới đầu em đã nói thẳng chothằng chả biết: nếu thằng chả làm bậy bạ để cho anh bị bắt lại thìtrời cản em cũng cho thằng chả... chìm chung một xuồng... (nói đếnđây Phấn thở dài) Thiệt bây giờ nghĩ lại em mới biết mang ơn chị Haivợ của ông quan hai, vì cũng nhờ chỉ bày mưu đặt kế để em đón anh rangoài nầy tự hổm rày...
    - Dữ hông! Lâu lâu mới nghe em nói một câu nghe không nghịch lỗ nhĩ!Vậy mà cứ làm hùm làm hổ với người ta hoài!
    - Thôi nghen, hổng phải nghe em nói vậy mà được mợi làm tới... cóchuyện nữa đa! (rồi như sợ phật ý Tư Cầu trong lúc này, cô dịu giọngnói tiếp) Bởi vậy, sau khi anh về xứ rồi, em tính để bữa nào rảnhvô tìm chị Hai một chuyến để nói vài lời phải quấy với chỉ kẻochị phiền...
    Tư Cầu hăng hái tán thành:
    - Ừ phải đa! Mà em có vô trỏng nhớ nói...
    Phấn xớt lời ngang:
    - Nhớ nói anh hỏi thăm chỉ nhiều lắm phải hông?
    - Ừ... thì em nghĩ coi: bề gì thì cổ cũng xăng văng xéo véo cho choanh chớ bộ không sao?... Mà thôi, nói chuyện khác đi bà nội, xe đãbắt đầu rồ máy, bóp kèn om xòm đó!
    Phấn đưa mắt nhìn chung quanh:
    - Ối, mấy cha lơ làm bộ vậy để hối khách, chớ có chạy thiệt đâu anhơi! (rồi cô trở lại nhìn Tư Cầu) Anh coi lại giấy tờ, tiền bạc gì cònđủ hông, hay là bị chúng móc túi chọt hầu bao mất hết rồi?
    Tư Cầu vỗ túi quần sau:
    - Còn đây nè! Mà hồi chiều em nhét trong bóp anh chi tới ba ngànđồng lận? Anh tưởng em chỉ đưa thêm một vài trăm đủ anh xây xài dìatới dưới... Thôi để sẵn dịp này anh trả bớt lại em… (anh ta vừa nóivừa rút bóp ra)
    Phấn nhóng người lên chụp tay Tư Cầu bắt phải đút cái bóp trở vô túi quần vàlên giọng hăm he anh ta:
    - Anh mà lộn xộn nữa là có chuyện liền bây giờ đó nghen!
    Biết không thể cưỡng được ý của Phấn, Tư Cầu đành chịu phép và đáp xụi lơ:
    - Cha, em ép anh nhiều cái ngặt quá! Tiền bạc nầy em... bòn rútcủa chú Ba rồi trao cho anh xài thì cũng hơi... kỳ kỳ...
    - Ê, tiền của em để dành riêng chớ hổng phải tiền móc hầu bao củathằng chả mà anh phải áy náy!
    - Em có tiền riêng thì cũng nên để dành đó cho thằng bé... Kỳ.
    - Cái đó anh khỏi phải nói, bây giờ em lo cho... tía ruột thằng Kỳtrước đã!
    Nói xong Phấn nhìn Tư Cầu cười mủm mỉm làm cho anh ta cũng đâm ra xẻn lẻnvội ngó về phía khác.
    Vừa lúc ấy có một chị bán bánh mì tay cầm mấy ổ bánh dài thòn, vàngửng đi tới và mời mua:
    - Hai chú thiếm mua giùm em vài ổ bánh mì giòn nóng hổi mới ra lò.
    Phấn liền cầm lấy một đầu ổ bánh mì để nắm xem có quả thật là thứ mớikhông, xong cô gật đầu ra vẻ vừa ý:
    - Chị cho tôi ba ổ đi làm ơn gói buộc lại kỹ lưỡng đó nghen!
    Tư Cầu vội cản nói:
    - Mua chi dữ vậy em? Nếu có đói anh mua bánh bán ở dọc đường cũngđược mà!
    Phấn đỡ lấy ba ổ bánh mì mà chị bán hàng trao cho, rồi đưa luôn cho Tư Cầu:
    - Ậy, anh cứ xách đem về dưới đi. Thứ bánh mì nầy làm bằng toàn làbột thiệt ngon lắm mà!
    Tư Cầu bắt buộc phải cầm lấy mấy ổ bánh mì mà mặt mày thì nhăn nhó. Anh tanhìn trân trân vào gói bánh, đoạn thở dài.
    Thấy thế, Phấn bực mình hỏi anh ta:
    - Thì anh xách thêm một chút xíu đó có nặng nhọc gì dữ lắm sao mà mặtmày anh chầm dầm vậy?
    Tư Cầu thở ra:
    - Hổng phải nặng nhọc gì, nhưng anh thấy mấy ổ bánh mì nầy anh...bắt ngán quá!
    - Ngán cái gì?
    Tư Cầu do dự một hồi rồi đáp:
    - Em hổng nhớ sao: tại bến cầu tàu lục tỉnh ở Cần Thơ hồi em vớianh... tính lên trên nầy đó mà!
    Phấn cau mày:
    - Đọ, lại sắp kiếm chuyện nữa rồi đa! (nhưng rồi cô lại tò mò hỏithêm) Mà hồi đó rồi làm sao? Mấy ổ bánh mì nầy có ăn nhập gì vôtrỏng hả?
    Tư Cầu nhìn cô như trách móc:
    - Em... cái gì cũng mau quên hết, nên... cái gì cũng dễ ợt! Thì hồiđó em biểu anh lên cầu tàu đi mua bánh mì và thịt xá xíu đó! Rồi ởdưới nầy... Cũng tại ba cái bánh mì mắc dịch nầy nè! Mà thôi nhắcnữa làm gì!
    Nghe giọng nói của Tư Cầu, Phấn bắt phì cười:
    - Sướng quá há! Thì cũng anh nhắc lại, rồi cũng anh biểu thôi! Thiệtthằng cha nầy nhớ dai quá tổ mẹ người ta!
    Tư Cầu có vẻ phật ý:
    - Hứ, cái chuyện thấu trời, động đất mà không nhớ thì nhớ cái gì nữacà?
    Phấn mỉm cười vói tay nắm lấy tay Tư Cầu:
    - Thì tại anh thương em gắt nên mới nhớ dai như vậy chớ gì?
    Tư Cầu cảm động vội quay mặt đi, nhưng lại nói buông thõng:
    - Chưa chắc! Cái đó để... hỏi lợi coi!
    Vừa lúc ấy tài xế rồ máy xe, bóp kèn inh ỏi và anh lơ luôn miệng hốikhách còn đứng dưới đất mau mau lên ngồi vào chỗ của mình... Phấn vội nắm chặt lấy bàn tay của Tư Cầu và lặng thinh ngước mắt đăm đăm nhìnanh ta.
    ... Chiếc xe từ từ chuyển bánh và bàn tay của Phấn cũng từ từ tuột nhẹ rakhỏi bàn tay của Tư Cầu.
    Phấn vẫn lúp xúp chạy theo xe. Tư Cầu vội hối cô ta:
    - Thôi em dìa đi!
    - Anh đi mạnh giỏi nghen anh Tư! Nhớ nếu ở dưới không yên thì lên trênnầy liền nghen!
    Tư Cầu ló đầu ra, ngó ngoái lại:
    - Ừ... Em ở lại mạnh giỏi nghen!
    Phấn đã đứng lại vì chiếc xe bắt trớn nên chạy mau thêm.

  5. **4

    Tư Cầu ráng ló đầu ra ngoài để ngoái nhìn cho rõ thêm được chút nào haychút nấy hình dáng Phấn đứng chơ vơ bên vệ đường.

    Trời hãy còn tối nên hình dáng yêu mến ấy đã nhỏ dần và như... bé bỏng, đơn độc hơn thêm nữa dưới ánh sáng vàng khè vẩn đục sương sớm củangọn đèn điện trên cột trụ bên đường...
    Bỗng có tiếng đập thùng xe và liền theo đó là tiếng quát tháo của anhlơ:
    - Anh Hai ngồi đằng trước đó, làm ơn thụt đầu vô hông thôi xe khác quamặt quẹt lọi cổ đa!
    Tư Cầu giựt mình vội rút đầu vô và vừa lúc ấy chiếc xe đò cũng đã quẹo quamột con đường khác.
    ... Chiếc xe đã chạy ra vùng ngoại ô và anh tài xế đã tắt ngọn đèntrong mui.
    Trong xe, hành khách đều giữ lặng trang vì ai nấy đã bắt đầu ngủ gàngủ gật.
    Gió ngoài đồng trống như được thể thổi vù vù vào trong mui xe và làmcho Tư Cầu co ro người lại. Anh ta ôm ghịt cái cặp da cùng mấy ổ bánh mì vào lòng và hơi nóng âmấm của mấy ổ bánh ấy càng làm cho anh ta cảm thấy gió đang lùa vào xekia như lạnh buốt thêm trong buổi sáng biệt ly...
    ... Rồi chiếc xe chạy ngang qua căng Phú Lâm... Tư Cầu quay đầu sữngsờ nhìn lớp hàng rào dây kẽm gai, những cột điện cách khoảng rọi sángtrưng mấy dãy trại mà bề ngoài xem thật vắng tanh như một khu xómkhông có bóng người cư trú...
    Chiếc xe chạy vụt qua và hình ảnh của nơi quá quen thuộc ấy lùi dần lùidần... Lòng Tư Cầu thấy thê lương lạ thường khi nghĩ tới rằng: giờ nầytrong những căn trại đó, còn có biết bao nhiêu người đang nằm chenchúc trên sân xi măng... có người ngủ mê ú ớ mớ gọi vợ kêu con, có kẻ thaothức lắng nghe tiếng kiểng đổ gọi chuyền nhau qua mấy điếm canh trênlô cốt...
    Rồi một trạm kiểm soát xuất hiện trước mặt. Chiếc xe từ từ đậulại, và lính tráng trong bót ùa ra kẻ xét giấy tờ, người khám hành lý.
    Tư Cầu tái mặt. Mới đầu anh ta tưởng chừng như là tất cả những sự kiểmsoát ấy riêng nhắm vào... anh ta. Mấy lần anh ta muốn vọt chạy xuốngruộng để lủi trốn nhưng kịp nghĩ lại nơi đó là một vùng lạ hoắc vànhư vậy anh ta biết xoay trở làm sao.
    Đành là liều ở lại vậy... Nhưng rồi mọi việc đều êm thấm: sau khiđược kiểm soát qua loa, chiếc xe lại tiếp tục cuộc hành trình...
    Đi được một đỗi xa chiếc xe ngừng trước trạm gác khác, rồi đến mộttrạm khác nữa... Tuy biết rằng không có gì đến nỗi, nhưng Tư Cầu vẫnthấy... lên ruột mỗi lần phải xuống trình giấy tờ, rồi giơ thẳng haitay lên trời để cho người ta lục soát trong người...
    Có qua những phút ấy, Tư Cầu mới biết rằng sự tự do mà anh ta được hưởngđó không phải là dễ dàng và khỏe ru gì cho lắm...


    Đây là lần thứ hai Tư Cầu quay trở về nhà sau một chuyến đi xa. Nhưng nếulần trước, cái lần mà anh ta từ trên Nam Vang về, anh ta vừa hồi hộpvừa hân hoan bao nhiêu thì lần nầy anh ta vừa bồn chồn vừa lo lắngbấy nhiêu.

    Ngồi ở phía trước chiếc tam bản đò chèo cọt kẹt lướt trên mặt sôngđể về Rạch Chiếc, Tư Cầu buồn bã ngắm nhìn cảnh vật trên bờ lần lượt phơibầy trước mắt anh ta: mấy cây cầu gãy gục đôi, xóm nhà cháy tiêu vàchỉ còn lại mấy hàng cột đen xì, mấy cái lu nước bể nằm trơ vơ trênnền đất đã bắt đầu xanh um cỏ dại... Và dưới sông, thỉnh thoảng chiếc đò tam bản lại chèo ngang qua mộtxác chết sình chương và đen nám nổi lình bình trên mặt nước... Mấy conquạ đen bực mình vì bị khuấy phá bay vụt lên, kêu oang oác để rồihấp tấp đáp sà xuống rỉa nốt mấy miếng thịt mềm rã...
    Đến nơi, Tư Cầu vội vã bước lên đến để bươn bả đi thẳng về nhà.
    Đâu đâu cũng có vẻ đìu hiu hoang phế và cả những người quen mà Tư Cầu gặpdọc đường cũng có vẻ dè dặt khi bắt buộc phải đáp lại lời chào hỏivồn vã của anh ta.
    Tư Cầu sững sờ đứng trước hàng rào me keo của nhà mình: ngôi nhà cũ biếnđâu mất và nay chỉ còn một túp lều con lụp xụp như thu hình ở phíatrong cùng.
    Anh ta nghẹn ngào cất tiếng gọi:
    - Năm ơi Năm! Bộ mầy hổng có ở nhà sao Năm?
    Không có tiếng thằng Năm trả lời mà chỉ có tiếng con chó vện già xổ ravừa sủa vừa tru ư ử đón mừng người thân cũ. Tư Cầu đặt cái cặp da và góibánh mì xuống để vuốt ve con vật.
    Vừa lúc ấy, Ba Kiên ở trong nhà chạy ra, mình trần trùi trụi với mộtkhẩu ru-lô nhét trước bụng sau cái lưng quần vận đen của anh ta:
    - Mầy hả Tư! Vậy mà tao tưởng ai chớ? Sao tao nghe đồn mầy bị Tâybắn chết rồi?
    Tư Cầu có vẻ không bằng lòng những lời “chào đón” ấy, anh ta không trảlời câu hỏi của Ba Kiên mà nhìn quanh một vòng rồi hỏi lại:
    - Sao... như vầy nè? Tía má và thằng Năm đâu mà nhà cửa vắng hoe vậyhả anh?
    Ba Kiên bước lại ngắm nghía Tư Cầu từ đầu đến chân rồi cười hỏi luôn:
    - Ủa, tao nghe nói Tây bắt mầy dẫn đi rõ ràng, sao bây giờ mầy trởdìa bảnh tỏn như vầy hả?
    Tư Cầu cằn nhằn:
    - Chuyện đó còn dài lòng lắm, để thủng thẳng tui sẽ kể lại cho anhnghe, còn tui hỏi về cái chuyện nhà cửa, tía má, thằng Năm... mà anhnói trớt đi hoài.
    Ba Kiên nhún vai:
    - Nhà cửa như vậy là tốt lắm rồi. Thời buổi giặc giã này mầy còn đòivoi đòi tiên gì nữa ! Còn tía má và thằng Năm thì dông theo anh Hai làm Việtgian hết rồi!
    Tư Cầu chưng hửng trợn mắt:
    - Làm Việt gian? Bộ anh nói giỡn sao chớ?
    Ba Kiên có vẻ trầm ngâm một giây rồi đáp:
    - Thiệt... chớ giỡn khỉ gì mậy!
    Tư Cầu nói một cách quả quyết:
    - Thiệt cái gì đi nữa thì tui tin hổng vô! Tía má già cả như vậy cònham muốn cái gì nữa để ra làm Việt gian chớ? Mà Việt gian là Việtgian... cách nào chớ?
    Ba Kiên gật đầu:
    - Mầy nghĩ như vậy cũng hơi phải - phải: tía má, thằng Năm không làmViệt gian, cái đó tao cũng hổng dám nói cái gì khác, nhưng ngặt mộtnỗi là anh Hai bây giờ ảnh đi lính cho Tây...
    Tư Cầu rơi từ ngạc nhiên này đến ngạc nhiên khác:
    - Anh làm ơn nói lợi tui nghe coi! Anh Hai làm đi lính cho Tây? Bộảnh điên sao hả! Chắc mấy cha nghe đồn vậy thôi, rồi đề án tử chongười ta... Anh Hai ảnh hiền khô mà!
    Ba Kiên có vẻ bực bội:
    - Mầy đi mới dìa hổng biết cái đám đế gì hết thì để người ta nói chomà nghe... Nghe đồn khỉ gì: anh Hai ảnh ra làm lính đầu đỏbạt-ti-dăng, ngày nào mà hổng có gác ở cái “cốt” kế bên cầu dưới chợLa-Ghì. Mầy hổng tin bữa nào mầy lội xuống đó coi, mà mầy làng chàngra đó, thằng chả dám cắc bùm mầy đổ ruột lắm đa!
    Tư Cầu thở dài, nhưng còn ráng hỏi:
    - Anh nói làm sao á!... Mà cái gì giục ảnh để ra vác súng cho tây vậycà? Mọi khi nói chuyện đi lính đi tráng ảnh ghét lắm mà?
    Đến lượt Ba Kiên thở dài:
    - Thiệt ảnh làm cho tao thiếu điều xấc bất xang bang... Nói nào ngaythì cũng tại ảnh... tức anh em ở trong nầy nên ảnh mới dông ra ngoàiđồn Tây.
    - Sao mà tức?
    Ba Kiên nhún vai có vẻ hơi ngao ngán, rồi chậm rãi kể lại đầu đuôicâu chuyện:
    - Mầy hổng biết chớ hồi mầy biệt tăm biệt tích rồi, ở dưới nầy Tâyvô ruồng bố liên miên... (rồi như nhớ trực lại là tự nãy giờ cả haiđứng khá lâu ở giữa sân, nên Ba Kiên vội kéo Tư Cầu lôi đi) Thôi vô trongnhà rồi hãy tiếp tục câu chuyện.
    Tư Cầu cúi xuống xách cái cặp da và gói bánh mì lên, rồi nhìn quanh vàthắc mắc hỏi:
    - Sao bà con cô bác ở lối xóm lại vắng hoe hết vậy anh? Thế nào họcũng nghe tin tui dìa đây, nhưng sao không thấy ai chạy qua hỏi thămhỏi lom gì ráo!
    Ba Kiên cười đáp:
    - Thằng này khờ tổ mẹ! Mầy quên rằng bây giờ là thời kháng chiến,đồng bào phải phòng kẻ gian...
    Tư Cầu cự nự:
    - Bộ tui đây mà gian sao? Bị Tây bắt thấy mồ thấy tổ!
    Ba Kiên lắc đầu:
    - Trừ ra cái việc tây nó bắn mầy chết rồi chở xác dìa đây chôn thìkhông kể, chớ nếu mầy bị Tây bắt mà sau đó, mầy lại lò mò dìa đâythì... thiên hạ ngán không dám ráp lại gần mầy là phải lắm! Với lạibị tao bây giờ làm công an nên bà con chòm xóm họ cũng... ngán luôn!
    Tư Cầu ngó xuống khẩu ru-lô dắt trước bụng Ba Kiên:
    - Anh mà làm công an?
    - Tao làm tới cái gì nữa cũng được, nhưng tao... mến cái chỗ nầy hơn!(rồi nhận thấy cái gói Tư Cầu cầm trên tay, anh hỏi tiếp) Mầy mua bánhtrái gì đó hả? Cha thằng nầy bây giờ coi bộ giàu quá mậy?
    Tư Cầu trề môi:
    - Giàu khỉ gì! Cái chuyện của tui cũng rắc rối lắm để huỡn đãi rồi tuikể lại cho anh nghe. Còn gói nầy... có mấy ổ bánh mì mua ở bến xelục tỉnh trên Sài gòn đó mà!
    - Ủa, bộ mầy lên tới trển lận sao?
    - Ừa... mà thôi, anh vô nhà kể cho tui nghe chuyện của anh Hai coi rathể nào!
    … Vào trong nhà, Tư Cầu ngó quanh ngó quẩn rồi hỏi Ba Kiên:
    - Bàn ghế, tủ thờ, ván ngựa ở đâu mà sao trống trơn vầy nè?
    Ba Kiên cười xòa:
    - Thiệt thằng nầy đi xa dìa nên coi bộ bơ bơ! Tủ thờ và mấy bộ ngựađể ở đây cho tụi nó vô chở đem đi hết hả? Hồi còn ở nhà, tía đemchuồi mấy món đó xuống mương ở đằng sau hè rồi.
    Tư Cầu gật gù rồi hỏi luôn:
    - Sao anh, còn cái chuyện Việt gian, Việt ngay đầu đuôi thể nào?
    Ba Kiên ngồi phịch xuống sạp chõng:
    - Thì có gì đâu, hồi mầy đi rồiTây nó vô ruồng bố liên miên nênmấy “anh lớn” cho rằng vùng nầy có Việt gian nên tụi nó mới làm dữnhư vậy...
    - Sao bộ đội đâu không đánh tụi nó cà?
    Ba Kiên cau mày:
    - Tao hỏi mầy đánh khỉ gì được một khi có Việt gian nó chỉ không cònsót một con đỏ?
    Tư Cầu cười lạt:
    - Thôi đi anh, mấy cha nội ở đây suốt ngày đêm cứ lo đập chó, vật gàăn nhậu lu bù hoài chớ mấy chả mà đánh giặc cái mốc xì họ! Mà chỗmình ở lại nhằm con đường đổ bộ thuận tiện của Tây để đi ruồng cácmiệt trong, nên mấy cha nội ở đây quýnh đít rồi đổ thừa bậy bạ là tạiViệt gian nầy, Việt gian nọ chớ gì! Mấy cha khôn quá tổ mẹ người ta!Còn anh...
    Ba Kiên vội ngắt lời em:
    - Ê Tư, bây giờ khác chớ hổng phải như hồi xưa, mà mầy “phê bình”tưới hột sen đó nghen mậy!
    Tư Cầu nói lẫy:
    - Cha, gắt quá há!
    Ba Kiên cũng đâm ra lúng túng:
    - Thì mầy nghĩ cái gì cũng phải có... kỷ luật hết mới được! Nhưngthôi, dẹp chuyện đó qua đi để tao thuật cho mầy nghe về vụ... anh Haiở nhà.
    - Ờ vụ đó sao anh?
    Ba Kiên cúi đầu xuống và chậm rãi kể:
    - Như tao đã nói hồi nãy: mấy “ảnh” nghi trong vùng mình có Việt gian,mà tao thì làm công an nên mấy ảnh cạo tao sát da... Mầy nghĩ coi nhưvậy cũng kẹt cho tao quá: bà con lối xóm gì tao cũng quen mặt khắp cảvà tao nói đây là Bà Cậu làm chứng, tao không thấy ai có... bộ vóViệt gian hết?
    - Ừa, anh nói vậy tui nghe hạp ý lắm đa! (nhưng rồi anh ta nhìn sững BaKiên hỏi liền) Bộ anh thấy hổng có ai là Việt gian rồi nhè anh Hai mà chỉ cho mấy chả hả?
    Ba Kiên cự nự:
    - Đừng nói bậy mầy! Tao dầu tệ thế nào đi nữa cũng đâu đến cái mứcđó! Mà mầy hổng biết thì ngậm mỏ lại để tao kể hết cho nghe chớđừng làm bộ tài khôn hỏi xía vô hoài nghen!
    Tư Cầu vội xuống nước:
    - Thì thôi... anh nói tiếp đi.
    Ba Kiên lừ mắt nhìn em một hồi mới chịu kể tiếp:
    - Mày nghĩ coi, mỗi lần Tây đổ bộ nó bắn tứ tung ngũ hoành tao cóđiên khùng gì ẩn núp lại đó rình rập ai để ăn đạn hả?
    - Vậy sao mấy chả... thấy anh Hai mình làm Việt gian?
    - Ối thì ba thằng cô hồn du kích thấy rồi dìa báo cáo lại.
    - Tụi nó thấy gì hả?
    - Hôm đó bị có chiếc máy bay chuồn chuồn của Tây nó bay rà rà trênxóm hoài, rồi tụi nó thấy anh Hai ảnh leo lên nóc nhà ra dấu hiệu gìcho Tây đó hổng biết...
    Tư Cầu bực tức níu vai Ba Kiên:
    - Anh Hai ảnh biết đách gì mà lại nói như vậy chớ?
    Ba Kiên hất tay anh ta xuống:
    - Bộ tao hả? Cái thằng nầy kỳ cục quá!
    Tư Cầu nổi nóng hỏi tới:
    - Rồi anh Hai ảnh cũng chịu để cho mấy thằng chết dầm ấy bắt sao? Bộảnh không có miệng hả?
    - Ra trước Ủy ban, ảnh nói là hôm đó tại vì thiên hạ nhốn nháo, phầnthì binh của Tây ở ngoài vàm nã cà-nông liên hồi vô xóm nên... con gàđiều nòi của anh hoảng sợ bay tuốt lên nóc nhà, ảnh sợ con gà chạymất hoặc bị Tây lên bắt vặn cổ, nên ảnh mới leo lên bắt nó, rồi mấycha nội cho rằng ảnh ra dấu cho máy bay chuồn chuồn...
    Tư Cầu quắc mắc hỏi liền:
    - Vậy mà mấy anh lớn cũng tin nữa sao?
    Ba Kiên ấp úng đáp:
    - Thì mầy nghĩ coi... mấy chả đang kiếm Việt gian mà anh Hai ảnh làmnhư vậy mấy chả hổng nghi hổng tin sao được!
    Tư Cầu bắt chửi thề lên một tiếng, rồi hỏi:
    - Mấy ảnh làm việc như vậy thì nữa rồi con chó nó theo mấy ảnh chớ aimà theo nữa!
    - Thì mầy giỏi mầy ra nói với mấy chả đi!
    Tư Cầu bị người anh dồn vô chỗ... bí, nên lúng túng hỏi lảng đi:
    - Nhưng anh Hai ảnh tiếc gì thứ con gà mắc toi đó để sanh chuyện rắcrối như vậy cà?
    Ba Kiên nhìn Tư Cầu trề môi:
    - Mầy hỏi câu nào câu nấy cũng lãng xẹt hết á! Đó là con gà nòi xungcủa ảnh chớ bộ gà thường sao? Mấy tháng trường nay, ảnh chắt chiu obế cho con gà cưng của ảnh ngày đêm để ra giêng đem đi ra trường gàđá độ với người ta... nên ảnh mới dám liều mạng bò lên nóc nhà bắt nótrong lúc súng đạn nổ ầm ầm đó mầy!
    Tư Cầu thở dài:
    - Hèn chi... thiệt tình ngay mà lý gian!
    Ba Kiên chụp nói liền:
    - Thì đó, mầy cũng nghĩ như vậy!
    - Nhưng bộ anh không đi xin giùm hay là đứng ra bảo lãnh cho anh sao?
    Ba Kiên trợn mắt:
    - Ý trời, bộ mầy nói chuyện chơi sao chớ! Từ đầu mùa cho chí cuối, taolãnh công tác ở đây mà chỉ có chuyên môn đi bắt rượu lậu, với cờ bạcthôi chớ chưa có rớ được món nào Việt gian Việt ngay hết... rồi bâygiờ mầy biểu tao nhảy vào bảo lãnh cho một vụ Việt gian thì có nước taođi “mò tôm” chung một xuồng luôn.
    - Nhưng anh quên rằng anh Hai là... anh ruột của mình, mà ảnh lại vôtội nữa sao?
    Ba Kiên không đáp thẳng mà tìm cách hỏi lại anh ta:
    - Sao mầy hổng giỏi ở đây mầy lãnh cho ảnh? (rồi anh ta nghiêm giọngnói tiếp) Mà tao cho mầy hay: chuyến nầy mầy dìa đây mà ăn nóilàng chàng, mấy chả dám cho mầy... đi luôn lắm! Lúc nầy là lúc quyếtliệt rồi chứ không phải lơ mơ như hồi đó được nghen mậy!
    Tư Cầu chán nản hỏi thêm:
    - Nhưng sau đó mấy anh lớn xử làm sao, và anh Hai ảnh ra đầu Tây hồinào hả anh?
    Ba Kiên trầm ngâm một hồi như để nhớ lại chuyện cũ rồi đáp:
    - Thì... xử tử chớ còn... xử cách gì nữa mậy!
    - Trời! Nhưng sao ảnh không chết mà còn bò ra đi lính cho Tây?
    - Thằng nầy sao nóng quá! Mầy cứ ngậm câm miệng lại để tao nó chohết đã! Mầy hổng biết chớ tao cũng bị kẹt ghê lắm: mấy chả xử anhHai cho đã đời rồi lại nhè tao giao cho “sứ mạng” thi hành bản án...
    - Rồi anh cũng nhắm mắt mà giết anh Hai hả?
    Ba Kiên cười mũi:
    - Bây giờ mầy nói cho sướng cái miệng mầy thôi, chớ không biết suyxét đách gì hết. Tao ở nhà thì là anh em của anh Hai, nhưng một khi ratrước “nhân dân” tao cũng là người của “chính phủ”. (đến đây, anh talại hạ thấp giọng) Mà ví dầu tao có... nghĩ cái gì khác, mụ nội taocũng hổng dám cản mấy cha nữa!
    - Hứ! Tui biết anh nhát hít mà!
    - Mầy giỏi nữa! Tao biết mầy gan mà! Nhưng tao là người của “chínhphủ” và hễ “quân pháp bất vị thân” tao cứ y lệnh mà mần. Nói nào ngaycũng... nhờ tao mà anh Hai ảnh thoát chết!
    Tư Cầu hân hoan hỏi Ba Kiên liền:
    - Bộ anh nghĩ lại rồi thả ảnh dông luôn hả?
    Ba Kiên lúng túng đáp:
    - Thằng nầy nó nói nghe... dễ ợt! Tao thả ảnh để nhào vô thế mạng hả?Nhờ tao mà ảnh thoát chết là như vầy nè: mấy chả kêu tao chở anh Hai ragiữa sông cái rồi buộc đá vô cho đi “mò tôm”, tao nghĩ lại... nhưvậy cũng ngặt cho tao quá! Phần thì tía má ở nhà cứ nhè tao mà chửinát không chừa một sợi tóc, nên tao mới đề nghị với mấy chả nên đem xửanh Hai một cách... đàng hoàng hơn để làm gương cho thiên hạ...
    - Tưởng gì khác chớ anh cũng chỉ giỏi trong việc nói với người tagiết anh Hai thôi!
    Ba Kiên không buồn đáp câu trách móc của Tư Cầu và kể tiếp:
    - Nhờ tao đề nghị như vậy mà mấy chả mới đem anh Hai ra xử bắn đànghoàng, và cũng thời may, vừa lúc bịt con mắt ảnh xong thì có máy bayTây đến bắn loạn xà ngầu, cả thiên hạ và mấy cha nội trong ủy ban,mấy cha du kích mạnh ai nấy lủi... Trong lúc ấy, Tây nó cũng đổ bộlên ngoài vàm ì ì... Mấy chả bèn lôi anh Hai đi theo, rồi sau đó khôngbiết ảnh làm sao mà xút ra được để vọt theo ba thằng Tây luôn!
    - Còn tía má và thằng Năm?
    - Lối một tháng sau, anh Hai ảnh chơi nghiệt quá, ảnh dắt Tây dìa bố nátnước trong nầy, rồi ảnh lôi tía má và thằng Năm theo ra chợ, ảnh vôtao cũng lủi trốn thấy mồ thấy tổ! Thằng chả đi lùng kiếm mấy chanội trong nầy còn hơn Tây nữa! Thiệt hễ ra làm Việt gian rồi thì bấtkể quân thần.
    Tư Cầu hỏi lại Ba Kiên:
    - Chớ còn anh thì sao?
    Ba Kiên lúng túng đáp:
    - Tao thì khác..., tao “kháng chiến” mà mậy!
    Tư Cầu cười mũi:
    - Hứ, khác cái mốc xì họ! Anh theo mấy chả riết rồi... bất kể cái gìhết! Mấy cha làm bậy rồi cứ nhè người khác mà đổ thừa càn mạng, rồilại xưng là nầy, là nọ nữa! Hổng phải tui ưa gì Tây, tui oán tụi nóthâm xương, nhưng có nhiều cái tui chịu mấy cha cũng hổng vô!
    Ba Kiên nhìn em rồi cười lạt:
    - Thằng này... tao coi bộ mầy đi Sàigòn ăn ba cái bánh mì tây nóliệng cho thét rồi mầy đâm ra nghĩ bậy nghĩ bạ quá lẽ! Tao cảnh cáomầy một lần chót, mầy mà ăn nói cái điệu dộng đầu dộng cẳng đó nữathì có ngày mầy chết không kịp ngáp đa em! Thiệt mà, mấy anh lớnthường nói cái thứ lừng khừng rồi ra thành, “bơ sữa” một vài lần làdễ biến thành phản động lắm!
    Tư Cầu cũng không nhịn thua:
    - Thôi đi anh, anh đừng có xài ba cái danh từ học mót đó với tui!
    Ba Kiên giận đỏ mặt tía tai, vừa lấy tay mân mê cái báng súng ru-lô,vừa gườm gườm nhìn Tư Cầu:
    - Mầy chớ phải thằng nào khác mà ăn nói móc họng móc hầu cái điệu đó,trời cản tao cũng “nổ” nữa đa mầy!
    - Thì có ngày anh cũng kể tui như thằng khác! Đó, cái chuyện của anh Haicòn sờ sờ trước mắt chớ bộ xa lắc xa lơ gì sao!
    Ba Kiên không muốn trở lại vấn đề ấy nữa nên lên tiếng hối Tư Cầu:
    - Thôi dẹp chuyện đó qua một bên đi! Bây giờ mầy lo tắm rửa chokhỏe để rồi còn ăn ba hột cơm chiều chớ... À, mà sẵn có mấy ổ bánh mìđây. (Ba Kiên thò tay nắn nót mấy ổ bánh) Cha tao coi bộ ngon đamầy!
    Tư Cầu sẵn dịp đó cũng muốn làm lành với anh:
    - Bánh mì nầy làm bằng bột mì ròng mà anh, bây giờ nó mềm đi chớ hồisáng còn mới dòn ghê lắm! (Tư Cầu ngập ngừng đôi giây rồi nói thêm)...Của con Phấn nó mua cho tui đó mà!
    Ba Kiên chưng hửng hỏi lại:
    - Con Phấn nào? Phải con Phấn con của bác Bảy hông? À, tao nhớ rồi... cái connhỏ mà hồi nẳm mầy lằng nhằng với nó rồi sau đó nó có chồng các-chúđó phải không?
    Tư Cầu xẻn lẻn gật đầu:
    - Ừa...
    Ba Kiên cười rộ lên rồi nói lớn:
    - Cha thằng nầy coi lơ mơ vậy mà tốt phước ớn! Mà làm sao mầy bị Tâybắt rồi lại gặp được nó hả?
    - Thì... cũng do sự tình cờ.
    Ba Kiên mỉm cười có vẻ hoài nghi:
    - Thôi đi mầy! Chắc mầy mãn tù rồi lọ mọ đi kiếm nó chớ gì!
    Tư Cầu bực mình cự nự:
    - Anh nói như thầy bói! Bộ anh tưởng tụi nó thả êm tôi sao?
    Rồi không đợi cho Ba Kiên hỏi tới, Tư Cầu bèn thuật lại việc vượt căng củamình. Kể xong, anh rụt rè hỏi Ba Kiên:
    - Vậy chớ gia đình con Phấn bây giờ ra sao anh?
    Ba Kiên nhún vai:
    - Thì hồi bác Bảy gái chết rồi, gia đình bên ấy bắt đầu suy sụp maymà nhờ có con Phấn ở Sàigòn, Chợ-lớn gì đó gởi tiền bạc dìa hoài hoài...Cái chuyện nầy chắc mầy rành hơn tao rồi!
    - Anh kể tiếp đi! Khúc sau tôi cũng mù tịt chớ có ở dưới nầy đâu màrành!
    - Mấy lúc lộn xộn sau này, ở bển còn nguy gắt nữa: lúa ruộng thì không góp được hột nào, con Phấn thì đường sá cách trở...
    - Còn thằng Tư em của con Phấn?
    - Hồi mầy đi rồi thằng Tư gia nhập bộ đội, rồi sau đó đi “lưu động”đâu về miệt dưới... Nhưng mới hôm qua hôm kia gì đây tao có nghe tinlà nó tử trận rồi.
    Tư Cầu nhăn nhó chắc lưỡi:
    - Tội nghiệp quá há! Thằng đó nó hiền khô mà trời lại không cho sốngđời, còn cái thứ ôn hoàng dịch lệ thì cứ trơ trơ đó hoài!
    Sợ Tư Cầu kiếm chuyện nói xiên nói xéo nữa, Ba Kiên bèn tìm cách nói lảngđi:
    - Thôi đi tắm đi mầy! Phần tao tao chạy lại đằng nầy kiếm coi có gàqué gì chăng để dìa còn tính với ba ổ bánh mì này chớ! (anh ta ngừnglại nuốt nước miếng rồi gật gù nói tiếp) Thứ nầy mà có gì khìa lênthì ăn ngon hết nổi!
    Tư Cầu nhìn anh, cười mủm mỉm rồi nói:
    - Anh ăn bánh mì rồi không sợ lây... thực dân đế quốc hay sao?
    Ba Kiên trề môi, nhún vai rồi cũng cười đáp:
    - Ối, lâu lâu xực chút đỉnh mà có sao mậy! (rồi như nhớ lại điều gì,anh ta hấp tấp nói thêm) Mà kể ra mầy cũng hên lắm nên mới đemtrót lọt mấy thứ đồ ở thành đô dìa đây, chớ nếu rủi gặp mấy cha nộicông an chận xét dọc đường thì thế nào mấy chả cũng tịch thâu liền vàhổng chừng còn bắt luôn chú mầy nữa!
    Tư Cầu làm bộ mặt ngáo rồi hỏi:
    - Coi mấy chả tịch thâu để chi vậy? Mấy chả lấy vụt xuống sông hổngđược sao?
    - Thôi đi mầy! Mầy đừng kiếm chuyện hỏi mắc hỏi mỏ tao!
    Rồi Ba Kiên hấp tấp đứng vậy bước ra cửa:
    - Ở nhà nếu mầy có rảnh thì nhúm lửa bắc nước sẵn đó giùm tao, taochạy đi... vận lương nghen mậy!
    Căn dặn xong, anh ta dong thẳng một mạch.
    Tư Cầu đứng tần ngần nhìn theo rồi lắc đầu thở dài...

    Mấy hôm nay, Tư Cầu cứ ở miết trong nhà chớ không buồn đi đâu hết. Ba Kiên thấy em có vẻ lầm lì suốt ngày nên cũng đâm ra ái ngại, nhưngcũng chẳng biết khuyên nhủ ra sao vì anh ta dư biết tánh nết của em.

    Một bữa nọ, Ba Kiên đi họp với mấy anh lớn về liền đến bảo Tư Cầu:
    - Ê Tư, chiều nay mầy theo tao ra “Ủy ban” chơi nghen mậy!
    Tư Cầu ngạc nhiên nhướng mắt lên hỏi:
    - Ra làm chi vậy? Bộ hết chỗ chơi sao mà phải ra ngoải chơi hả?
    Ba Kiên chắc lưỡi:
    - Thằng nầy sao kỳ quá! Tao nói thiệt chớ bộ giỡn sao!
    Tư Cầu hoài nghi hỏi thêm:
    - Hừ... bộ mấy chả tính làm khó dễ gì tui nữa hả?
    - Tao nói hổng phải mà! Mầy sao hay nghi bậy quá. Nguyên tao thấymầy ở nhà hoài cũng buồn, nên tao nói với mấy ảnh kiếm công tác gìđể giao cho mầy. Mấy ảnh chịu liền vì mấy ảnh cũng khoái cái nướclì của mầy...
    - Sao mà khoái?
    - Hổng khoái sao được, vì mấy ảnh còn lạ gì mấy thằng lóc chóc ở đây,hễ bình thường vô sự thì làm trời làm đất can hổng nổi, mà hễ cóđộng tĩnh thì... mụ nội ai chạy theo cũng hổng kịp tụi nó nữa!

  6. **5

    Tư Cầu mỉm cười:

    - Mấy chả cũng biết vậy sao?
    - Hứ, người ta chỉ huy mà hổng rành hết sao được mậy! Mấy ảnhthấy mầy được cái gan lì, mầy hổng nhúng tay vô thì thôi mà hễ chịumần thì... trời gầm hổng nhả!
    Tư Cầu nhún vai có vẻ không mấy quan tâm đến những lời “khen tặng” ấy vàngồi làm thinh.
    Thấy vậy, Ba Kiên vỗ vai anh ta:
    - Sao mậy? Mấy thuở mà được mấy anh lớn để ý đặc biệt như vậy.
    Tư Cầu nói gạt ngang:
    - Mấy chả tốt quá há! Chắc mấy chả thấy cái lưng của tui to bề bề dễhứng đạn nên mấy chả mới chịu tốn nước miếng để khen tui như vậy chớŤgì?
    Ba Kiên bực mình la lối om sòm:
    - Đừng nói bậy hoài mầy! Thằng nầy sao nó không chịu ưa ngon, ưa ngọtmà ưa nặng không hè! Mầy dìa đây phải sửa tánh nết lại, chớ mầy cứŤgiữ cái điệu nầy hoài tao e có ngày... mầy khổ đa em! Và tới chừngđó đừng trách móc hay cầu cứu gì tao hết nghen! Tao xin đứt mầy cáiŤchuyện đó trước!
    Phần thấy anh nổi cáu, phần cũng ngại mấy “anh lớn” kiếm chuyện tronglúc mới chân ướt, chân ráo về nhà, Tư Cầu bèn lựa lời “vuốt giận” Ba Kiên:
    - Thì tui... vui miệng nói chơi một chút chớ có gì đâu mà anh làmrầm rầm vậy! Với lại, tui nói ở đây chỉ có một mình anh nghe thôi chớbộ ai khác sao...
    Ba Kiên vẫn còn sừng sộ:
    - Mầy nói như vậy mới mau chết nữa! Bộ mầy hết chuyện chơi rồi saochớ? Mầy nói với gốc cột tao sợ còn hổng được chớ đừng kể đến tao, taoŤbây giờ đâu phải chỉ là anh của mầy không thôi, tao còn là người của“ủy ban”, của “chánh phủ”... bộ mầy quên rồi sao?
    Tư Cầu nhún vai đáp:
    - Tui nói chuyện với anh ở trong nhà chớ bộ ở ngoài trụ sở gì sao màsợ...
    Ba Kiên nói chen vô liền:
    - Mầy đừng có cãi bướng với tao! Tao thấy bây giờ ở nhà chỉ còn có taovới mầy, nên tao mới nhọc công lo như vậy... Nhưng thôi, mầy muốn tựtung tự hoành gì đó thì làm đi, miễn nữa đừng than đừng trách, đừngŤníu đừng kéo gì tao là được rồi.
    Tư Cầu cau mày, nhưng rồi anh ta lại cười giả lả:
    - Tui chớ phải ai sao mà anh lo cái chuyện đó cho mệt! Nhưng thôi...Ťanh làm ơn nói với mấy ảnh rằng: tui mới dìa nên còn... bợ ngợ lắm,xin mấy ảnh nới cho tui một ít lâu. Anh nghĩ coi thời buổi thanh niênnhư tụi mình không nhảy ra giúp nước thì còn đợi gì nữa, nhưng óctui... lộn xộn quá... Thiệt thoát chết mấy lần nên tui như bị ai hốthồn vậy!
    Ba Kiên nhìn em một hồi lâu như để dò xét, rồi chậm rãi đáp:
    - Thôi như vậy cũng.. được, tao cũng chẳng ép mầy làm chi, nhưng sẵnđây tao cũng nói thêm một lần chót với mầy một điều nầy: bây giờŤhổng phải dễ như hồi đó, mầy bây giờ lớn rồi, mọc đủ lông đủ cánhŤrồi, thì ráng mà lo liệu lấy, và nếu mai mốt có sự gì xảy ra tao...hổng biết cái gì hết đó nghen mậy!
    Tư Cầu thấy Ba Kiên lên giọng kẻ cả như vậy bắt buồn cười, nhưng anh tacũng nói cho xuôi theo:
    - Ai mà dám nhờ anh lo đâu mà anh rào trước đón sau dữ quá vậy hổngŤbiết!
    - Ừ, nếu được vậy... tao cũng lạy mầy! Cần nhứt là mầy đừng lộn xộnŤgì nữa hết là tao yên tâm rồi, nội cái việc của anh Hai đó, nếu tao...Ťcu ky như người ta thì cũng dính luôn theo hay ít lắm thì cũng bị hạtầng công tác... Tao nói mí mí như vậy chắc mầy đủ hiểu. Bây giờŤmuốn mần ăn cái gì cũng vậy, mình có ở trong phe của người ta, ngườita mới che đậy binh vực cho mình, chớ đừng cậy giỏi, đừng ỷ y là mìnhphải, mình đúng rồi “bất kể quân thần” thì sớm hay muộn gì cũng ngủmcủ từ đó mầy!
    Tư Cầu bực mình muốn cãi lý lại nữa, nhưng bỗng nhớ trực lại việc cần phảira giáp mặt tía má và anh Hai anh ta nên xuống giọng hỏi Ba Kiên:
    - Nè anh Ba, tui tính mơi này lội ra thăm tía má một chút...
    Ba Kiên gạt ngang:
    - Ý hổng được đâu mầy ơi... mầy ra ngoải láng cháng Tây nó bắt đa! Vàhổng phải cái số của mầy hên hoài nghen!
    - Có anh Hai ở ngoải mà anh!
    Ba Kiên “xì” một tiếng:
    - Mầy tin ảnh là có ngày mầy chết nhăn răng đa em!
    - Anh sao nghi bậy hoài, anh Hai ảnh đâu có đến nỗi tệ như vậy! Màdầu sao đi nữa thì tui cũng phải thăm tía má...
    - Thì mầy nhắn tin ra là mầy dìa đây bình yên có phải dễ hơn không!
    - Đâu được anh! Đó với đây mấy cây số mà không ra thăm tía mà thì saophải lẽ...
    - Mầy nói như vậy phải lắm nhưng cách đây cả chục năm về trước kìa!Chớ bây giờ mầy láng cháng nhích qua nhích lại chút xíu thôi cũng đủŤchết rồi chớ đừng nói gì cách cả mấy cây số ngàn lận!
    Tư Cầu vớùi giọng cương quyết nói thêm:
    - Nhưng dầu sao tui cũng phải ra ngoải. Tui đâu có ngán Tây đó anh!
    Ba Kiên nhăn nhó rồi lúng túng thuyết phục em:
    - Thì đã đành rằng mầy bảnh, mầy hổng ngán Tây, nhưng tao nói với mầytự nãy giờ rát cổ họng mà mầy chưa hiểu gì ráo... Bộ mầy nói chỉ cóTây không sao? Tao nói... nhích qua nhích lại cũng đủ chết là nóivề phía... mấy cha nội trong nầy nè! Mầy sao cái gì cũng lóc chóchết...
    Tư Cầu nói gạt ngang:
    - Anh cứ để thây kệ tui... mơi đây thế nào tui cũng đi ra ngoải, rồiŤmuốn tới đây thì tới!
    - Tao lạy mầy đó Tư! Mầy cứ kiếm chuyện khó khăn hoài rồi biểu yênthì yên sao được! Mầy làm như vậy, đâu phải chỉ có một mình mầy lãnhđủ, mà tao đây cũng kẹt vô đó nữa chớ bộ giỡn hay sao?
    Tư Cầu cười lạt:
    - Té ra anh lo cho anh chớ sợ gì cho tui.
    Ba Kiên gãi đầu:
    - Thiệt ra thì... thì mầy cũng... nên thương dùm tao một chút xíu.Nếu mầy nằng nặc đòi đi như vậy thì tao cũng hổng cản mũi cản lái làmgì, nhưng... theo tao, mầy nên đi cách nào cho kín kín. Hổng phảitao nói mầy sợ ai, nhưng mầy nên... nghĩ đến tao ở trong nầy.
    Tư Cầu mỉm cười đáp:
    - Được rồi, tui làm sao cho êm thấm thì thôi, tui cũng phải lo chocái thân của tui nữa chớ anh!
    Ba Kiên vỗ vai em cười hề hề:
    - Tao biết mầy điệu lắm mà!... Nhưng mầy ra ngoải thăm tía má rồiŤchừng nào dìa hả? Hay là mầy... tính ở luôn...
    Tư Cầu rướn cổ nó liền:
    - Ê, anh nhìn mặt mũi thằng nầy ra sao mà anh nói hồ đồ như vậy chớ!ŤThứ nầy là thứ... ăn thua đủ với tụi nó mà anh!
    Ba Kiên vội nói bọc theo:
    - Ối, tao vui miệng nói giỡn chơi vậy, chớ tao dư biết mầy ngon lànhmà! (rồi anh ta lắc vai Tư Cầu mấy cái liền) Cái thằng nầy sao dễ nổisùng quá! Hễ ai nói động tới mầy là mầy quạu đeo... thời buổi nầy mànhư vậy là... kém “chánh trị”, là dễ... chết non chết yểu lắm nghenmậy!
    Tư Cầu trề môi:
    - Tui thì vậy đó đa!
    Ba Kiên nhìn em lắc đầu rồi bỏ đi ra ngoài sân một nước...


    ... Sau một thời gian nằm “ụ” ở nhà, Tư Cầu cảm thấy bực bội trong mìnhnên khi nghe Ba Kiên thúc giục ra lãnh “công tác” anh ta ưng thuậnngay.

    Đó là một điều làm cho Ba Kiên hả dạ nhứt và sau khi chạy lên “ủyban” báo cáo về việc ấy, anh ta hấp tấp trở về nhà gọi Tư Cầu rối rít:
    - Tư ơi Tư, mấy anh lớn bằng lòng hết rồi nghe mậy!
    Tư Cầu đang ngồi bó gối trên ngưỡng cửa nhà, thản nhiên nói:
    - Vậy hả! (rồi anh ta mỉm cười hỏi lại) Chớ hổng phải tại tui...bằng lòng trước hả?
    Ba Kiên nói lảng đi:
    - Mà mầy cũng hên lắm nghen, mầy vô thiệt đúng dịp tốt!
    Tư Cầu ngạc nhiên hỏi liền:
    - Sao lại có chuyện hên xui ở trỏng nữa đó cha nội?
    Ba Kiên vui vẻ đáp:
    - Hổng hên sao được mậy! Tao cũng lựa lúc để tao đưa mầy đi học khóaŤhuấn luyện cán bộ tiểu đội trưởng ở trên tỉnh bộ.
    Tư Cầu đứng phắt dậy cự nự:
    - Thôi, cái chuyện đó tui hổng thèm đâu!
    Ba Kiên trợn mắt:
    - Ý trời, tao bảo mầy đi học làm chỉ huy, làm... cha nội người ta,mầy còn chê nữa chớ! Như vậy sướng thấy mồ mà thầy còn muốn đòi trâuđòi heo gì nữa hả?
    - Hứ, bộ anh nói tui ham lắm! Anh bắt tui chèo ghe bửa củi gì cũngđược hết, chớ biểu tui đi học thì tui xin... chạy tét.
    Ba Kiên dậm mạnh chân xuống đất:
    - Cái thằng nầy thiệt kỳ đời! Mấy bữa tao chạy đôn chạy đáo năn nỉŤlạy lục mấy anh lớn thiếu điều sói trán để gởi gấm mầy lên tỉnh bộhọc khóa cán bộ, mà bây giờ mầy lại dở chứng như vậy thiệt hết chỗ nóirồi!
    Tư Cầu thấy Ba Kiên bực mình như vậy bèn xuống nước nhỏ:
    - Thì tui tưởng anh nói tui lãnh công tác gì đó hay là anh cho tui điŤđánh giặc đánh giã tui còn ham... Tui có dè đâu anh lại gởi tui điŤhọc. Thôi anh à, ai muốn làm vương làm tướng gì đó thì làm, còn tuicứ cho tui xách súng đi bắn ba thằng thực dân là tui đủ khoái rồi!
    Ba Kiên chắc lưỡi:
    - Nói như vậy mầy chỉ muốn làm một thằng du kích quèn thôi sao?
    - Coi, tui quánh Tây đâu có cần... chức tước gì anh!
    Ba Kiên thở ra một hơi dài:
    - Nói như mầy vậy nhiều lúc tức muốn bể ngực! Người ta muốn tu cholên tới Niết Bàn cũng còn phải trải qua mấy... cấp bực: ban đầu làSãi, rồi Sư, rồi đi lần lần lên Hòa thượng Yết-Ma và còn cả chục bựcrắc rối khác nữa! Kháng chiến của mình cũng vậy, nghĩa là cũng phảicó cấp bực trên dưới chớ mậy!
    Tư Cầu cười xòa:
    - Anh sao hay ví tầm bậy hoài! Mà tui đã nói: tui có ham cấp bực khỉkhô gì đâu! Tui muốn kháng chiến.. trơn vậy thôi hè!
    Ba Kiên cau mày suy nghĩ một vài giây rồi hăng hái nói thêm:
    - Mầy không ham chuyện đó thì cũng cho là được đi nhưng mấy ảnh thấyŤmầy có nhiều khả năng và đàng hoàng nên mấy ảnh có bổn phận phải cấtnhắc cho mầy, cái đó cũng vì lợi ích chung...
    Tư cầu vội cắt lời Ba Kiên:
    - Vậy sao hồi nãy anh nói là anh phải đi năn nỉ lạy lục mấy ảnh?
    - Thì... tao nói như vậy để mầy... ngó lại giùm cái công khó nhọc củatao... Thiệt tình thì tao cũng... vận động với mấy cha lớn củ kiệuŤlắm nên mới được, chớ nếu tao lơi lơi một chút thì ba thằng ông nộikhác nó xía vô cản mũi cản lái liền!
    Tư Cầu lắc đầu thở ra:
    - Tui thì ngán nhứt cái chuyện đó!
    Ba Kiên chụp nói theo liền:
    - Đọ, vì chỗ ấy mà tao khuyên mầy ráng đi học làm cán bộ chuyến nàyđó Tư! Chớ mầy cứ lẹt đẹt ở dưới hoài thì thế nào mày cũng còn nhiềudịp bực mình nữa, mầy có chỉ huy được thì mầy mới mong sửa đổi, lèolái ba thằng cốt đột ở dưới cho nó khá dần dần lại. Mầy nhắm mắtŤbuông tay thì tụi nó cứ... u trệ vậy hoài, và rồi có ngày mầy chịuhết nổi rồi sanh ra lục đục hổng tốt đó Tư!
    Nghe Ba Kiên giãi bày thiệt hơn mọi mặt như thế, Tư Cầu cũng hơi xiêu lòng.Nhưng anh ta còn thắc mắc hỏi thêm:
    - Anh nói như vậy tui nghe cũng phải, nhưng tui... chữ nghĩa khôngđầy lá mít rồi làm sao học lại người ta!
    Ba Kiên cười xòa rồi vỗ vai anh ta:
    - Mầy đừng có lo chuyện đó! Bây giờ người ta... khoa học tấn bộ lắmŤđâu có cần phải nhiều chữ nghĩa mới học lớp cán bộ được mậy! Với lạiŤcái lớp nầy là lớp về quân sự chớ phải học thi đi thi sơ học, đít-lômŤgì sao mà phải cần giỏi chữ!
    - Nhưng tui sợ... học thua người ta rồi rỗ mặt “bầu cua” hết!
    Ba Kiên đáp bằng một giọng quả quyết:
    - Cái đó, mầy biệt có sợ thằng nào khác. Tao dư biết mấy thằng đi theoŤhọc mà! Toàn là thứ... ăn trộm trâu, thằng nào thằng nấy bư như bò,tao dám nói là mầy qua mặt tụi nó nghe một cái rẹt liền!
    Thấy Tư Cầu làm thinh, Ba Kiên lo lắng hỏi thêm:
    - Bây giờ mầy tính sao đây? Đi hả mậy?
    Tư Cầu thở phào ra rồi nhỏ nhẹ đáp:
    - Để tui ráng một chuyến thử coi...
    Tư Cầu nghe anh nói như thế, cũng đâm ra thương hại:
    - Thôi được rồi, để tui ráng chịu “xó” với mấy chả cho anh yên lòng,nhưng hổng biết mấy chả có để yên cho tui hông!

    Khuya hôm ấy, như thường lệ sau khi dắt trung đội của mình điŤkhuấy phá cầm chừng một đồn đóng ở vòng ngoài chợ Trà Ôn, Tư Cầu cùng anhem lững thững thả rề trên lộ cái vắng tanh để trở về căn cứ.

    Thấy điệu bộ Tư Cầu có vẻ thong dong cũng như đa số anh em khác đi nghinhŤngang trên lộ, tên chính trị viên đâm ra sốt ruột. Anh ta tiến lên điŤsong song với Tư Cầu lên giọng cằn nhằn:
    - Nè anh Tư, sao anh để anh em đi loạn xạ không hàng ngũ, không kếhoạch, không phòng bị, không...
    Tư Cầu thản nhiên chận ngang:
    - Còn “không” cái gì nữa thì nói luôn nghe coi!
    Tên chính trị viên đứng sững lại:
    - Coi, tôi nói thiệt chớ bộ giỡn sao mà anh dở cái giọng đó à! (vànhận thấy Tư Cầu vẫn làm thinh đi tới, anh ta bèn te te chạy theo) Ê,anh Tư! tôi đang thảo luận với anh, sao anh lại có thái độ... ngoanŤcố đó hả!
    Tư Cầu hất hàm hỏi lại:
    - Cái gì mà ngoan cố ngoan kiết ở trỏng nữa đó?
    - Tôi đang thảo luận với anh với tư cách là chính trị viên trong đơnŤvị...
    Tư Cầu xì một tiếng:
    - Anh muốn thảo cái gì đó thì chút nữa dìa tới chỗ rồi hãy “thảo”,chớ bây giờ... tui xin miễn đi! (rồi Tư Cầu quay về phía anh em đang điŤđằng sau hô lớn lên). Ê mấy bồ đi rút dìa nghỉ cho khỏe!
    Tên chính trị viên vẫn lẽo đẽo theo một bên Tư Cầu:
    - Tôi đang thảo luận với anh về vấn đề...
    Tư Cầu sẵng giọng cắt ngang:
    - Đang hành quân hổng có thảo luận đách gì hết!
    - Coi, tôi nói với anh đàng hoàng quá mà!
    - Tui vậy đó!
    Tên chính trị viên nhún vai rồi nói:
    - Nhưng anh phải cho anh em rút đi lại cách nào chớ làm gì đi nghinhŤngang giữa lộ vậy! Rủi địch tới bất tử rồi sao?
    Tư Cầu nén lòng giải thích cho anh ta hiểu rõ lý do tại sao mình để anh emŤđi như thế:
    - Tui làm cái gì cũng có... căn hết chớ hổng có làm ẩu đâu! ConŤđường này vắng hoe và giờ này bà nội tụi nó cũng không dám lò mò ranữa! Mình cũng phải liệu chừng khi dùn khi thẳng để dưỡng sức anh emŤchớ! Bây giờ nếu mình làm gắt, bắt anh em lội ruộng hay càn rừng lướtbụi mà dìa thì cũng được chớ hổng phải không, nhưng như vậy là khôngbiết... hà tiện sức vóc của anh em.
    Tên chính trị viên lắc đầu lia lịa:
    - Làm như anh vậy đâu có được! Nguyên tắc là nguyên tắc, anh mà cứbuông lơi như vậy có ngày hối không kịp, tôi yêu cầu anh...
    Tư Cầu đứng khựng lại, xốc lại cây “tom son” đeo lòng thòng một bên vai:
    - Xin lỗi anh, ở đây thằng nào chỉ huy?
    - Nhưng tôi là chính trị viên trong trung đội, tôi có nhiệm vụ...
    - Nhiệm vụ gì thì thây kệ anh!
    Tên ấy cười gằn:
    - Được rồi, tôi sẽ báo cáo lên thượng cấp.
    Tư Cầu xô anh ta ra một bên rồi tiếp tục đi tới:
    - Anh muốn báo cáo cái gì đó thì cho anh mần thả ga, nhưng bây giờ xinanh dẹp qua một bên đi...
    ... Anh em trong trung đội lào xào một hồi rồi tiếp tục cất bước theoTư Cầu. Sự mất thể diện với các đội viên, tên chính trị viên lại chạy theo TưCầu nghiêm giọng bảo:
    - Nhân danh chính trị viên trung đội, một lần chót, tôi yêu cầu anhcho anh em đi đường khác...
    Tư Cầu không buồn ngó lại:
    - Tui và anh em nhứt định đi dìa theo lối nầy, hay là anh muốn lộiruộng băng đồng gì đó thì... xin mời anh cứ tự ý!
    Tên chính trị viên do dự đứng lại một hồi rồi làm thinh bước xáp vôđi chung với anh em...
    Trời mới tờ mờ sáng. Tư Cầu vừa cho anh em tản ra lội tắt ngang ruộngđể về Rạch Chiếc thì bỗng nghe có tiếng máy xe hơi chạy từ phía xavang lại.
    Tư Cầu vội hô anh em nằm rạp xuống rồi leo phóc lên một cây cao bên vệđường để ngóng về phía mấy đốm đèn pha xe đang ló dạng trong sươngŤsớm. Sau khi quan sát thật kỹ, Tư Cầu tuột mau xuống. Chân của anh ta vừa chạmŤđất thì tên chính trị viên cũng vừa bước tới và lên tiếng cằn nhằn:
    - Đó bây giờ anh thấy chưa?
    Tư Cầu đứng xuống đất, cúi xuống lấy cây tiểu liên đặt dựa vào gốc cây lênrồi bình tĩnh hỏi lại:
    - Thấy cái gì?
    - Hồi nãy tôi đã bảo anh phải cẩn thận mà anh nhứt định không chịuŤnghe!
    Tư Cầu bực mình hỏi lại:
    - Mà đã có cái gì chưa?
    - Thì Tây nó kéo tới rần rần đó còn gì nữa!
    - Bộ ngán rồi hả? Nếu anh có ngán thì... tui đâu dám ép anh ở lại, anhŤmuốn dông trước thì dông đi chớ còn đứng đây nói láp giáp cái gì nữa!
    Tên chính trị viên sừng sộ:
    - Anh đừng khi dễ tôi không được đâu nghen! Anh đã vậy mà còn khôngbiết phục thiện gì ráo!
    - Cái gì mà phục thiện? Bộ anh nói mình bị Tây nó vây rồi sao mà bâygiờ anh cằn nhằn tui chớ!
    Tên chính trị viên hất hàm chỉ về phía có ánh đèn pha xe mỗi lúc mỗigần:
    - Thì đó! Bây giờ anh phải cho anh em rút lui gấp để bảo toàn lựclượng...
    Tư Cầu cười rộ lên:
    - Tui nói anh đừng giận: anh không biết cái khỉ khô gì hết mà cứ xíamiệng vô hoài! Xe Tây nó đi tình cờ như vậy chớ bộ tụi nó biết có anhem mình ở chỗ nầy sao? (rồi anh ta dõng dạc nói tiếp) Tiện đây tuiŤcũng cho anh hay luôn thể: tui cũng đã quyết định cho anh em nằm tạiŤđây để kích tụi nó!
    Tên chánh trị viên lấp bấp nói:
    - Ý trời anh nói thiệt hay nói giỡn đó!
    Tư Cầu thản nhiên đáp:
    - Thiệt! Và bây giờ anh chịu khó dang ra xa đi để tụi nầy mần côngŤchuyện.
    Nói xong Tư Cầu vội rả bước về phía anh em.
    Tên chính trị viên níu áo anh ta lại:
    - Anh biết tụi nó đông hay ít thế nào mà dám làm ẩu như vậy?
    Tư Cầu gạt tay anh ta ra:
    - Hổng biết sao dám mần? Tụi nó có hai xe, mình tấn công vớt một cúnầy gỡ vốn cho mấy chuyến đi ăn trét vừa qua, rồi dìa nghỉ mới sướng!
    Biết có cản trở nữa cũng vô ích, tên chính trị viên đành đứng lặngŤnhìn Tư Cầu đi cắt đặt anh em bố trí rải rác dọc theo hai bên đường để chờŤhai chiếc xe nhà binh tây đi trờ tới...
    Trời đã mờ mờ sáng.
    Bốn ánh đèn pha của hai chiếc xe nhà binh chạy thật nhanh, đua nhauŤrọi sáng một khoảng đường và như muốn ngấu nghiến nuốt ngốn khoảngđường sắp tới.
    Tư Cầu đứng sổng lưng nhìn kỹ: đó là một chiếc xe díp dẫn đầu rồi kế mộtŤchiếc vận tải cỡ “cách cách”: hai kiểu xe mà anh quá quen thuộc hồicòn ở trên căng. Anh ta biết rõ chỗ ngồi của tài xế ở bên nào vàthùng xăng của mỗi chiếc xe để ở đâu...
    Tư Cầu bắt mỉm cười khi nghĩ rằng: hai chiếc xe ấy đi ẩu trên con đườngŤnầy thật chẳng khác gì cuộc phục kích cũng... ẩu tuốt của anh ta. Vàtự nhiên Tư Cầu đưa mắt nhìn về chỗ tên chính trị viên ẩn nấp để lẩm bẩmŤmột mình “Ẩu nhưng mà... ẩu có căn”.
    Tư Cầu chậm rãi lên cò súng rồi đưa tay lên sờ mấy quả lựu đạn mang trướcŤbụng. Chất thép mát lạnh làm cho anh ta có một cảm giác sảng khoái lạkỳ.
    ... Ánh đèn pha xe hơi đã rọi sáng mấy bụi rậm mọc trên lề đường phíaŤtrước mặt Tư Cầu. Anh ta cất mũi súng lên canh đúng vào chỗ phía tài xếngồi rồi ria một loạt...
    Trong buổi sáng tinh sương loạt súng tiểu liên của Tư Cầu nổ nghe dòn vôcùng. Có tiếng kiếng bể nghe loảng xoảng, chiếc xe đảo lia, hai ánhŤđèn pha cũng theo đó mà quơ qua quơ lại để rồi cuối cùng chiếc xe đâmŤsầm xuống một cái hố bên vệ đường và nằm im luôn ở dưới.
    Chiếc xe sau chưa kịp thắng lại thì từng loạt súng ở một bên nầyđường tua tủa nã ra, rồi tiếng rít ghê rợn của chiếc xe phanh gấp lạicùng tiếng la lối quát tháo của bọn người trên xe vang lên nghe rõmồn một.
    Bọn lính Tây vội đua nhau tông nhảy xuống nấp về phía bên kia đườngŤđể bắn trả lại, mấy trải hỏa châu cũng đồng thời bay vút lên trờiđể báo hiệu cầu cứu.
    Vừa lúc ấy, một bán trung đội nằm phục sẵn ở bên kia đường cũng bắtŤđầu cho nổ súng và tung lựu đạn lên ào ào ở phía sau lưng địch quân. Bị dồn ép một cách hoàn toàn bất lợi như thế, bọn lính trên xe chỉchống trả yếu ớt, rồi lần hồi mấy cây trung liên ngưng nổ. Chỉ mườiphút sau, sau một loạt đạn tung lên ầm ầm, rồi kế một đợt xung phongŤkhông có gì là cam go cho lắm, tiếng súng đã im bặt.
    Tư Cầu, tay xách tiểu liên chậm rãi bước lên lộ tiến về phía chiếc xeđậu chình ình trên đó.
    Thấy anh trung đội phó chạy lại, Tư Cầu hất hàm hỏi chiếu lệ:
    - Xong xuôi hết rồi hả?
    - Có cái gì mà hổng xong!
    - Bên mình có cha nội nào... trầy da, sứt trán gì hông?
    - Có sơ sơ nhưng chẳng ăn nhằm gì ráo.
    - Thôi lo coi anh em thâu dọn chiến trường gấp rút lên rồi đốt mẹ haiŤcái xe đó đi... Mà anh có biết cách đốt xe hông hả?
    Anh trung đội phó cười đáp:
    - Ý trời, anh khỏi lo chuyện ấy! Sửa xe thì tui chịu dốt chớ đốt xeŤthì... mấy hồi!
    Vừa lúc ấy tên chính trị viên lại lò mò ra đến nơi. Hắn ta ngó quanhŤquẩn một hồi rồi tằng hắng lấy giọng để hỏi Tư Cầu:
    - Bộ... xong rồi hết hả anh? Cha, anh đánh... cầu âu một chuyến mà ănŤđược hén!
    Tư Cầu cười mũi:
    - Hừ, cầu âu sao được anh. Có chiến thuật, có kế hoạch đàng hoàng...mà ối thôi, anh hổng biết quân sự khỉ gì hết, tui có nói nhiều anhcũng chẳng hiểu!
    Tên chính trị viên tìm cách bắt bẻ Tư Cầu:
    - Ủa, sao anh để anh em mạnh ai nấy thâu đoạt chiến lợi phẩm... NhưŤvậy quá bừa bãi, mình phải biết món nào cần dọn trước, món nào cầnđể lấy sau, chớ làm xô bồ xô bộn như vậy bất lợi lắm!
    Tư Cầu bực mình la lớn:
    - Cha nội nầy sao có chuyện với tui hoài vậy cà! (Đoạn anh ta day quaŤphía tên chính trị viên...) Anh em họ đánh giặc nhiều họ dư biết cáchŤlấy những thứ cần mà! Cái đó tui xin anh khỏi lo!
    Rồi Tư Cầu cất tiếng gọi viên trung đội phó:
    - Ê anh ơi, anh làm ơn coi có cái đồng hồ Vi-le hay Mô-va-đôâ nào đẹpŤđẹp, anh tước cho tui một cái... Tự hổm nay, anh chính trị viên ảnhđặt cọc tui một chiếc mà tui cứ hứa lần hứa hồi hoài.
    Anh trung đội phó mỉm cười rồi chạy đi...
    Một lát sau, anh ta trở lại cầm một chiếc đồng hồ đeo tay và một hộpthuốc lá Ăng-lê trao cho Tư Cầu:
    - Đây anh, có cái này coi bộ khá khá tui lấy đỡ để đưa trước...
    Tư Cầu vui vẻ đón lấy và trao luôn cho tên chính trị viên:
    - Đây, anh cầm tạm...
    Tên chính trị viên dẫy nẩy:
    - Ý chết, anh làm vậy coi sao được!
    - Vậy chỗ anh em tụi mình chớ có ai xa lạ đâu mà anh ngại! (rồi nhưđể cho tên này khỏi ngượng Tư Cầu mở hộp thuốc thơm ra mời) Đây anh hútŤbậy một điếu cho ấm bụng.
    Tên chính trị viên vội bỏ chiếc đồng hồ vô túi rồi vừa cười xẻn lẻn:
    - Cha, lâu ớn tôi mới được thưởng thức thứ này (rồi anh ta chépmiệng) thứ đồ của thực dân đế quốc dễ... cám dỗ lắm, mấy anh lớn màhay được thì mệt đa!
    Tư Cầu tươi cười vỗ vai hắn:
    - Anh khỏi lo chuyện ấy (đoạn quay ra phía viên trung đội phó, Tư Cầu dõngdạc hạ lệnh)... Nè anh “Phó” anh nhớ kiếm để riêng ba mớ chiến lợiphẩm đặc biệt để đưa dìa nạp cho mấy anh lớn đó nghen!
    Viên Phó dạ một tiếng thật lớn rồi bươn bả chạy đi.
    Vừa lúc ấy có tiếng lao xao đằng phía chiếc xe díp nhủi đầu xuốngŤmương ruộng: tiếng đàn bà léo nhéo chen với tiếng đùa bỡn của một số dukích đang bao quanh chiếc xe ấy. Tư Cầu ngạc nhiên vội rảo bước đi tới về phía đó và tên chính trị viêncũng lẽo đẽo theo sau.
    Gần tới nơi, Tư Cầu đã lên tiếng hỏi:
    - Cái gì mà ào ào ở đó vậy mấy cha?

  7. **6

    Một đội viên nhanh nhẩu chạy lại:

    - Ý anh Tư ơi, có một cô ngộ giàn trời mây còn ngồi núp trong xe dípđó. Tụi nầy mới xán lại cổ la lối om sòm và còn chụp lấy cây “côn”của thằng quan hai chết lật ngửa trong xe, đòi bắn tụi này nữa. Anh emthấy ngồ ngộ nên... đứng chòm nhôm ở đó coi chơi....
    Tư Cầu vừa bước tới vừa chắc lưỡi:
    - Mấy cha nầy thiệt quá trời! Thì hạ mẹ nó đi để còn rút dìa cho mau.Mấy cha hễ thấy có đàn bà thì cha nào cha nấy như thèm khát từ đờicố lũy nào vậy...
    - Ý hạ đâu uổng vậy anh Tư ! Thứ nầy là thứ ở thành... ngon lành lắm,anh em đề nghị với anh... cho anh em xin... xác của cổ thì tốt lắm!
    Tư Cầu trừng mắt:
    - Đừng nói xàm mà! Mấy cha bị cái tật đó mà có ngày chết không kịpngáp! Rủi con mẹ đó nó lẫy cò bậy một cái rồi sao?
    Anh kia cười hề hề:
    - Mụ nội nó bây giờ cũng hổng dám nổ súng... Bị nó thấy tụi nầy...hơi làng chàng một chút nên nó đâm hoảng rút càn mạng cây súng củathằng Tây ra quơ quơ để dọa tụi nầy, không cho xáp lại gần vậy mà!
    Thấy Tư Cầu bước tới, đám anh em dãn ra nhường lối. Tên chính trị viênđịnh nối gót theo Tư Cầu nhưng có một đội viên vội lên tiếng:
    - Anh Tư coi chừng đó nghen! Con mẹ trong xe dữ như cọp cái... TụiŤnầy cũng chưa dám xáp vô đó.
    Tư Cầu dừng lại trong lúc tên chính trị viên đứng lẩn vô đám anh em. Tư Cầu quayŤqua hỏi những người đứng gần đó:
    - Sao mấy cha hổng tung mẹ một trái lựu đạn vô trong xe cho rồi đểŤtụi mình còn đi dìa chớ?
    Một anh mau miệng đáp:
    - Tung thì được rồi nhưng làm như vậy uổng lựu đạn và uổng luôn ngườitrong xe nữa. Cả hai thứ đó, anh em mình đâu có... dư dả gì đó anh Tư!
    Tư Cầu mỉm cười nói:
    - Thiệt tui cũng chạy mấy cha! Thôi để tui kêu con mẹ đó ra và camđoan thả con mẻ muốn đi đâu thì đi rồi mình đốt luôn chiếc xe ấy choŤrồi, chớ anh em cứ dềnh dàng ở đây hoài, tụi tiếp viện lên tới mệt đa!
    Tư Cầu vừa toan bước tới thì tên chính trị viên gọi giật ngược anh ta lại:
    - Ê anh Tư, thứ đó cũng là Việt gian phản quốc anh thả không đượcŤđâu nghen! Phải bắt dẫn nó về ủy ban để cho mấy anh lớn định liệu.
    Một vài anh em khác cũng hùa theo nói giỡn:
    - Thả uổng lắm anh Tư ơi!
    - Anh Tư, anh cho tụi nầy xin tạm cô đó xài đỡ trong cơn ngặt nghèonầy, rồi sau đó mấy anh muốn thả cổ cách nào đó thì mặc tình!
    - Thứ nầy năm khi mười họa mới có một lần thả sao được anh Tư! Anh em mìnhở dưới miệt nầy ăn... cá kho quẹt hoài ngán quá anh Tư ơi!
    Tư Cầu tuy bực mình vì lối “hạ lịnh” của tên chính trị viên, nhưng cũngphải phì cười theo mấy anh em khác:
    - Được rồi, anh em để tui liệu... Mà con mẹ nầy cũng thuộc thứ lô-canchớ bộ đồ tây thiệt hay sao mà mấy cha lao nhao quá cỡ vậy!
    Đoạn, Tư Cầu thủ sẵn khẩu tiểu liên trước bụng và chậm rãi bước lại về phíachiếc xe díp. Mấy anh em ở xung quanh đó cũng hờm súng sẵn.
    Trời đã sáng hẳn.
    Tư Cầu đã nom thấy rõ hai gạch vàng trên vai của tên sĩ quan địch chếtŤnằm dựa ngửa vào băng sau xe. Anh ta đứng lại và dõng dạc lên tiếng gọi:
    - Cô nào ở trên xe đó làm ơn quăng súng xuống đất và bước ra khôngthôi...
    Tư Cầu chưa dứt lời thì người đàn bà trên xe nhảy xuống đất làm Tư Cầu giựtmình chong mũi súng lên định ria liền, nhưng anh ta bỗng buông thõngkhẩu tiểu liên xuống lắp bắp kêu lên:
    - Ủa... em Ba!
    Người đàn bà hấp tấp chạy lại:
    - Trời ơi, anh Tư!
    Hai người đã đối diện nhau và cứ đứng ngó sững nhau. Một lát sau, conŤBa (vì người đàn bà còn sống sót trên xe chính là con Ba) gượng cườiníu lấy tay Tư Cầu nghẹn ngào nói:
    - Em không dè lại gặp anh như vầy...
    Tự nhiên Tư Cầu vội rút tay về và lúng túng hỏi lại:
    - Vậy mà anh cứ tưởng ai... Mà em đi đâu như vầy nè?... Bộ ông quanhai trên xe...
    Con Ba đỡ lời liền:
    - Thì ổng chớ ai! Anh thiệt hết sức...
    ... Anh em ở ngoài chưng hửng trước cảnh tượng bất ngờ ấy. Và tronglúc mọi người còn đang ngơ ngác thì tên chính trị viên đã xông lênchụp lấy cánh tay của con Ba định tước khẩu súng. Con này nổi giận vùng mạnh cho sút tay rồi lẹ làng quăng khẩu súngŤxuống bãi cỏ trước mặt...
    Anh em đứng gần đó và cả Tư Cầu nữa, chưa kịp đối phó ra sao thì con Bathản nhiên hất hàm chỉ về phía khẩu súng nằm trơ trên mặt cỏ:
    - Đó ai muốn lấy thì lấy đi chớ làm cái gì mà chụp giựt coi kỳ quá!
    Tên chính trị viên lồng lên định xông lại nữa, nhưng Tư Cầu đã níu hắn lại:
    - Bình tĩnh lại anh! Anh sao bộp chộp quá!
    Đoạn anh ta bước lại nhặt khẩu súng lên nhét vô lưng quần rồi day quabảo các đội viên:
    - Thôi anh em đi dọn dẹp chiếc xe díp cho xong đi rồi phóng hỏa nóŤluôn thể. Các xác chết và thương binh địch khiêng để ra riêng quamột bên để lát nữa tụi nó lên tụi nó chở dìa...
    Tên chính trị viên hầm hầm hỏi chen vô:
    - Còn cái con Việt gian nầy?
    Tư Cầu trả lời gọn lỏn:
    - Tui thả cô nầy muốn đi đâu thì đi!
    Không phải chỉ có tên chính trị viên mà cả bọn đứng chung quanh đềuŤquay phắt lại, một vài người ngạc nhiên hỏi lại một lượt:
    - Thả hả?
    Tư Cầu thản nhiên gật đầu:
    - Thả cổ ra chớ giữ lại tế mồ tế tổ gì tui.
    Tên chính trị viên bước lại gần Tư Cầu:
    - Ê anh Tư, anh làm ngang vậy không được đâu, nghen! Anh ngó lại anh emŤcoi có ai tán thành cái quyết định động trời đó của anh không?
    Tư Cầu liếc qua một vòng... và anh ta vừa bực tức mà cũng vừa đau khổ khiŤnhận thấy bao cặp mắt vừa dữ dội vừa thèm khát của đám anh em đangŤlong lên nhìn chòng chọc vào người con Ba như muốn bám sát không chocô ta chạy thoát, như sẵn sàng để xông lên ngấu nghiến vồ lấy...
    Tư Cầu cúi đầu thở dài.
    Vừa lúc ấy có tiếng máy xe chạy vang lại mỗi lúc mỗi gần. Tư Cầu ngướcmặt lên rồi hạ lệnh cho anh em:
    - Anh em dọn dẹp xăng xăng lên rồi mình rút cho gấp, tụi nó kéo đếnŤcũng gần tới rồi đa! (rồi liếc mắt thấy anh em còn ngần ngừ một chỗ, Tư Cầumới trực nhớ đến con Ba) Còn cô nầy, cô sẽ đi theo anh em mình...
    Đoạn Tư Cầu day qua bảo con Ba:
    - Em cứ yên tâm hổng sao đâu! Có cần lấy đồ đạc gì trên xe hông?
    Con Ba lắc đầu:
    - Đồ đạc còn cả đống trên xe nhưng đến nước nầy thì đem theo làm gìnữa! Chắc mấy ảnh tính giết em phải hông anh? Mà quên nữa bộ anh chỉhuy cái toán quân nầy hả?
    - Ừ... Hổng ai dám động tới em đâu! Nếu em là... một người khác thì...bầm dập dữ đa! Nhưng có anh thì ít ra mấy chả... hạ anh trước rồimới làm gì đó thì làm... Thôi em ráng bước mau lội theo anh nghen!
    Con Ba đứng khựng lại:
    - Nếu vậy, anh bỏ thây kệ em, chớ anh dính dáng vô rồi có sao hông? Emthấy sao họ gầm ghè dữ quá, nhứt là cái ông gì có dáng cao ráo đứngŤgần anh đó (đến đây con Ba liếc nhìn về phía sau lưng Tư Cầu)... kìathằng chả còn đứng canh chừng...
    Tư Cầu níu tay con Ba lôi đi vừa cười lạt:
    - Ối, cái thằng ó đâm mà kể số gì! Cái thằng chuyên môn kiếm chuyệnđó anh đâu có ngán nó!
    ... Anh em trong trung đội hấp tấp kéo đi, lội băng qua ruộng để lẩnŤvào đám giồng cây um tùm ở tuốt trong phía xa lộ cái. Tên chính trịviên vẫn lẽo đẽo theo sau con Ba và Tư Cầu...
    Toán quân vừa bước lên mí giồng thì đã nghe súng nổ vang rềnngoài phía lộ xe: đoàn xe tiếp cứu của Tây đã đến chỗ hai chiếc xe bịŤphục kích và bắn cầm chừng về phía lùm bụi ở hai bên lộ một hồi rồirút về căn cứ, sau khi cho chở đi mớ xác chết và thương binh.
    Thấy tình hình êm trở lại và địch quân không dám mạo hiểm đuổi theo, Tư CầuŤra lịnh cho anh em đi chậm bước lại vì tự nãy giờ mạnh ai nấy càn bụi,lội mương nên đều thấm mệt, nhứt là con Ba, đầu tóc rũ rượi, quần áoŤlấm lem có vẻ thiểu não vô cùng.
    Vì lo đi cho mau, nên từ khi rời khỏi đường lộ, Tư Cầu và con Ba không códịp trò chuyện với nhau.
    Tư Cầu dừng bước đợi con Ba:
    - Chắc mệt lắm phải hông em? Em ráng đi một chút nữa tới chỗ đámŤvườn đằng kia mình nghỉ chơn để anh bàn với anh em về cái chuyện củaem...
    Con Ba hỏi liền:
    - Bàn gì nữa hả anh! Em tưởng mấy anh dẫn em về trỏng để cho mò tômmò cá gì đó!
    Tư Cầu thở dài:
    - Đúng lý ra thì phải vậy! Nhưng để anh ra bàn với họ xem sao, anhtính xin họ thả em...
    Con Ba chụp lấy câu đó:
    - Hay là anh xin họ cho em theo luôn với anh.
    Tư Cầu buồn bã lắc đầu:
    - Cái đó hổng được đâu em à... (rồi anh ta hỏi lảng ra) Mà em điŤđâu với ông quan hai để gặp tai nạn như vầy! Ổng không còn coi sóctrên căng nữa sao em!
    Đến lượt con Ba thở dài:
    - Thôi rồi anh à. Ổng được lệnh đổi đi về dưới nầy kế gặp nạn như vậy...
    Tư Cầu buột miệng nói:
    - Phải dè có ông hai và em đi trên chiếc xe đó anh đâu có cho anh emŤphục kích làm gì cho thêm rắc rối như vầy nè!
    - Anh dè sao được mà dè! (rồi nó lo lắng hỏi Tư Cầu) Bây giờ anh tính saođây anh?
    Tư Cầu ngoái lại nhìn về phía tên chính trị viên đang đi gần tới haiŤngười:
    - Kẹt có thằng mắc toi đó, chớ đối với mấy anh em khác thì anh cũngdễ ăn nói... Mà em cứ nín thinh đi để anh liệu cách bàn tính với anhem đằng nầy. Dầu sao anh cũng nhứt định thả cho em, rồi đi dìa mấy chalớn tính gì thì tính. Hổng lẽ mấy chả giết anh thế mạng được sao?ŤNội cái trận mới rồi cũng đủ vốn để nói chuyện với mấy chả. (chợt nhớŤđến tình cảnh “tang tóc” của con Ba, Tư Cầu ấp úng nói tiếp...) Xin lỗi emnghen em Ba, anh không kịp suy nghĩ nên nói lỡ lời, dầu sao ông quanhai tử trận cũng là chồng của em...
    Con Ba lắc đầu:
    - Anh khỏi phải thắc mắc về chuyện đó (rồi cô nhìn thẳng vô mắt Tư Cầu)...Nói thiệt với anh, đời em đến đây kể như chán chê nhiều lắm rồi. Emtuy mới... lạc vô đây chớ nhìn sơ qua em cũng dư biết là anh ở trongcái thế long chong lắm. Đời của anh còn dài, em không muốn vì em màanh phải chịu nhiều phiền lụy về sau... Mà với mấy cha nội trong nầy,em coi bộ... khó nhiều đa anh!
    Tư Cầu gượng cười và đáp:
    - Em rành bằng anh sao! Dầu có bề nào đi nữa thì cũng hổng bằng nhữngnỗi hiểm nguy mà em đã phải đương đầu để đưa anh trốn thoát khỏi căngŤlúc trước.
    Con Ba thở dài:
    - Hiểm nguy nhưng không khó xử... Lúc ở trên căng, chỉ có em và anh,còn bây giờ đây... đâu phải là chuyện riêng của hai đứa mình nữa...Còn mấy anh em kia chi?
    Tư Cầu cúi đầu làm thinh.
    Vừa lúc đó, tên chính trị viên cũng mon men lại gần và lên tiếng bắtchuyện Tư Cầu:
    - Tui coi bộ yên rồi đa anh Tư!
    Tư Cầu muốn trả lời móc họng lại một câu, nhưng anh ta đáp cho xuôi theo:
    - Ừ... chắc tụi nó rút dìa hết rồi.
    Tên chính trị viên ngó con Ba vừa bước tránh đi, rồi hỏi Tư Cầu:
    - Còn cái vụ nầy anh tính sao đó anh Tư?
    Tư Cầu nhíu mày có vẻ bực mình:
    - Ờ... thì còn tính sao nữa! Tui muốn thả cho cổ tại chỗ mà coi bộ anhhổng chịu...
    Tên chính trị viên nói chen vô liền:
    - Đọ, hổng phải chỉ một mình tôi đâu nghen anh Tư! Còn mấy anh em khác nữachi! Mà tôi nghĩ anh em cũng có lý: anh tiếc gì cái đồ mắc toi này vàthiệt ra thì cũng không đáng để mình dắt về trình với mấy anh lớn...
    - Coi, hồi nãy anh nằng nặc đòi đưa về ủy ban kia mà!
    Tên chính trị viên cười gượng đáp:
    - Thì... theo nguyên tắc mình phải làm đúng như vậy, nhưng tôi nghĩŤmình cũng nên châm chước: anh em đánh trận khổ nhọc, chết nay chết maiŤhổng chừng...
    Tư Cầu cười lạt:
    - Cha, anh thương anh em quá hén!
    Tên chính trị viên có vẻ bất bình:
    - Coi, tôi có trách nhiệm về tinh thần của anh em mà!
    - Ừ, rồi sao nữa?
    - Thì tôi nghĩ: mình cũng nên uyển chuyển tùy theo trường hợp...Với cái con vợ tây nầy mình nên... ban thưởng cho anh em... sử dụng...
    Tư Cầu đứng phắt lại:
    - Anh nói nữa tui đập anh gãy răng cho coi! Chánh trị đách gì vậy!
    Tên chính trị viên cũng trợn mắt:
    - Bộ anh coi nó trọng hơn anh em hả?
    - Trọng hơn một mình anh thôi hè!
    Hắn ta bực tức xốc lại khẩu súng đeo lủng lẳng bên đùi, bước tớimột bước rồi dừng lại ngoái cổ hỏi Tư Cầu:
    - Chớ bây giờ anh tính sao đây hả?
    Tư Cầu dõng dạc đáp:
    - Chút nữa rồi anh sẽ biết. Tui đợi đi tới đám vườn măng cụt ở trướcŤkia rồi hợp tất cả anh em lại để tui trình bày về trường hợp đặcŤbiệt này. Tui tin rằng thế nào anh em cũng sẽ nghe theo lời của tui vàđể cho cô Ba đây muốn đi dìa đâu thì đi.
    Tên chính trị viên cười gằn:
    - Hừ, anh làm sao mà cái con mẹ nầy còn sống thong dong được, tôi kêuanh bằng cha!
    Tư Cầu cũng cười gằn lại:
    - Thì để nữa rồi coi! (đoạn anh ta day qua ngoắc con Ba đi tới) ĐiŤmau mau đi em! (rồi thấy con Ba ngó chừng chừng tên chính trị viên, Tư Cầu vộitiếp lời)... Em lại đây nè, đừng có sợ khỉ gì hết. Khi nào còn có anhở đây, thằng nào rớ tới lông chưn của em thì nó cũng còn... mệt!
    Đến một vườn măng cụt rậm rạp, Tư Cầu ra lịnh ngừng lại và cho tập hợp anhem. Đứng bên cạnh con Ba, Tư Cầu dõng dạc lên tiếng:
    - Việc nầy gấp rút nên tui hổng nói cà kê dê ngỗng gì hết, tui muốnthả cô nầy, vậy anh em tính sao?
    Tên chính trị viên hỏi liền:
    - Xin hỏi anh vì sao thả cổ chớ?
    Tư Cầu hăng hái đáp:
    - Vì cổ là một ân nhơn cũ của tui, cổ đã cứu sống tui trên căng.ŤNgười đàn bà đã liều chết giúp tui vượt căng hồi tui bị Tây bắt đưaŤlên Sài gòn, mà anh em đều có nghe tui kể chuyện lại, chính là cô nàyđây!
    Một số anh em “ồ” lên một tiếng ngạc nhiên, rồi mọi người xầm xì bàntán xới nhau lăng xăng như lấy làm kỳ thú lắm vậy.
    Thấy thế, tên chính trị viên hét to lên:
    - Ê, cái đó thuộc về chuyện riêng của anh, chuyện cá nhơn của anh màanh đem bươi ra đây làm chi hả?
    Liếc thấy con Ba có vẻ ngơ ngác giữa đám người xa lạ đang quyết địnhŤvề sự sinh tử của mình, Tư Cầu liền hướng về cô ta mỉm cười như để “trấnŤan” rồi hất hàm hỏi lại tên chính trị viên:
    - Sao lại chuyện riêng? Chuyện riêng mà đã trở thành chuyện chung vìnếu cổ không liều mạng lúc trước thì làm gì còn có thằng nầy ngày nayđể sống chung với anh em như vầy nè?
    Tên chính trị viên cười lên hô hố:
    - Có mợ thì chợ cũng đông bằng không có mợ thì chợ cũng không thua gì!Hứ anh làm như anh là anh hùng cứu quốc số một vậy! Cái cỡ của anh,tôi nói đây anh đừng buồn nghen, cái cỡ của anh cầu lấy thúng cỡ mộtŤgiạ mà xúc bảy ngày bảy đêm cũng không hết nữa đa.
    Tư Cầu chụp lấy cây côn của viên quan hai tây tử trận dắt trước bên cạnhcây Herstal “ruột” của anh ta và lên cò nghe cái rắc làm cho tên chínhtrị viên hoảng kinh nhảy nai và la chói lói, rồi hắn ta cũng lập cậprút lấy cây lục của mình ra quơ quơ trước mặt như muốn xua đuổi Tư Cầu điŤdang ra xa vậy.
    Trong lúc ấy, anh trung đội phó nhảy lại giữ lấy bàn tay cầm súng củaTư Cầu và nhăn nhó năn nỉ:
    - Ý trời ơi, anh làm như vầy là... hổng nên đó anh Tư!
    Tư Cầu quắc mắt hỏi lại:
    - Bộ anh tính binh nó hả?
    Anh phó vội buông tay Tư Cầu ra và chắc lưỡi liên hồi:
    - Anh nói vậy là hổng hiểu bụng tui rồi! Nhưng anh nổi nóng bắn chếtthằng chả rồi dìa trong biết ăn nói làm sao với mấy anh lớn đây?...ŤThôi anh Tư à, thằng chả muốn nói gì thì thây kệ nó mà!
    Tư Cầu gườm gườm nhìn về phía tên chính trị viên:
    - Anh để tui nã cho nó một phát rồi muốn tới đâu thì tới! Bộ nó nóitui xò với nó hoài sao chớ! Cái thứ nầy nhịn riết rồi nó lừng lên đaŤanh!... Dầu cho có bề nào đi nữa, bất quá tui bỏ nơi đây mà dong đi,Ťchớ ai làm gì được tui!
    Anh phó lại chắc lưỡi:
    - Anh giết thằng chả rồi anh bỏ anh em đây để đi trốn, cái chuyện đóŤdễ rồi, nhưng tui hỏi anh: anh trốn mấy tay tổ dưới nầy thì được,Ťchớ bộ anh tính trốn luôn... kháng chiến sao?... Mà anh thì nhứtđịnh không chạy theo Tây rồi!
    Tư Cầu buông thõng khẩu súng xuống, thở dài:
    - Anh nói phải. Tui trốn kháng chiến không được và bỏ anh em đi cũngŤkhông đành. Nhưng thôi việc đó tui sẽ liệu sau, còn bây giờ tui xinanh em nghe theo tui một lần nầy … (nói đến đây, Tư Cầu ngước mặt nhìn vềphía anh em đang đứng rải rác ở chung quanh) Tui xin anh em làmphước tha cho cô nầy. Như tui đã có dịp kể sơ qua cho anh em nghe: cônầy chẳng những là ân nhân của tui mà còn là người quen biết, ngườiđã có lúc ăn ở với tui chẳng khác như… một cặp vợ chồng...
    Ngừng một chút như để dằn xuống nỗi xúc động đang trào dâng tronglòng, Tư Cầu lại nói tiếp:
    - ... Tui xin anh em cho tui có dịp đền ơn trả nghĩa, tui xin anh emŤtránh cho tui một việc làm tổn âm đức, thất nhơn tình. Hơn nữa, nếuxét cho cùng thì cô nầy chẳng có tội tình gì cho nghiệt lắm, trongthời buổi loạn lạc nầy một thân đàn bà con gái không cha, không mẹ,không nhà, không cửa, sống nổi trôi từ trên xứ người cho tới khi...đụng người chồng bây giờ... hoàn cảnh như vậy tuy không tốt đẹp gìnhưng cũng thiệt đáng xót thương... Vợ con, chị em mình may mà ởyên được dưới vườn chớ nếu gặp cảnh lưu lạc bơ vơ giữa nơi xa lạ,Ťtrên chợ búa thị thành thì thiệt hổng biết đâu mà lường trước được...
    Liếc thấy mọi người có vẻ cảm động trước những lời lẽ tuy mộc mạcŤnhưng chí tình của Tư Cầu, tên chính trị viên bèn hét lên:
    - Ai dại thì nghe theo lời chả, chớ tôi nhứt định không tha con ViệtŤgian đó nghen!
    Con Ba, từ đầu chí cuối nín thinh nay nghe nói vậy cũng nổi dóa nóiŤtrả lại:
    - Anh hổng biết đách gì hết mà cũng xía vô hoài! Thử thời anh gặphoàn cảnh của tôi, anh còn tệ lậu hết chỗ chê nữa! (đoạn nó day quaŤbảo Tư Cầu) Thôi anh Tư, anh để mấy chả muốn ăn thịt ăn cá gì em đó thìlàm, chớ bộ mấy chả nói con nầy sợ chết lắm sao chớ!
    Tên chính trị viên cười rộ lên:
    - Cái bản mặt như vậy mà còn làm bảnh hoài! Thứ đồ ôm hót ba thằngŤTây mà còn nói giọng như bà nội người ta. Cái thứ của mầy thì chỉ cócách gọt đầu, lột quần áo rồi đóng bè chuối thả cho trôi lên trôixuống dưới sông thì mới xứng!
    Con Ba chỉ mới vừa “hứ” một cái thì Tư Cầu đã lên tiếng chen vô:
    - Thôi em ơi, hơi sức đâu em nói tay đôi với cái thằng cha lẻo méùp đó.
    Con Ba nhìn lườm lườm tên chính trị viên rồi cười mũi đáp lời Tư Cầu:
    - Em thấy anh em ở đây coi bộ dễ chịu hết, riêng có thằng chả làm hùmlàm hổ quá trời! Hổng biết thằng chả là ông hoành ông trấn gì mà dữvậy. Bộ nó nói em đây không có mòng có mỏ sao? Cái thứ đó, hồi em còntrên Nam Vang mà láng cháng là em đập quần lên đầu liền!
    Thấy con Ba xài xể tên kia như vậy, Tư Cầu cũng mát ruột một phần nào,nhưng sợ con Ba đi quá trớn nên anh ta vội chận lời nó lại và day quahỏi anh em:
    - Tự nãy giờ, tui nói sơ sơ vậy chắc anh em cũng dư rõ về cái trườnghợp đặc biệt nầy rồi... Anh em nghĩ lại coi: trong thời buổi giặcŤgiã loạn xạ nầy, tha hay giết thêm một người nữa thì có nghĩa lý gìđâu, huống hồ gì đây là một người đàn bà đáng để cho anh em xótŤthương hơn là thù ghét... Tui đã hết lời với anh em rồi vậy bây giờanh em... tính sao đây?
    Tên chính trị viên lại la lớn lên:
    - Tính giết nó chớ tính sao nữa! Anh em đừng có nghe theo thằng chaŤđó nghen! Thằng chả tính đánh đòn cảm tình với anh em đa!
    Tư Cầu lừ mắt nhìn hắn ta:
    - Tui hỏi anh em chớ bộ hỏi anh sao?
    Tên chính trị viên đảo mắt nhìn qua một vòng rồi nói gằn:
    - Thì anh em có ai giỏi thì đứng ra trả lời đi!
    Thấy mọi người đều nín thinh, anh “phó” bèn tằng hắng lên một tiếngrồi rụt rè nói vô:
    - Theo tui thì tụi nầy... không có ý kiến gì ráo... Việc nầy xin đểŤcho... hai anh lớn ở đây tính sao đó thì tính miễn là êm thắm thìthôi...
    Tên chính trị viên gật gù:
    - Đọ, anh thấy chưa anh Tư! Phần tôi quyết không tha cái con nầy và tôicũng xin nói thêm để anh em ở đây rõ: tất cả anh em ở đây sẽ chịuŤtrách nhiệm hết trọi nếu để cho con Việt gian này tẩu thoát.
    Tư Cầu chưa biết nói năng ra sao thì con Ba đã bước lại bên anh ta, rồi quắcmắt nhìn tên chính trị viên, nói dằn từng tiếng:
    - Bộ anh nói con nầy sợ chết sao? Phải sợ chết, sao hồi tôi còn kẹttrên xe mấy cha không dám xáp lại gần? Nhưng thôi, mấy anh muốn chotôi phải chết hả? Được rồi, tôi sẽ chết cho mấy anh vừa lòng...
    Đoạn nó day qua nắm lấy tay Tư Cầu và cố lấy giọng thản nhiên nói:
    - Anh Tư, nếu em có phải tội chết, em xin anh một ơn huệ cuối cùng...
    Tư Cầu cự nự:
    - Cái gì mà “chết” hoài hổng biết ! Anh đố thằng nào dám động tới em!ŤMuốn giết em phải bước qua xác chết của thằng này đã!
    Con Ba tha thiết nói tiếp:
    - Em rõ bụng anh lắm rồi, nhưng việc này đâu có đáng để anh thí mạngŤmột cách rẻ rề như vậy ! Anh để dành nó xài những dịp khác cho cónghĩa lý hơn. Nếu anh thiệt còn thương tưởng đến em, em chỉ dám xinŤanh một điều: em sẵn sàng để cho anh em xử tử, nhưng em muốn đượcŤchết bằng một phát đạn, bằng một lưỡi dao của chính tay anh... ThiệtŤkhông có cách nào chấm dứt cuộc đời trôi nổi của em mà làm cho em mátdạ hởi lòng hơn cách ấy được. Đó, cái ơn huệ cuối cùng mà em muốncầu xin anh, chỉ có bấy nhiêu thôi anh Tư!
    Tư Cầu gạt ngang:
    - Ý đâu có được em!
    Đoạn anh ta chong mũi súng lên, quắc mắt nhìn tên chính trị viên,nhìn tất cả anh em đứng xung quanh rồi cất tiếng rổn rảng nói:
    - Xin anh em đứng xê ra một chút để cho cô nầy đi! Đừng ai cản trở,Ťngăn chận làm gì vô ích!
    Thấy vẻ mặt dữ dội của Tư Cầu, các anh em vội bước dang ra hai bên, còn tênchính trị viên thì đứng sừng sững ở một chỗ, nhếch mép cười lạt.
    Tư Cầu đảo mắt nhìn qua một vòng rồi ngập ngừng nói với con Ba:
    - Thôi... em đi đi! Cái phần kiếp của hai đứa mình là chỉ hiệp đóŤrồi lại tan đó... Kỳ nào cũng y như vậy... Em cứ lội trở lại theo conđường mà mình qua hồi nãy để lên lộ cái đón xe. Xe cộ bây giờ lưa thưaŤlắm, nhưng em khỏi lo vì hãy còn sớm và từ đây cho tới trưa thế nào emcũng gặp một chiếc.
    Con Ba ngó sững Tư Cầu rồi lắc đầu thở dài:
    - Anh Tư, anh làm như vầy là... nguy cho anh lắm nghen!
    Tư Cầu gượng cười đáp:
    - Năm thuở mười thì mới gặp lại em, mà lần nào cũng lọt trong mộthoàn cảnh... mệt hết, vì vậy, hoặc em phải liều, hoặc là anh phảiráng chớ có lần nào hai đứa mình chia tay nhau một cách... sởn sơ,một cách thảnh thơi đâu! (rồi anh ta nghiêm giọng hối con Ba) Thôi emdông đi cho mau để anh còn cho anh em dìa nghỉ... Em đi cho được mạnhŤgiỏi nghen!
    Con Ba liếc mắt nhìn ra chung quanh: một số anh em đứng chống súng cóŤvẻ cảm động chứng kiến cảnh ly biệt của hai người, một số khácŤngồi ngó lơ vào trong đám măng cụt như không muốn dính dáng gì với aihết và tên chính trị viên đứng riêng rẽ một mình, mắt ngó láo liên,môi mím chặt chớ không còn mỉm cười thách đố như ban nãy nữa...
    Con Ba vẫn không rời mắt nhìn hắn ta và thấp giọng bảo Tư Cầu:
    - Em có đi được thì chắc chắn là anh ở trong nầy sẽ bị làm khó dễgắt đa anh!
    Tư Cầu hiểu ý hất hàm về phía tên chính trị viên rồi đáp:
    - Ối chết chóc gì! Cái thằng đó chuyên môn đánh giặc miệng không thôiŤchớ đời nào nó dám chơi tay đôi với anh, và như vậy dầu cho nó muốnhại được anh thì cũng còn lâu, em cứ yên tâm đi đi, hổng có sao đâuŤmà sợ!


  8. ** 7
    Con Ba thở ra:
    - Thôi em cũng nghe theo lời anh. Lúc trước mặc dầu rất quý mến anh,không khi nào em nghĩ đến việc ăn đời ở kiếp với anh, nhưng sau kỳnầy em muốn ở luôn dưới này với anh quá đỗi! (nói đến đây nó mỉmcười) Có lẽ em đã bắt đầu thấy mỏi mệt theo... tuổi rồi!
    Tư Cầu giơ tay khoát hối cô ta đi. Con Ba đi được một bước bỗng ngừng lạithắc mắc hỏi thêm Tư Cầu:
    - Nè anh, không biết từ đây đến ngoài lộ cái có ai canh giữ gì nữakhông? Em sợ em mới ló mặt ra rồi bị anh em trong nầy bắt giữ lại thìkể.. cũng như không! Nếu vậy thà em ở đây và... có bề nào đi nữa thìcũng... yên thân xác hơn!
    - Từ đây ra tới ngoài lộ vắng hoe không có ai canh gác đâu mà em sợ.Em cứ đi đi và khi nào ra tới chợ có dịp thuận tiện em nhắn tin về mộtlời cho anh rõ... Đáng lẽ anh đưa em ra tới ngoài lộ nhưng kẹt còn cóanh em ở đây... anh làm vậy cũng... hơi quá...
    Con Ba gật đầu tỏ ý tán đồng rồi nó nhìn lại đám anh em cất giọngchào từ biệt:
    - Anh em ở lại mạnh giỏi. Tôi xin cám ơn anh em...
    Tư Cầu nói chen vô liền:
    - Được rồi... em dông đi cho mau để anh còn cho anh em dìa trỏng nghỉchớ!
    - Em đi nghen anh!
    - Ừa...
    Thấy con Ba vừa hấp tấp bước đi, Tư Cầu quay lưng lại, nhét khẩu súng cầm nơi taytự nãy giờ vô chỗ cũ rồi hạ lịnh cho anh em lên đường rút về. Anh tathở ra một hơi dài khoan khoái như mới trút bỏ một gánh nặng, đoạnrút túi thuốc ra chậm rãi vấn một điếu...
    Tư Cầu vừa đưa lưỡi liếm cái mép giấy quyến để dán điếu thuốc lại thì nghemột phát súng nổ chát chúa bên tai, tiếng chân người chạy thìnhthịch...
    Tư Cầu chụp cây tiểu liên lên ngó dáo dác và anh ta ngạc nhiên xiết bao khithấy anh em không có vẻ gì hoảng hốt hết, duy chỉ lấm lét nhìn vềphía gốc cây mù-u gần đó. Tư Cầu quay phắt lại: một đám khói thuốc súngnhỏ còn bay lảng vảng và sau gốc cây thấp thoáng bóng tên chính trịviên.
    Tư Cầu hoảng hốt ngó ngoái về phía con Ba: con nầy đang cắm đầu cắm cổchạy băng qua mấy líp vườn té lên té xuống. Hướng về phía tên chính trị viên,anh ta gầm lên:
    - À, mầy muốn sanh sự tao cho mầy chết!
    Rồi anh ta vừa lao mình tới vừa nâng mũi súng lên định ria tưới vàođó, nhưng anh trung đội phó đã nhảy lại ôm cứng anh ta:
    - Ý trời ơi, anh Tư! Anh làm như vậy sao được!
    Tư Cầu vùng ra được thì tên chính trị viên cũng bỏ chạy luồn theo mấy gốccây để rượt theo con Ba.
    Hai phát súng nữa vang lên cho cho Tư Cầu thêm lo hoảng cho số mạng của con Ba.Cô ta vẫn mải miết chạy. Vì không phải là tay thiện xạ nên tên chính trị viên bắn trước sau ba phát đều ăn trớt hết.
    Không kịp nghĩ suy Tư Cầu chạy vụt tới định chận đầu tên chính trị viên,nhưng hắn ta được lợi thế là núp chuyền theo các gốc cây… Vừa lúc ấy con Ba chạy tới mé một cái mương vườn khá rộng và đang lúngtúng vì sợ nước sâu thì tên chính trị viên xông rút lên nổ liền mộtnhưng lại trợt qua bên. Mấy con cò xanh ở phía bên kia bờ mương bayvụt lên kêu vang rân.
    Con Ba nằm mọp xuống ngoái đầu lại kêu thất thanh:
    - Anh Tư! anh Tư!
    Tư Cầu ria càn một loạt đạn vào chỗ gốc cây nơi tên chính trị viên úp bắn conBa, nhưng tên nầy sợ Tư Cầu chạy lên kịp chận đầu hắn ta, nên hắn lạinhảy vụt lên một gốc cây kế sát bên con Ba rồi thò tay ra cho thật gầnthêm đích...
    - Anh Tư, nó giết em!
    Con Ba lại hét lên một cách quá tuyệt vọng...
    Tư Cầu toát mồ hôi khi thấy cả khẩu súng, cả cánh tay của tên chính trị viênthò ra ngoài gốc cây và chong thẳng xuống người con Ba. Anh ta khôngthể nào chạy đến kịp hay ngăn cản gì được.
    Anh ta nghiến răng, quay nhanh mũi súng về phía con Ba miết mạnh lấycò súng...
    Một loạt đạn nổ dòn tan... Con Ba ôm lấy ngực quay lăn qua một vòngnhưng rồi lại cố bám lại ở trên bờ mương. Tư Cầu buông thõng khẩu súng xuống, nước mắt ràn rụa: đến nước cùng, anh taquyết không để cho con Ba phải chết vì tay của một kẻ nào khác.
    Thấy Tư Cầu hành động một cách bất ngờ như thế, tên chính trị viên cũngđâm ra điếng hồn vì dư biết đã đến lúc Tư Cầu liều tất cả để làm cho lợigan. Hắn ta bèn nhanh chân lủi trốn đi về trước...
    Trong lúc ấy, Tư Cầu như kẻ mất hồn, há hốc miệng, tay chân quờ quạng cốhấp tấp chạy về phía con Ba... Đến nơi anh ta ôm xốc con Ba lên... Máu đã nhuộm đỏ một khoảng lớntrên chiếc áo trắng...
    - Em Ba! Em Ba, em ráng lên để anh chở em dìa dưới...
    Con Ba từ từ mở mắt ra...
    Ban đầu cô rên nho nhỏ, rồi chớp mắt liền mấy cái và sau khi nhậnthấy Tư Cầu, cô cố gắng nhoẻn miệng cười, đoạn sờ soạng đưa tay nắm chặtlấy vai của Tư Cầu.
    Tư Cầu vội hỏi:
    - Em ráng chịu đựng thêm đôi chút nữa được hông? Trong mình em bâygiờ nghe thế nào hả em?
    Con Ba nhăn mặt và ú ớ định nói nhưng không làm sao thốt nên lờiđược nên lại gắng gượng cười rồi hất hàm có ý chỉ về phía cây tiểuliên mà Tư Cầu đeo lủng lẳng ở phía sau lưng.
    Tư Cầu khẽ gật đầu mà nước mắt chạy quanh:
    - Anh... không muốn cho nó rớ tới em... Anh...
    Nhưng Tư Cầu chưa kịp nói hết lời thì bỗng thấy con Ba dẫy nhẹ trong tay anhta, đôi mắt cô đứng tròng như ngó trực lên phía ngọn đám măng cụt,một dòng máu nhỏ chảy rỉ ra nơi khóe mép và bàn tay của cô vừa bíumạnh lấy vai của Tư Cầu cũng vừa rớt buông thõng xuống mặt cỏ...
    Tư Cầu hớt hải lắc mạnh người con Ba và réo gọi:
    - Em Ba! Em Ba! Trời ơi...
    Anh ta nức nở ôm ghì lấy xác người yêu cũ vẫn còn ấm nóng và dịunhiễu trong vòng tay.
    Một tiếng tằng hắng ở phía sau lưng rồi một bàn tay đặt nhẹ lên vai Tư Cầu.Anh Trung đội phó ấp úng lên tiếng:
    - Thiệt tui không dè... việc nó xảy ra như vầy. Thôi nó dĩ lỡ rồi, anhcó quá... thương tiếc thì cũng vậy đó thôi. Bây giờ tốt hơn hết anhnên lo chôn cất cho cổ.
    Tư Cầu ngước mặt lên hỏi ngang:
    - Anh có thấy thằng khốn kiếp đó ở đâu hông?
    Anh phó nhăn nhó đáp:
    - Ối thôi, anh hỏi nữa mà làm gì! Thằng chả thấy anh... quyết liệt nhưvậy, thằng chả đã xanh máu mặt nên ba chưn bốn cẳng lủi dông dìatuốt rồi, chớ ông nội tôi bây giờ có đội mồ sống dậy để biểu thằngchả ở lại, thằng chả cũng... chạy tét nữa...
    Tư Cầu nghiến răng:
    - Chuyến này dìa dưới, trời cản bây giờ tui cũng bắn cho nó nát ócnữa!
    Anh phó gãi đầu, chắc lưỡi:
    - Ý thôi anh Tư ơi! Theo tui thì cô đây vắn phần như vầy thì chắc cổ cũngđược hởi lòng mát ruột một đôi chút... Hồi nãy tụi nầy đã có nghecổ nói với anh như vậy... Có lẽ cái số kiếp của cổ là như thế vàthiệt tình mà nói: cổ... gặp nạn ở đây dầu sao cũng còn... khá hơn,chớ nếu sa vào chỗ khác thì hổng biết ra sao nữa!
    Thấy Tư Cầu lặng thinh, anh phó hăng hái tiếp lời:
    - Anh Tư, cái việc xảy ra như vầy kể cũng... tạm yên rồi. Theo tuinghĩ thì mình cũng nên bỏ qua cho nó êm luôn đi, chớ bây giờ anh nónggiận làm tùm lum lên, cô Ba cô Tư gì đây có sống dậy được đâu, mà cònsanh lắm chuyện rắc rối mệt lắm anh ơi!
    Tư Cầu buồn rầu đáp:
    - Đằng nào thì cũng đã rắc rối rồi... Nhưng thôi, anh làm ơn cho anh emdìa dưới trước đi... À anh để lại cho tui một hai anh gì đó để phụlực với tui lo chôn cất cô Ba. Anh dặn họ giữ một hai cái cuốc lạinghen!
    Anh phó ái ngại đứng nhìn Tư Cầu một hồi lâu rồi quay bước đi về phía anhem tự nãy giờ đứng yên lặng để chứng kiến cảnh tượng quá thê lươngấy...
    ... Đợi anh phó đi rồi, Tư Cầu nhẹ nhàng đưa tay lên vuốt mắt con Ba rồibồng xác cô ta lên đem đặt nằm ngay ngắn dưới bóng rậm mát của mộttàng cây măng cụt. Xong xuôi, anh ta rút chiếc khăn quấn nơi cổ ra,giũ sạch rồi trịnh trọng phủ lên mặt xác chết.
    Nghe tiếng động sau lưng, Tư Cầu quay lại thì thấy hai anh đội viên đãtới. Một anh bèn nói:
    - Tui với thằng Sáu này ở lại đây để phụ với anh...
    Tư Cầu gật đầu:
    - Ờ... vậy nhờ hai anh em kiếm chỗ nào cao ráo và kín kín một chútrồi đào giùm tui một cái huyệt... Mà nhớ đào sâu sâu đó nghen!
    - Dạ...
    Nhưng anh kia nhìn xuống xác con Ba rồi ngập ngừng hỏi lại Tư Cầu:
    - Anh Tư... bộ mình đem chôn cổ... y nguyên vầy sao?
    Tư Cầu thở dài đáp:
    - Thì... cũng đành chịu vậy chớ biết sao! Thời buổi loạn lạc này màchôn cất kỹ lưỡng như vầy kể cũng là quý lắm rồi... À, hay anh chịu khóchạy vô xóm gần đây xin đỡ họ một chiếc chiếu rồi ra đây mình bó sơlại xác cổ... Như vậy nó cũng đỡ... lạnh lẽo hơn một phần nào...
    Anh kia sốt sắng tán thành:
    - Như vậy được đa anh! (rồi anh ta day qua nói với anh bạn đồng đội)Phần anh, anh lo vụ đào huyệt sẵn đi, tui dong một chút là dìa liền!
    - Ừ, anh lo phần anh đi, phần tui tui lo.
    Đoạn hai anh nầy hấp tấp chạy đi.
    Còn lại một mình trơ vơ giữa vườn măng, Tư Cầu chưa bao giờ thấy mình côđộc như vậy.
    Tiếng gió thổi lào rào qua bờ tre gai ở ranh vườn, tiếng một conquốc trống túc lên từng hồi ở dưới đám lau sậy càng làm nổi bật lênthêm cái vẻ cô quạnh quá não nùng của khu vườn.
    Tư Cầu không biết làm gì hơn nên móc thuốc ra vấn hút. Nhưng anh ta mới bập bập được vài hơi lại bực dọc vứt điếu thuốcđang cháy xuống cỏ, rồi bỏ đi một mạch lại phía anh bạn đang hì hụcđào đất trên một cái gò cao giáp mí bờ tre.
    Thấy Tư Cầu ngắm nghía chung quanh, anh đội viên liền ngừng tay cuốc:
    - Chỗ này tốt hơn hết đó anh Tư, vừa ráo vừa khuất kín... Đất ở miệt nầycó mội nước nhiều lắm, hổng biết mình có tránh khỏi không!
    Rồi như để cố gắng giải sầu một phần nào cho Tư Cầu, anh ta liên miên kểtiếp mấy chuyện về đào mồ, đặt mả, xây kim tĩnh, dò long mạch củamấy ông nhà giàu trong vùng...
    Tư Cầu cũng ừ ào cho xuôi theo các câu chuyện, rồi bỏ đi trở về chỗ xác con Banằm.
    Một làn gió nhẹ thổi chiếc khăn tắm phủ trên mình xác chết bay lấtphất làm cho Tư Cầu thêm não ruột.
    ... Anh Sáu đội viên đã te te chạy đến, tay cầm một chiếc chiếu bôngcũ. Anh ta vừa giơ chiếc chiếu ra vừa ngượng nghịu phân trần cùng Tư Cầu:
    - Tui lục nát hết ở trong xóm mới tìm được chiếc chiếu bông nầy đây.Mấy năm nay giặc giã nên hổng có ai chịu sắm chiếu mới hết. Đây làchiếc chiếu nhứt hạng ở trỏng... Đồng bào ở đó tốt lắm, họ nghe tuinói có người chết và đi xin chiếu là họ lăng xăng đi kiếm cho tui.
    Tư Cầu ngắm nghía chiếc chiếu rồi gật đầu:
    - Như vậy là quá tốt rồi.
    Anh Sáu bước lại đứng bên xác con Ba:
    - Bây giờ mình... liệm cổ hay sao anh Tư?
    Tư Cầu như không nghe câu hỏi của anh Sáu mà đứng nhìn trân trân vào xácchết rồi chép miệng nói:
    - Thiệt không ai dè một người đàn bà từng sống bạt mạng từ xứ này quaxứ kia, sống kè kè một bên xe cộ rần rần, ở giữa chốn đô hội thịthành đèn xanh đèn đỏ, mà bây giờ lại nằm chết ngay chò trong mộtđám vườn vắng vẻ, đèn nhang không có, quan quách cũng không ngơ...
    Anh Sáu lựa lời đưa đẩy cho xuôi theo:
    - Tội nghiệp cổ quá há! Thiệt đời bây giờ sống chết... dễ như chơi...Mới hồi sáng đó, tụi nầy, xáp lại chiếc xe chúi nhủi xuống mương lộ, -cổ còn la lối om sòm...
    Tư Cầu vói tay treo khẩu tiểu liên một nhánh măng cụt bị chặt mé còn trơ ramột khúc ngắn, rồi cúi xuống bồng con Ba lên đặt nằm xuống chiếcchiếu đã trải sẵn.
    Anh Sáu lại lên tiếng bảo Tư Cầu:
    - Anh Tư, anh hổng lục trong mấy cái túi của cổ coi có còn vật gìchăng? Nếu có cái gì thì mình cất đi để sau này nếu tiện dịp mìnhgởi trả cho bà con họ hàng của cổ... như để kỷ niệm vậy mà!
    Tư Cầu cười lạt:
    - Hứ, cổ chết ở đây rồi mình gởi vật kỷ niệm dìa cho thân nhơn của cổđể họ... chửi cho thụt sình hả? Mà cổ có nhà cửa họ hàng gì đâu,anh lại tính chuyện đưa với gởi cho mất công!
    - Ờ, tui quên điều đó há!
    Tuy vậy, Tư Cầu cũng quỳ xuống, chậm rãi một cách nghiêm kính thò tay lầnmò trong chiếc áo túi và lần lượt lôi ra đặt lên một bên mép chiếu:một cái bóp da nhỏ, một chiếc khăn tay có thêu rua bốn góc, một góithuốc thơm “ách chuồn” cùng với một bao hộp quẹt...
    Xong xuôi, anh ta lấy chiếc khăn tay đưa lên ngắm nghía một hồi rồinhét vô túi của mình, đoạn cầm lấy gói thuốc nâng niu trong lòng bàntay và day qua nói với anh Sáu:
    - Cổ ghiền thứ thuốc nầy thôi anh Sáu à! Hồi ở trên Nam Vang, rồi tớikhi cổ ở trong căng, cổ cho tui hút thứ nầy hoài và bị tui chê rậmrề rậm rịt mà cổ cũng đưa riết... (rồi anh ta quay nhìn xuống xác conBa lắc đầu liền mấy cái) Bây giờ cổ hết có... ách chuồn, ách phíchgì nữa rồi!
    Anh ta thận trọng nhét gói thuốc bao diêm vào túi áo như sợ hai mónấy bị dẹp méo gì vậy...
    Anh Sáu ngập ngừng nhắc Tư Cầu:
    - Anh Tư... còn cái bóp nữa anh! Anh... mở ra coi luôn thể.
    Tư Cầu đáp liền:
    - Thôi để trả vô túi của cổ rồi chôn luôn...
    - Anh hổng mở ra coi có... giấy giờ gì hông.
    Tư Cầu miễn cưỡng lật cái bóp và moi rút ra một xấp giấy bạc độ trên nămngàn phần nhiều là giấy xăng bộ lư mới và một tấm giấy thông hành.
    Anh Sáu rụt rè lên tiếng:
    - Cha, cổ để lại một số tiền cũng khá bộn... mà bây giờ bà con củacổ hổng có ai hết... Anh tính sao đây anh Tư? Khi không mình đemchôn luôn số tiền nầy thì... cũng hổng ích lợi gì...
    Tư Cầu làm thinh cầm xấp giấy bạc lên trao cho anh Sáu, nhét tờ thông hànhvô bóp lại rồi để luôn vào trong túi áo con Ba như cũ.
    Anh Sáu cầm xấp tiền trong tay và cứ để y nguyên ở đó. Thấy vậy Tư Cầu bèn bảo anh ta:
    - Anh cất đi rồi đem dìa trao cho anh phó để ảnh đấp vô số khẩu phầncủa anh em... hay là đem phân phát ủy lạo cho vợ con mấy anh em tửtrận từ trước tới nay thì phải hơn... Mình có đem chôn nó thì cũngmục nát hết.
    - Anh nghĩ như vậy cũng nên lắm.
    Vừa nói anh Sáu vừa nhét số tiền vô túi áo của mình rồi cũng quỳ hẳnxuống bên kia chiếc chiếu để đợi Tư Cầu.
    Tư Cầu đưa tay nhắc chiếc khăn tắm lên để nhìn mặt người yêu cũ lần cuốicùng. Anh ta nâng niu phủi vuốt mái tóc của con Ba cho sạch đất, ládính bám vào cho suôn sẻ lại, sửa kéo hai vạt áo, hai ống quần lại chongay ngắn, rồi phủ chiếc khăn tắm lên như cũ.
    Anh ta cầm một mí chiếu đắp lên người con Ba:
    - Thôi mình làm cho xong đi anh Sáu... Anh có lấy dây nhợ gì theo đókhông?
    - Có đây. Tui có xin ở trong xóm được ba mớ lạt dừa. Họ cũng đã nhúngnước sẵn cho dai mềm rồi...
    Rồi hai người lặng thinh bó xác con Ba lại, ràng bằng dây dừa cẩn thận,đoạn Tư Cầu đứng lên lấy khẩu súng mang lên vai rồi mỗi người một đầukhiêng xác đi về phía gần bờ tre nơi anh đội viên kia lãnh phần đàohuyệt.
    ... Hai anh đội viên nâng xác chết lên và khi đến miệng huyệt, mỗingười níu lấy một đầu dây dừa thả chầm chậm bó chiếu xuống...
    Anh Sáu lại lên tiếng:
    - Anh Tư... anh bỏ đất xuống trước đi để rồi tụi này lấp lại.
    Tư Cầu nhướng mắt định hỏi lại nhưng chợt hiểu mỹ ý của anh Sáu nên anh tabước lại bốc lên một bụm đất khô rời rồi từ từ buông cho đất rớt lộpđộp trên mình chiếu...
    Hai anh đội viên chỉ chờ có thế là hè nhau bươi đất tuôn xuống để lấphuyệt.
    Tư Cầu cũng tiếp tay vô để cho việc chôn cất chóng xong, vì đã khá trưarồi...
    Tư Cầu đứng trước đầu mả nhìn trân trân vào nấm đất một hồi rồi lêntiếng:
    - Thôi như vầy kể là xong! Anh em mình dìa đi!
    Nói xong Tư Cầu quày quảbước đi.
    Hai anh đội viên lẽo đẽo theo sau và anh Sáu lại bảo Tư Cầu:
    - Để khi nào yên yên, anh đặt làm cho cổ một tấm mộ bia: chừng đó anhkêu tụi nầy phụ một tay…
    Tư Cầu thở dài đáp:
    - Ý thôi đi anh ơi, cái chuyện đó còn xa vời lắm! Mặt trận mỗi ngàymột lan tràn, nội cái thân của anh em mình đây cũng không ở yênđược một chỗ chớ đừng nói chuyện đặt mộ bia! Tui còn sợ không còn códịp nào đi ngang qua đây để xẹt vô thăm mả của cổ nữa là khác!
    Anh đội viên kia cũng nói đẩy đưa theo:
    - Phải đa, cái xác của mình đây nữa cũng hổng biết được chôn ở chỗnào nữa!... Mà hổng chừng hổng được chôn, hổng được nằm yên dưới balớp đất nữa là khác!
    ... Sau đó, cả ba cùng lầm lũi rảo bước đi về căn cứ, mỗi người mangnặng trong đầu những ý nghĩ tối đen...

    ... Tư Cầu lững thững bước vô nhà miệng khe khẽ hút gió bản hành khúc thanhniên.

    Ba Kiên đang lui cui nấu cơm dưới bếp quay lại nheo mắt nhìn anh ta:
    - Cái gì tao coi bộ mặt mầy mầy tươi rói vậy Tư!
    Tư Cầu trả lời gọn bân:
    - Con Phấn dìa rồi.
    Ba Kiên đặt đôi đũa bếp đang cầm nơi tay xuống:
    - Thiệt hả mầy?
    Tư Cầu gật đầu:
    - Thiệt chớ! Nó dìa đây kế bị mấy cha trên trụ sở giữ lại và mới thảra đây nè!
    Ba Kiên bước lại gần em:
    - Sao nó ra được hay vậy? Bộ mầy lãnh... mà mầy lãnh khỉ gì được!
    Tư Cầu quắc mắt nhìn anh, có vẻ không vừa ý:
    - Anh sao... (nhưng rồi anh ta quay lưng bỏ đi lại chõng ngồixuống) Thằng mắc toi đó lãnh con Phấn trước rồi!
    - Thằng nào hả? Ờ thôi tao biết rồi... thằng chánh trị viên chớ gì?Cũng “nó” nữa hả?
    Tư Cầu gật đầu.
    Ba Kiên chắc lưỡi thở ra:
    - Cha, cái thằng ông nội đó sao nó cũng chộn rộn quá! Chắc mầy chưagặp nó chớ?
    Tư Cầu trả lời quạu đeo:
    - Gặp rồi chớ chưa cái gì!
    Ba Kiên ngạc nhiên cự lại em:
    - Coi cái thằng nầy... bộ bữa nay mầy sanh chứng sao mà! Cái gì mớithấy nó hí hửng đó rồi cũng lại chầm dầm liền theo đó! Bộ mầygặp nó rồi... sanh chuyện phải không?
    - Gì mà mau quá vậy! Mới đụng độ sơ sơ hè!
    Ba Kiên lắc đầu:
    - Tao biết mà! Nhưng thôi mầy ơi, nó có lãnh được con Phấn ra thìmình cũng mừng giùm cho cỏn, còn mình thì hổng nên chen vô đó làm gìmầy ơi! Tao biểu mầy: hễ cái gì có nó thì mình dang ra xa cho rảnhmắt đi.
    - Nói nghe sướng hông! Tại sao anh hổng biểu nó dang ra mà anh lạibắt tui ! Làng xóm đất đai nầy là chỗ của tui ở từ trước tới giờ mà!Và con Phấn thì... tui cũng quen thân với nó trước lâu... Con Phấndìa đây cũng để thăm tui kia mà!
    - Ý thôi tía ơi! Nước non nầy mà tía cứ nói cái giọng đó hoài saođược! Nhưng mầy nên nghĩ lại: thằng ấy nó có làng chàng... chútđỉnh với con Phấn thì thây kệ mẹ nó. Vậy chớ mầy hổng biết: tụi nóchết đói chết khát ở dưới nầy nên lâu lâu gặp được một người đàn bàở thành áo quần láng lẩy và mát da mát thịt thì mầy cũng nên để chongười ta... rậm rật đôi ba chút. Có hao mòn, sứt mẻ gì đâu mậy, vàbề gì thì cũng do nơi con Phấn, nó dìa đây thăm mầy... như vậy là đủrồi và mai mốt gì đây nó cũng dông dìa trển chớ bộ buộc ghe cộtđỏi ăn đời ở kiếp gì với mầy sao mà mầy hậm hực với người ta chớ! NèTư ơi, chuyện của cô Ba còn nóng hổi đó mầy ơi!
    Tư Cầu làm thinh ngồi cúi mặt xuống đất và đong đưa đôi bàn chân...
    Liếc thấy vậy Ba Kiên thiết tha nói tiếp:
    - Tư à, sao tao thấy cái gì mầy cũng muốn ôm vô để mầy lo hết! Mà phảilo để rồi hưởng thì tao cũng lạy! Đằng nầy mầy lo để lãnh đủ thì lolàm đách gì cho nó tổn thọ như vậy. Thử thời mầy hổng lo và buônglơi mẹ nó một chuyến coi có ai chết hông? Nếu có tao đền mạng cho!Rốt cuộc rồi ai ai cũng mạnh giỏi mập cùi cụi hết và chỉ có mầy làchết nhăn răng thôi.
    Tư Cầu thản nhiên móc túi thuốc ra vấn hút:
    - Tui là người chớ bộ cây cam-xe cà-chất gì sao mà trơ trơ một khúcđó anh Ba!
    Ba Kiên nổi dóa chụp lấy túi nhái đựng thuốc quăng mạnh lên mặtchõng.
    - Còn tao đây... là chó chắc! Bị mày hay nói cái giọng đó mà hồi nhỏtao đập mầy sặc gạch hoài cũng phải!
    Tư Cầu cười hề hề và vói tay lượm túi thuốc lên.
    Ba Kiên vùng vằng đi trở về phía bếp để xơ nồi cơm... Bỗng anh ngừngđũa quay lại hỏi Tư Cầu:
    - Chiều hay tối nay mầy có đi đâu hông mậy?
    - Anh hỏi chi vậy?
    - Hỏi chi thây kệ tao. Mầy làm ơn trả lời giùm tao một tiếng!
    Tư Cầu đưa mắt nhìn anh dò xét:
    - À... cái đó hổng biết chừng.
    Ba Kiên bực mình nói sẵng:
    - Thôi đi mầy! Mầy tưởng tao ngu lắm chắc! Mà mầy có đi đâu thì thâykệ mầy!
    Tư Cầu cũng lớn tiếng cự lại:
    - Anh nầy kỳ quá... Tui nói tui hổng biết chắc mà!
    Ba Kiên lấy giọng thản nhiên đáp:
    - Mầy hổng biết thì thôi, nhưng chỗ anh em tao tưởng cũng nên dặntrước mầy điều nầy: thời buổi bây giờ khó khăn lắm chớ không phảimuốn dắt nhau tuôn lên gò mả hay chui vô lùm bụi luông tuồng như hồiđó được nghen!
    Tư Cầu cười rộ lên:
    - Anh khỏi có lo mà!... Bộ tui còn nhỏ nhít lắm sao anh!

    x
    x x

    Mọi khi hễ trời sập tối là Ba Kiên thả rề lên đầu trên hoặc xóm dướiđể kiếm chỗ tấp vô mấy đám uống nước trà “quạu” hay mấy đám đờn ca rỉrả.

    Nhưng hôm nay, anh ta ở riết tại nhà và có vẻ xăng văng xéo véo làmcho Tư Cầu cũng đâm ra thương hại:
    - Tối nay anh hổng thả đi đâu chơi sao hả anh Ba?
    - Hông.
    Tư Cầu cười xòa:
    - Thiệt tui chạy anh... anh ở nhà để canh chừng tui phải hông?
    Ba Kiên nhăn nhó đáp:
    - Có muốn canh mày thì cũng chẳng được...
    - Vậy anh để thây kệ tui...
    Ba Kiên thở dài:
    - Thiệt có mình mầy là làm cho tao khổ!
    Vừa lúc ấy, có tiếng lạch cạch ngoài cửa. Tư Cầu chạy rột ra liền, và chưachi anh ta đã reo lên:
    - À em! (rồi anh tay quay đầu lại bảo nhỏ với Ba Kiên) Con Phấnlại đó anh!
    Ba Kiên nhún vai thở dài như muốn thú nhận sự... bất lực của mình.
    Phấn tươi cười bước vô nhà và đon đả cất tiếng chào Ba Kiên:
    - Mạnh giỏi anh Ba! Ý chà, lâu quá mới gặp mặt anh Ba!
    Ba Kiên ầm ừ:
    - Ờ... cô Ba mạnh giỏi...
    Phấn vui vẻ kêu lên:
    - Sao hai người ở trong nhà mà để tối om như vầy nè! Đèn đuốc đâukhông đốt lên hả mấy anh!
    Ba Kiên quay bảo Tư Cầu, giọng nhừa nhựa:
    - Đốt đèn lên đi mầy Tư!
    ... Sau khi cây đèn dầu được Tư Cầu bưng lên đặt trên bàn chiếu sáng mộtkhoảng trong nhà, Phấn mới để ý thấy Ba Kiên ngồi bí xị trên chõng:
    - Ủa, bộ anh... đau ốm gì sao anh Ba?
    Ba Kiên nhún vai nhìn về phía Tư Cầu:
    - Tui có đau ốm gì đâu cô! Nhưng bị... lên ruột vì thằng Tư đây hoàinè!
    Phấn cười chúm chím, liếc Tư Cầu:
    - Sao vậy anh Tư?
    Tư Cầu cũng cười theo:
    - Ối… em hơi đâu mà nghe ảnh nói hổng biết…
    Phấn chụp lấy cây quạt mo rồi vừa quạt lia vừa kêu lên:
    - Cha, ở trong nhà nực quá! (rồi cô quay sang đưa mắt nháy nháy vớiTư Cầu) Thôi mình thả rề ra ngoài lộ cho nó mát anh Tư!... Em có việc...làm ăn này muốn đem bàn với anh đây!
    Tư Cầu hốp tốp đáp:
    - Ừ, bữa nay sao trời hầm quá hổng biết!
    Ba Kiên cười lạt:
    - Mầy hổng biết hả? Mà trời hầm hay là mầy... nóng vậy Tư?

  9. ** 8

    Tư Cầu hơi sượng, cự nự lại anh:

    - Anh sao hỏi lắt léo quá hổng biết! Hôm nay nhằm ngày nước ròng nêntrời nóng nực là lẽ thường...
    Phấn ái ngại nhìn Ba Kiên rồi quay qua hối Tư Cầu:
    - Thôi mình đi anh Tư.
    Nhưng Ba Kiên đã vội vã đứng lên, nói chen vô:
    - Được rồi, cô Ba cứ ở lại đây nói chuyện với thằng Tư đi, tui có chuyệnđi đàng nầy một chút... Tui nhường căn nhà cho hai người đó!
    Tư Cầu hiểu ý anh muốn cản không cho anh ta đi ra ngoài đường với Phấn nêncũng muốn ở lại nhà cho... êm chuyện:
    - Ờ, anh có việc gì cần thì anh đi đi, để tui coi chừng nhà cho...
    Nhưng Phấn đã nói gạt ngang:
    - Ối nhà cửa dưới nầy trống lõng như vầy ai có vô trộm cắp mà phải coichừng! Thôi, mạnh ai muốn đi đâu thì đi hà!
    Liếc thấy Ba Kiên và Tư Cầu còn đứng lựng khựng một chỗ, Phấn chạy lại lôi Tư Cầura cửa:
    - Hai đứa mình đi trước anh Tư! Anh Ba đi sau nghen anh!
    Ba Kiên bực mình nói lớn lên:
    - Thôi mấy người đi đi! Tui bây giờ muốn ở nhà hè!
    Phấn vừa níu tay Tư Cầu kéo đi vừa hỏi nhỏ anh ta:
    - Sao anh Ba ảnh nói cái gì kỳ vậy hả anh?
    Tư Cầu lúng túng đáp:
    - Thì ảnh... như vậy đó! Ảnh muốn cho hai đứa mình ở nhà cho nó...chắc hơn...
    - Chắc cái gì!
    - Ảnh sợ... đêm hôm mình đi cặp kè như vầy... rủi ro có chuyện gì...
    Phấn lắc mạnh tay Tư Cầu:
    - Ối thôi, em biết rồi: ảnh sợ tụi nó kiếm chuyện phá đám phải không?Lo xa như vậy cũng phải nhưng anh nghĩ coi ban đêm ban hôm như vầy aibiết đâu mà lọ mọ rình rập tụi mình chớ! Có sợ là sợ mình... dây dưalâu ngày chầy tháng...
    Tư Cầu có vẻ lo ngại:
    - Em hổng biết chớ bây giờ... khó khăn lắm! Hễ ai có rục rịch cái gìlà họ biết liền chớ không phải như thời mấy ông làng ông xã hồi nămxửa năm xưa đâu! Đó, em dìa mấy ngày em thấy: tụi nó kỳ cục và ẩu tảlắm, mình hổng biết đường đâu mà đoán trước được.
    Phấn rùng mình dựa sát vô mình Tư Cầu:
    - Anh nói sao em nghe ghê quá!
    Tư Cầu nắm lấy bàn tay cô ta:
    - Nói như vậy chớ có gì đâu em! Cái thằng mắc toi đó nó muốn gây sựvới anh thì cũng còn lâu, ít nữa nó cũng rủ rê năm ba người chớ cu kymột mình nó thì... ông nội nó cũng hổng dám nhúc nhích! Chuyến nàynó mà làng chàng là anh nổ nó văng óc, đây nè em coi... (vừa nói Tư Cầuvừa cầm bàn tay của Phấn đem đặt lên chiếc bá súng của cây lục mà anh tađã dắt sẵn trước bụng).
    Phấn giựt phắt tay lại như bị phỏng:
    - Ý trời ơi, ghê quá! Tụi mình đi chơi với nhau mà anh dắt của quỷấy theo kè kè làm chi!
    Tư Cầu cười xòa:
    - Dắt theo cho nó... vững bụng vậy mà! Nói thiệt với em, bây giờ điđâu mà anh bỏ quên nó không mang theo anh thấy như... như thiếu mộtcái gì vậy!
    Phấn xì một tiếng:
    - Thiệt mấy anh hay bày đặt chuyện hoài!... Bị vậy mà còn... đâm chémnhau hoài!
    Tư Cầu định trả lời nhưng chợt để ý đến vầng trăng vàng khè đã bắt đầu nhôlên khỏi hàng tre đầu xóm, và anh ta reo lên một cách thật hồn nhiên:
    - Ý trăng lên rồi em ơi! (rồi anh ta chắc lưỡi) Thiệt lâu ớn rồianh không dể ý đến trăng mọc như vầy nè!
    Phấn cảm động cặp lấy tay Tư Cầu kéo xích lại gần mình:
    - Còn em ở trên Sàigòn đèn điển sáng trưng... nên em cũng đâu cóthấy trăng mọc trăng lặn gì đâu! Vì vậy nhiều lúc em nhớ quýnh dướinầy....
    Tư Cầu đưa tay véo má Phấn rồi hóm hỉnh hỏi lại:
    - Dưới nầy có khỉ gì đâu mà nhớ hả?
    Phấn đẩy nhẹ anh ta ra, giọng lẫy đương:
    - Còn hơn anh, anh về dưới nầy rồi biệt luôn! Em tưởng anh “đụng”phải một bà nào nữa rồi chớ!
    Tư Cầu làm bộ thở ra:
    - Ý cha, dại một đôi lần thôi chớ bộ dại hoài sao em!
    Phấn gân cổ lên:
    - Xí, sướng thấy mồ mà còn làm bộ! Em hỏi anh có ai được như anh vầykhông? Hễ mở miệng là bày đặt than dài thở vắn mà vắng mặt mình đi là... làngchàng rồi! Đó, đã ở tuốt dưới nầy mà còn ráng dính vô chuyện cô Bavợ của ông quan hai nữa!... Thiệt em cũng chạy anh!
    Nói xong cô bỏ đi te te một mình lên phía trước... Tư Cầu hấp tấp bước theođưa tay níu lại rồi sẵn trớn ôm chặt cứng lấy ngang hông...
    Phấn lấy cùi chỏ thúc thúc để đẩy anh ta ra:
    - Anh quỷ nà! Ở yên nói chuyện hổng được sao mà làm cái gì... thấyghét thấy mồ.
    Tư Cầu cắn nhẹ lên vai Phấn, thì thầm bên tai:
    - Bộ hổng cho người ta thương hả?
    Phấn lấy ngón tay điểm vào trán anh ta:
    - Dữ hông, hèn lâu mới nghe anh nói một câu... bùi tai! (rồi cô giởgiọng đả đớt nói tiếp) Như vậy mới bõ công người ta lặn lội vềdưới nầy thăm mình chớ!
    Tư Cầu cười khì khì:
    - Có lẽ cái không khí vườn tược nầy nó làm cho anh hứng chí hơn... Emhổng nhớ tụi mình biết nhau cũng giữa một vùng ruộng nước cây cối nhưvầy sao!
    Tư Cầu chỉ nghe một tiếng trả lời “biết” kéo dài của Phấn, và hơi thở nónghổi của Phấn như mân mê lên trên cổ của anh ta...
    Bỗng một tiếng chim cú vang vọng ra từ trong đám cây xoài làm cho Phấnbắt rùng mình ngẩng cổ lên nghe ngóng, còn Tư Cầu tự nhiên cũng buôngthõng tay xuống...
    Tư Cầu níu Phấn lôi đi tới:
    - Thôi mình bước lại đằng nầy em.
    Phấn lựng khựng rị lại:
    - Anh hổng nghe chim cú kêu đó sao? Thứ đó kêu xui xẻo lắm!
    Một tiếng “cú” khô khan, bí hiểm lại vang ra nữa...
    Tư Cầu tuy hơi chột dạ nhưng cũng lấy giọng tỉnh bảo Phấn:
    - Ối em cứ tin dị đoan hoài! Thì ở vườn, ban đêm chim cú đi kiếm ănvà kêu lên là sự thường...
    - Nhưng nó kêu lên từng tiếng một như vậy... ghê quá! Nếu nó kêu cúcú đủ ba tiếng là điềm chẳng lành đó anh!
    Phấn vừa dứt lời thì một tiếng “cú” thứ ba vang lại liền theo. Cô níuchặt lấy cánh tay của Tư Cầu:
    - Đó anh...
    - Thì... người ta đặt chuyện nói như vậy mình hơi nào tin... Mà batiếng “cú cú cú” kêu liền liền kia cà... rồi nó bay đi mất mình mớingán vì theo ông già bà cả nói lại... kêu như vậy mới... linh, đằngnầy nó kêu cú cú cách khoảng xa lắc xa lơ... mà em chắc gì nó chỉ kêucó ba tiếng không thôi! Để coi nó còn cú cú cả chục tiếng nữa chomà nghe!
    Liền theo đó, một tiếng cú vang lại nữa. Tư Cầu hất mạnh tay Phấn và chụp nóitiếp theo:
    - Đọ, em thấy chưa! Anh nói đúng y bon mà!
    Phấn thở phào ra như trút bớt một gánh lo âu:
    - Vậy mà con chim mắc dịch đó nó làm cho em hết hồn hết vía! Phải nóđậu gần đây em vác đất chọi lên cho thấy mồ nó!
    Tư Cầu vội vã kéo cô đi:
    - Thôi bây giờ hai đứa mình thả ra ngoài mé sông kiếm chỗ nào ngồi chokhỏe coi, chớ đứng như vậy hoài mỏi chưn thấy bà, phần muỗi cắn đậphổng kịp nữa!
    Phấn hăng hái tán thành:
    - Ừ phải đa anh! Mình ra ngoài đồng trống gió mát và để ngắm trăngnữa, chớ ở trong nầy em coi bộ... bí hơi quá anh!
    ... Và hai người vui vẻ trở lại. Họ cặp kè nhau bước mau về phía méruộng ở sau khu vườn trái cây.
    Tư Cầu dắt Phấn lò mò đi tìm một chỗ cho vừa ý:
    - Chỗ này coi bộ được đa em!... Vừa mát mẻ, vừa cao ráo...
    Phấn nũng nịu ngắt ngang:
    - Nhưng sương xuống mặt cỏ ướt nhẹp làm sao mình ngồi đây!
    Tư Cầu đưa mắt ngó quanh:
    - Để anh chạy vô trong giựt bậy vài tàu lá chuối khô đem ra lót ngồiđỡ nghen em!
    - Mà đi mau đi nghen!
    - Ừ mà!
    Rồi Tư Cầu tất tả chạy đi về phía đám chuối trong bìa vườn... Anh ta bỗngđứng phắt lại nghe ngóng vì vừa thoáng nghe mấy tiếng sột soạt nhưtiếng chân người chạy trên lá khô...
    Tư Cầu ngồi thụp xuống, bàn tay đặt sẵn lên bá súng... Tất cả đều có vẻ imlặng... im lặng một cách nặng nề ngoài tiếng kêu rổn rảng của một connhạc sành lạc lõng... Anh ta mò kiếm mấy hòn đất khô, rồi liệng sạc sạc vô phía lùm bụitrước mặt... Vẫn không có gì lạ hết. Tư Cầu thở ra, đoạn đứng lên đi thẳng lại đám chuối giựt đại lấy hai tàu lákhô rồi hối hả mang đến chỗ Phấn đang đứng đợi.
    Thấy Tư Cầu ló ra, Phấn reo lên:
    - Dữ hông! Anh đi lâu quá làm em sợ thấy mồ!
    Tư Cầu trải hai tàu lá chuối xuống mặt cỏ:
    - Cái gì mà sợ! Ngồi đỡ đi em!
    Phấn ngồi phịch xuống rồi vói tay kéo Tư Cầu sát khít lại gần mình...
    ... Gió thổi lào rào trên ruộng lúa như khỏa lấp những tiếng thở rađứt khoảng của Phấn...
    Và vầng trăng kia như hò hẹn trước để luồn khuất sau đám mây... mộtđám mây dầy đặc và dài lê thê...
    ... Bỗng có tiếng chim hoành hoạch kêu ré lên.
    Tư Cầu rút tay ra ngồi nhổm dậy. Phấn hai tay giữ lấy chéo áo, hỏi nhỏ anh ta:
    - Gì vậy anh?
    Tư Cầu cũng thầm thì đáp lại:
    - Hoành hoạch kêu như vậy... chắc có người hay con gì đi động,để anh...
    Tư Cầu chưa kịp nói hết lời thì một ánh đèn pin lóe lên rọi chỉa thẳng vômặt anh ta và liền theo là một tiếng hô to:
    - Bắt lấy hai tên Việt gian nầy cho tôi, anh em!
    Đúng là tiếng của tên chính trị viên.
    Tư Cầu không nghĩ ngợi gì nữa, nhào lăn xuống ruộng lúa rồi kéo Phấn tuột theoxuống...
    - Coi chừng hai đứa nó chạy trốn! Thấy ai chạy bắn nát óc cho tôi!
    Tiếng tên chính trị viên quát tháo lên nữa.
    Ánh đèn pin lại quét theo hướng của Tư Cầu lăn xuống ruộng... Núp trongđám lúa, anh ta lẩm bẩm chửi thề mấy tiếng rồi thò tay vô trong bụngrút phăng khẩu súng ra, lấy ngón cái kéo chốt an toàn xuống. Anh tanâng mũi súng lên nhắm ngay vào giữa cái quầng ánh sáng do ngọn dènpin tỏa ra... và bóp cò...
    Một tiếng nổ chát chúa vang lên.
    Có tiếng bể rổn rảng của mặt kiếng đèn và liền theo là tiếng thất thanhcủa tên chính trị viên:
    - Trời ôi, chết tôi...
    Tư Cầu day qua nói nhỏ với Phấn:
    - Chắc chuyến này nó chết! Anh biết nó hổng biết cách cầm đèn pinrọi mà!
    Phấn lập cập hỏi lại:
    - Bây giờ làm sao đây anh?
    Tư Cầu chưa kịp trả lời thì hai phát súng nổ chỉa về phía anh ta và Phấnđang núp. Đạn xẹt xuống nước ruộng nghe lõm bõm. Tư Cầu vẫn chưa rõ số người định theo bắt anh ta nhiều hay ít, nhưng khinghe tiếng bàn tán xì xào vọng lại từ trên chỗ anh ta cùng con Phấnngồi khi nãy, anh ta biết chắc là bọn họ chỉ có hai người, không kểtên tên chính trị viên đã bị thương...
    Tiếng bàn tán lại vang lên, Tư Cầu nghe rõ mồn một:
    - Trời ơi, tui coi bộ ảnh bị nặng đa anh... Chắc chảy máu dữ lắm, taytui dính ướt nhẹp và nóng hổi đây nè!
    - Vậy mầy lo cõng vô trỏng đi và báo cáo với mấy ảnh luôn! Còn tao,tao rượt theo tụi nó...
    - Ừa, phải, tui cõng ảnh vô trỏng nghen!... Mà anh có dắt theo tráilựu đạn nào đó không, nếu có tung mẹ nó xuống ruộng, may ra...
    - Tao có đem theo đây nè nhưng cái thứ lô-can nầy mà liệng xuống bùnxuống nước thì kể như lép đi chớ ăn thua gì! Mầy chạy vô trỏng cho mauđể cho người ta liệu mà băng bó cho ảnh và nhớ xin thêm anh em ratiếp tao ngoài nầy để ví bắt tụi nó lại nghen!
    Tư Cầu vội lôi Phấn núp qua phía bên kia bờ mẫu. Anh ta nghển cổ lên trôngthấy tên còn lại đang khom lưng tò mò đi tới...
    Tư Cầu nói nhỏ với Phấn:
    - Thằng nầy nó muốn nạp mạng nữa mà!
    Phấn níu tay anh ta giật giật:
    - Thôi anh ơi, mình hổng lo chạy vô nhà đi.
    - Tính cái đó bậy đa! Bây giờ chỉ có nước đi luôn chớ quay vô trỏngthì chẳng khác gì muốn chui vô lọp.
    Vừa lúc ấy, tên đi trên bờ mẫu đứng lại nghe ngóng.
    Tư Cầu bèn la lớn lên:
    - Ê Tư Cầu đây nè!
    Tự nhiên tên kia ngồi thụt xuống.
    Thấy vậy Tư Cầu bắt mỉm cười:
    - Đứng dậy đi cha nội! Phải tui muốn hại anh thì rồi đời! Trời sángtrăng anh đi ngờ ngờ ở trên còn tui núp kín dưới nầy, thì tui hỏi anhtránh đi đâu chớ?
    Tên kia vẫn lặng thinh.
    Tư Cầu lấy giọng tha thiết nói tiếp:
    - Nghĩ cho cạn thì tui với anh không thù oán gì ráo, vậy tốt hơnhết anh quay trở dìa đi để cho tụi nó muốn làm gì tui thì giỏi rađây... Chớ anh mà theo nà tui quá thì... hết còn anh em gì nữa đónghe!
    Tên kia lên tiếng than thở:
    - Kẹt tui quá anh Tư! Hay anh chịu khó trở vô trỏng với tui, tui làmphận sự mà...
    Tư Cầu nói như quát:
    - Cha nội này nói dễ nghe quá ta! Ừ, nếu anh muốn làm phận sự thìnhào vô! Tui chắc anh không dám liều mạng bằng tui đâu, đó là tuikhông nói chuyện tui hạ anh rất dễ, còn anh... anh làm sao bắn trúngtui được cà!
    Thấy tên kia làm thinh, Tư Cầu dịu giọng nói tiếp:
    - Thôi anh quay dìa đi, tui cũng mang ơn anh lắm... Tụi mình gặp gỡnhau sau này mà! Còn như anh muốn làm phận sự thì tui đây chỉ cáchcho: anh cứ bắn khơi khơi vài phát rồi lội xuống ruộng cho ướt loi ngoimột chút... như vậy đi dìa là đủ trình với mấy anh lớn rồi! Thôitôi đi nghen anh!
    Tuy nói thế, Tư Cầu vẫn núp yên một chỗ chờ xem phản ứng của tên kia rasao. Độ một lát sau Tư Cầu thấy hắn đứng dậy rồi từ tay hắn bắn hai phátsúng nổ lóe lửa...
    Tư Cầu mỉm cười khi nghe đạn xẹt lủm chủm nổ bên kia bờ mẫu. Anh ta cũngđứng lên và hướng về tên ấy nói lớn:
    - Cám ơn anh bạn! Sau nầy gặp gỡ tui không dám quên ơn anh đâu!
    Tên kia vẫn nín thinh rồi lầm lũi quay trở vô, cùng trong lúc đótiếng mõ báo động nổi vang rân trong xóm...
    Tư Cầu vói tay khều Phấn:
    - Mình cũng liệu mà dong đi chớ không thôi tụi nó kéo ra bao vâythắt họng đa!
    Phấn lo ngại hỏi:
    - Đi đâu bây giờ? Quần áo em ướt loi ngoi như vầy, còn đồ đạc thì bỏtrong nhà hết...
    Tư Cầu chắc lưỡi:
    - Trời, cái đó để... tính sau, chớ bây giờ dầu cho mình phải chạytuột quần mình cũng ráng chạy chớ quay lộn đầu vô trỏng để chết hả?
    - Như vậy... mình đi luôn à?
    Tư Cầu gắt gỏng:
    - Chớ sao! Anh dìa trỏng chết đã đành, còn em vô thì cũng bị tụi nómần thịt...
    Phấn thở dài:
    - Thì đành như vậy!
    Tư Cầu lôi cô ta đi tới:
    - Mau mau đi bà nội!
    Phấn còn ráng hỏi:
    - Mà đi đâu bây giờ anh?
    - Đi đâu cũng được miễn thoát khỏi chỗ nầy thôi...
    Phấn vội vã lội theo anh ta và miệng thì lẩm bẩm:
    - Em biết trước mà! Người ta đã nói là xui xẻo...
    Tư Cầu chận ngang:
    - Em làm ơn câm cái miệng lại giùm một chút! Ai biểu khi không còn bòdìa dưới nầy làm chi cho sanh rắc rối như vầy nè!
    Phấn toan nói lại nữa nhưng thấy Tư Cầu đi quá mau nên vội ráng rảo bước đểtheo cho kịp.
    Tư Cầu bỗng quay lại hỏi:
    - Chắc tiền bạc em... để ở trong nhà hết hả?
    Phấn vội đưa tay nắn lấy túi áo và kêu lên:
    - Chết hông! Tiền bạc giấy tờ gì em để trong túi ướt nhẹp hết rồi!
    - Đâu đưa coi...
    Phấn móc tuột chiếc bóp nhỏ trong túi ra trao cho Tư Cầu. Tư Cầu sờ soạng cầm lấyrồi vui vẻ nói:
    - Hổng sao đâu! Có ướt thì cũng sơ sơ thôi chớ chưa thấm hết đâu!Mình mới nhào dưới nước ruộng có chút xíu mà!
    Phấn bỗng chỉ về phía trong và hốt hoảng kêu lên:
    - Kìa anh Tư! Họ đốt đuốc giăng hàng ở trỏng kìa!
    Tư Cầu ngoái cổ nhìn vô cười khan:
    - Ối tụi nó có đi theo rã giò cũng không kịp nổi hai đứa mình. Bâygiờ em có đem theo tiền như vầy là vững lắm rồi...
    Phấn sợ hối anh ta đi:
    - Anh đừng có ỷ y quá hổng được đâu. Anh liệu cách nào dông cho gấpchớ chuyến này họ tóm cổ hai đứa mình lại được thì nguy đa anh!
    Tư Cầu mỉm cười hỏi lại:
    - Bây giờ cũng biết như vậy hả? Dông thì dông...
    … Tư Cầu dắt Phấn đi thẳng đến một con kinh chảy từ ngoài sông cái vô trongruộng sâu.
    Thấy đi đụng tới mé nước Phấn lo ngại hỏi:
    - Bộ... cùng đường rồi sao anh?
    Tư Cầu đứng sát ngoài bờ ngó mong hai đầu con kinh:
    - Cùng sao nổi mà cùng! Ở dưới nầy có chỗ nào mà anh không lội qua...Mình có ra đây mới có thể trốn đi cho mau được. Chỗ nầy, xuồng câu qualại nhiều lắm, thế nào anh cũng kiếm được một chiếc để nhờ họ chởmình đi ra sông cái rồi dông tuốt một mạch lên phía Trà Ôn.
    Phấn có vẻ đắn đo:
    - Anh nói sao nghe dễ ợt... Rủi họ không chịu hay chở mình đem nạp chomấy ảnh, hoặc đi báo cáo rồi mới tính sao đây!
    Tư Cầu đáp bằng một giọng đầy tin tưởng:
    - Em khỏi lo mấy chuyện đó! Ai ra sao anh biết hết mà! Với lại ai nỡhại mình làm chi mà dầu họ có muốn rục rịch cái gì đi nữa thì... anhsẽ có cách làm cho họ phải tởn hết dám hó hé gì nữa và phải riu ríunghe theo lời mình.
    Phấn thở dài:
    - Đành rằng mình phải liều, nhưng thời buổi nầy thiệt hổng dám tin aihết anh ơi...
    Vừa lúc ấy có ánh đèn lấp ló qua khúc quanh của con kinh, rồi mộtchiếc xuồng câu từ từ bơi trờ tới.
    Tư Cầu nhón gót nhìn kỹ người ngồi bơi sau lái rồi hấp tấp lên tiếng hỏi:
    - Bác Tám đó hả bác?
    Người ngồi dưới xuồng vội đưa dầm chận rà bớt trớn đi của chiếcxuồng và ngóng cổ lên hỏi lại:
    - Ai kêu qua vậy?
    Tư Cầu hạ thấp giọng xuống một chút:
    - Cháu đây mà bác... Tư Cầu đây mà!
    Bác Tám giựt mình buông thõng cây dầm kéo rê trên mặt nước.
    - Ý trời, mầy đó hả Tư? Tao mới vừa ở trỏng thả ra đây... họ kiếmmầy nát nước hết, sao mầy còn làng chàng ở đây? Còn cái con gì đó,tao nghe nói nó đi chung với mầy mà!
    - Ờ con Phấn hả?... Nó đi với cháu đây nè... Mà bác cập xuồng vô để cháunhờ một việc nầy...
    Bác Tám dợm cất dầm bơi đi:
    - Ý thôi hổng được đâu mầy ơi! Ai có phận nấy... tao già rồi cũng nênđể tao ráng sống kiếm ăn đôi ba năm nữa...
    Tư Cầu lấp bấp réo gọi:
    - Khoan khoan bác Tám ơi, bác đành đoạn để cho hai đứa nầy chết ởđây hả? Bác ghé vô đi, cháu nhờ bác có một chút xíu mà! Ở đây vắng vẻcó ai dòm ngó rình mò gì đâu mà bác sợ hổng biết!
    Bác Tám gác cây dầm lên ngang be xuồng:
    - Tao hỏi mầy phải nói thiệt: mầy với cậu đó làm cái gì mà mấy chả ởtrỏng la hét chỏi trời, tìm kiếm tở mở như vậy hả?
    - Trời ơi, bác còn hỏi câu đó nữa! Cháu có làm cái khỉ mốc gì là bậybạ đâu! Từ đầu mùa tới bây giờ tụi nầy chỉ biết cắm đầu cắm cổ đi đánhgiặc, vậy mà mấy chả còn bơi móc kiếm chuyện sanh sự hoài... Mà mấychả làm quá, cháu đâu có nhịn hoài được bác!
    - Còn cái con gì đó... sao lại leo vô nữa?
    - Dễ hiểu quá mà bác! Cái thằng chính trị viên ôn hoàng dịch lệ đó nókiếm chác với con nầy nhưng coi bộ... hổng xong nên đâm ra thù oán vànó tính buộc luôn con Phấn vô để tụi nầy chết chùm với nhau chơi mà bác!
    - Bây giờ tụi bây tính sao đây?
    Thấy bác Tám còn lóng ngóng ở đó chớ chưa nhứt quyết bơi đi thẳng, Tư Cầubèn lên tiếng van nài:
    - Thì bác nghĩ coi tính cái gì nữa bây giờ. Thôi việc dĩ lỡ như vậy,hai đứa cháu chỉ có nước là dông đi lánh mặt cho rồi. Thời may gặpxuồng bác đây thì... cháu xin nhờ bác cho tụi nầy có giang ra ngoàisông cái, rồi coi chỗ nào vắng vắng, bác cho tụi nầy tấp lên bờ...
    Bác Tám có vẻ phân vân:
    - Nói nào ngay, tao thấy tình cảnh của hai đứa bây tao cũng thương,nhưng thương tụi bây được rồi nữa có rủi ro bề gì thì ai thương chothằng già nầy đây.
    - Cháu nói hổng sao mà bác! Thôi cập xuồng vô đi bác ! Thiệt cháugặp xuồng bác cháu mừng húm, bác với cháu thế nào cũng dễ nói chuyệnnhau hơn, chớ phải gặp ai khác thì chắc khó xử đa!
    - Sao vậy mầy?
    - Thì... nếu gặp xuồng ai khác thế nào họ cũng giục giặc và chừng đócháu bắt buộc... phải ra tay nổ súng cũng nên, nhưng với bác thì...tránh được chuyện đó. Thôi cặp xuồng vô đi bác!
    Bác Tám làm thinh bỏ dầm xuống bơi rút vô phía bờ. Đến nơi bác cắm dầm cho chặt để chiếc xuồng khỏi trôi rồi nhảy phóclên bờ.
    Tư Cầu ngạc nhiên hỏi:
    - Ủa, bác đi đâu đó?
    - Thì tao giao cái xuồng lại cho mầy, mầy muốn đi đâu thì đi, tao bấtbiết...
    Tư Cầu níu áo bác lại:
    - Coi, bác phải đưa hai đứa này đi chớ! Cháu mà bơi đi ngờ ngờ tụi nóchốp lại sao bác!
    Bác Tám cằn nhằn:
    - Chớ còn tao đưa hai đứa bây rồi mấy chả tha cho tao chắc?
    Tư Cầu dịu giọng giảng giải:
    - Cháu đã nói bác đừng có lo khỉ mẹ gì hết! Dưới xuồng sẵn có haitấm cà rèm chút nữa cháu dựng lên rồi tụi này chun vô đó... bác cứung dng bơi đi hổng ai hồ nghi gì hết đâu mà! (rồi anh ta níu lấy taybác Tám dắt xuống xuồng) Bác thương thì thương cho trót, rồi nữathế nào Trời Phật cũng phù hộ cho bác...
    Bác Tám bước xuống xuồng lại:
    - Thôi thôi... mầy vái Trời vái Phật phù hộ cho mầy, tao coi bộ...cần hơn, tao già rồi dầu có chết cũng... vừa phải. Thôi hai bâyxuống mau đi...
    ... Trăng sáng vằng vặc ngoài sông cái. Gió thổi thốc vào trong muixuồng làm cho Tư Cầu thấy thấm lạnh và Phấn cũng co ro người lại.
    Tiếng của chiếc dầm cạ vào be xuồng đều đều cùng với tiếng nước rẽ àoào trước mũi xuồng nghe buồn một cách lạ lùng...
    Tư Cầu thò đầu ra ngoài nhìn ngoái về phía hàng cây trong bờ, nơi thôn xómmà anh ta âm thầm từ biệt... Anh ta bất giác thở dài.
    Phấn ngóc đầu lên hỏi:
    - Gì vậy anh Tư?
    - Không...
    Vừa lúc ấy, bác Tám cũng cất tiếng hỏi:
    - Bây giờ tụi bây muốn đi đâu đây hả?
    Tư Cầu đáp mau:
    - Bác cứ bơi thẳng lên chợ đi, rồi gần đến khoảng nhà ruộng ông Cả,bác tấp vô cho tụi nầy lên bờ cũng được!

  10. ** 9

    Bác Tám cười mỉa:

    - Gần quá há!
    - Ráng chịu khó cho cho cháu một chút mà bác! Nước còn lớn bác thảxuôi mấy hồi...
    Phấn ngồi rột dậy:
    - Nè anh Tư, anh tính tụi mình đi đâu đây?
    - Thì... đi trốn chớ đi đâu!
    Phấn nhích lại nắm lấy tay anh ta:
    - Trốn chung rồi tụi mình kiếm chỗ nào sống luôn với nhau hén!
    Tư Cầu chậm rãi lắc đầu:
    - Cái đó… hổng được đâu.
    Phấn buông thõng tay xuống:
    - Sao kỳ vậy?
    Tư Cầu chắc lưỡi:
    - Anh hỏi em: giặc giã lung tung beng như vầy mà còn có chỗ nào yênđể hai đứa mình tấp vô đó chớ! Em còn chồng con, còn công việc mần ănđăng đăng đê đê ở trển, anh thì long chong và hễ lọt vô bên nào bên nấycũng cho lãnh đủ hết... như vậy em dám tính cái gì đời đời kiếpkiếp được hông?
    Phấn có vẻ giận dỗi:
    - Nói như anh vậy thì... hổng có khi nào em với anh nghĩ đến chuyện ănở lâu dài với nhau được hết sao?
    Tư Cầu ngập ngừng đáp:
    - Chắc... hổng có khi nào nữa em à!
    Phấn thở dài sườn sượt:
    - Em biết trước vậy mà!
    Tư Cầu ấp úng nói tiếp:
    - Em biết trước thì... em nên hiểu dùm bụng anh. Thời buổi nầyđâu phải ai cũng rảnh rang để nghĩ, để lo một cái chuyện... yêuthương, ăn ở với nhau đâu! Đó, em mới dìa dưới nầy ngồi chưa nóngchỗ mà em thấy coi... hết việc nầy đến việc nọ... nó chèo kéo nhaulàm mình thiếu điều phát điên phát khùng...
    Thấy Phấn ngồi làm thinh, Tư Cầu bèn ân cần dặn dò thêm:
    - Chút nữa khi tới nhà ruộng của ông Cả thì... mạnh ai nấy theo conđường nấy, em chịu khó lội lên chợ để đón tàu hay xe gì đó dìa trểnluôn đi, còn anh, anh băng qua giồng đi quẹo trở xuống La-Ghì thămtía má, anh Hai của anh trước khi anh dông tuốt lên miệt Châu Đốcnương náu một thời gian... Bây giờ hai đứa mình chỉ có... hai conđường đó!
    Phấn lên giọng chua chát:
    - Con đường nào của anh thì cũng đi bét ra hết!
    Tư Cầu nắm lấy tay cô ta, ngậm ngùi bảo:
    - Thôi, chuyến này em hết mong trở dìa dưới nhà, mà anh cũng hết dịpđể. gặp em nữa! May mà mình còn được núp chung nhau dưới chiếc muixuồng nầy thêm một khoảng sông nữa!
    Tự nhiên Phấn quơ tay ôm ghịt lấy Tư Cầu... và anh ta thì nghẹn ngào nóitiếp:
    - Em dìa trển, em còn có chú Ba, có thằng Kỳ, có công chuyện mần ăn,có chuyện nhà chuyện cửa... chớ còn anh, rồi đây anh cũng chẳngcó cái gì hết! Phải, anh chẳng có cái gì để lo nghĩ cho... rành rẽ,hẳn hoi, mặc dầu anh lo nghĩ cả trăm cả ngàn thứ chuyện....
    Phấn buông tay ôm lấy đầu anh ta ghì chặt xuống ngực như ôm ấp vỗ vềmột đứa trẻ:
    - Thôi, em biết rồi, em hiểu rồi... anh đừng nói gì nữa hết...
    ... Và trong phút chốc Tư Cầu có cảm giác mình trở nên bé bỏng, vụng dạimột cách thật kỳ thú! Anh ta nhoi đầu nhìn ngoái ra mặt nước dưới ánhtrăng khuya lạnh lẽo...
    Một luồng gió thổi ào vào trong mui xuồng làm cho Tư Cầu rùng mình và vộirúc đầu vào bên ngực ấm của người yêu. Anh ta khe khẽ kêu lên như cóý tiếc rẻ một cái gì:
    - Cha, phải chi trong đêm nay con sông này... đi hoài hổng tới bếnthì sướng biết mấy!
    Từ đằng sau lái, có tiếng cười lạt của bác Tám đáp lại liền:
    - Hừ, tao bơi cúp bình thiếc chớ mầy có bơi ở đâu nên mầy van vái chocon sông nầy dài hoài hoài! Mà xuồng của tao là xuồng mần nghề đónghen! Tụi bây làm ơn nhớ giùm tao một chút!
    Nghe câu đó, Phấn đưa tay véo nhẹ vào lưng Tư Cầu rồi ngoái cổ ra phía saunói lớn:
    - Anh Tư ảnh nói... chơi mà bác! Tụi nầy biết giữ gìn lắm mà!
    Tuy nói thế, Phấn cũng đưa hai vòng tay ôm lấy cổ Tư Cầu dìu nằm xuống và nóithỏ thẻ một bên tai:
    - Thôi... hai đứa mình còn gần được nhau lúc nào hay lúc nấy phảihông anh cưng?
    Chiếc xuồng hơi chòng chành một chút và... làm cho bác Tám bực mìnhgiơ dầm móc mạnh xuống nước, khiến cho mũi xuồng suýt chút nữa đâmquẹo... ngang.
    Tư Cầu nhổm đầu lên hỏi:
    - Cái gì vậy bác Tám?
    Bác Tám trả lời ráo hoảnh:
    - Tránh đám chà mầy!
    Tư Cầu mỉm cười nằm xuống gối đầu lên trên cánh tay mềm dịu của Phấn...
    Đang mơ mơ màng màng, Tư Cầu bỗng giật mình vì một tiếng động mạnh ở mũixuồng. Anh ta quơ quào chụp lấy khẩu súng rồi lấp bấp hỏi vọng ra phía saulái:
    - Gì vậy bác Tám?
    Bác Tám vừa đứng xốc cặm cây dầm xuống nước vừa đáp:
    - Tới rồi đó mầy!
    Tư Cầu gỡ tay Phấn bò ra trước mũi xuồng và dụi mắt lia lịa:
    - Ở đâu đây bác?
    Bác Tám đáp sẵng giọng:
    - Coi, mầy biểu tao đưa lên đây, bây giờ mầy còn hỏi cái điệu đónữa... bộ mầy tính bắt tao thả lên thả xuống giữa sông theo con nướclớn ròng để hai đứa bây ôm xà nẹo với nhau hoài chắc!
    Phấn cũng bước theo ra trước mũi xuồng. Cô vung vai rồi hỏi Tư Cầu:
    - Mình lên chỗ nầy hả anh?
    - Ừ.
    Đoạn anh ta nhảy phốc lên bờ rồi đưa tay vịn cho Phấn leo lên.
    Bác Tám vội vã nhổ chiếc dầm lên:
    - Thôi phần công việc của tao xong hết rồi phải không?
    Tư Cầu đi lại gần chỗ lái xuồng:
    - Thiệt tụi nầy làm phiền bác nhiều quá... Thôi bác dìa đi, nước cũngbắt đầu nhửn ròng rồi...
    Bác Tám có vẻ bùi ngùi:
    - Nói là nói vậy chớ tao thấy tình cảnh của hai đứa bây tao cũng tộinghiệp lắm! Mấy cháu đi mạnh giỏi bình an, bác dìa đây nghen!
    Phấn vội bước lại gọi bác:
    - Khoan đi bác Tám ơi! Đây cháu gửi bác chút đỉnh tiền để hút thuốc(cô hấp tấp móc ra một tờ giấy một trăm đồng và nhét vô tay Tư Cầu) Nè anhTư anh đưa cho bác.
    Thấy vậy, bác Tám vội nại cho lui xuồng ra nhưng Tư Cầu đã nhanh tay chụpníu giữ lấy mũi lại rồi nhét tờ giấy bạc vô trong một chiếc nẹp tretrên tấm cà rèm.
    Bác Tám cự nự om sòm:
    - Ê, tụi bây lấy lại thì tao mới chịu đi! Bộ tụi bây trả tiền công chotao hả?
    Tư Cầu chắc lưỡi:
    - Ai mà dám làm như vậy hổng biết! Tội nghiệp mà bác!
    - Bộ tụi bây nói tao ham tiền lắm hả? Thử thời gặp ai khác mà cómướn tao cả bạc triệu coi tao có chở lên đây không! Hay là kề súngkề dao vô bảng họng bắt tao đi coi tao có chịu nhúc nhích hay không!
    Tư Cầu vừa cười mỉm vừa xô mạnh mũi thuyền ra:
    - Cháu dư biết bụng bác mà!
    Bác Tám lắc đầu rồi ái ngại hỏi lại Tư Cầu:
    - Chắc chuyến nầy mầy... đi luôn hả Tư?
    Tư Cầu nhún vai:
    - Thì bác nghĩ coi... cháu làm sao dám ló mặt dìa dưới nữa!
    Bác Tám cất dầm lên bơi:
    - Cháu ráng giữ mình nghen cháu Tư! Bác lui nghen...
    Tư Cầu cảm động nhìn theo và nói vói:
    - Bác dìa dưới... nếu tụi nó có nghi cái gì thì bác liệu sắp đặt câutrả lời cho xuôi nghen bác!
    Bác Tám khẽ gật đầu rồi bơi bung chiếc xuồng ra ngoài xa...
    - Bác đó coi vậy mà tốt quá!
    Câu nói của Phấn làm cho Tư Cầu như sực tỉnh.
    Anh ta quàng tay ra sau lưng Phấn dìu đi lên phía trại ruộng ông Cả nằmkề bên con lộ vườn.
    Mấy gian nhà trống trơn, lạnh lẽo (vì từ hồi bắt đầu có giặc giã, ôngđại điền chủ nầy đã bỏ phế hết ruộng nương để dông tuốt lên Cần Thơở) khiến cho Phấn rùng mình đi ép sát vô mình Tư Cầu...
    ... Ra đến con lộ, Tư Cầu nắm lấy hai bàn tay của Phấn và nhìn thẳng vàomặt... vội cúi đầu đưa chân chà chà trên một đám cỏ cú mướt rượtsương khuya.
    - Em... như hai đứa mình bàn tính hồi nãy, bây giờ em đi thẳng lênchợ còn anh, anh lội băng qua đồng để bọc xuống dưới La Ghì...
    Phấn ngước mặt nhìn lên, và qua ánh trăng xuyên, Tư Cầu thoáng thấy hai ngấnnước mắt lấp lánh...
    - Bộ không có cách gì khác sao anh? Hay là... hay là em theo luônvới anh đi xuống dưới La-Ghì, rồi hai đứa mình nương náu ở đó để kiếmcách buôn bán làm ăn... Hay là anh muốn đi đâu xa nữa cũng được, anhtạm ở dưới nầy đôi ba ngày hay một tuần lễ để em dông lên Sàigòn quơthêm chút đỉnh vốn liếng rồi em sẽ trở xuống kiếm anh...
    Tư Cầu vừa xiết chặt thêm đôi bàn tay của Phấn vừa lắc đầu:
    - Hổng được đâu em. Anh đã nghĩ nát nước hết rồi. Thiệt anh khôngbiết cắt nghĩa làm sao cho em hiểu... Khổ ở chỗ là bây giờ tuy khôngcó bên nào dung tha anh ráo nhưng anh lại cũng... không trốn bỏ điđâu được! Anh đã cố thử làm... tai điếc mắt ngơ một thời gian rồi màcũng hổng được em ! Hễ anh nghe có tiếng súng nổ là trong mình làmnhư thấp thỏm nhớ ông bà ông vải gì kỳ vậy...
    Phấn lắc nhẹ tay anh ta:
    - Tại anh muốn hành thân hành xác anh vậy chớ gì! Bộ thiên hạ hếtngười đứng ra lo rồi sao!
    Tư Cầu gãi đầu:
    - Không phải tại thiên hạ hết người mà tại... mình ở không yên...
    Phấn nói chen vô liền:
    - Thì đó, em nói có sai đâu!
    - Bởi vậy nên anh đâu có dám tính tới chuyện ở lâu dài với em được!Vì thế nào cũng có ngày anh bỏ mẹ nó lại hết ráo để dông đi nữa...
    Phấn cúi đầu làm thinh.
    Tư Cầu buồn rầu nói tiếp:
    - Thôi em à, bây giờ hai đứa mình cũng... lớn tuổi hết rồi chớ đâucòn ở vào cái thời mười sáu, mười bảy tuổi nữa đâu... Đứa nào đứa nấycũng dính cứng vô chuyện riêng của mình hết, và dầu cho anh với em cóđánh liều làm lại ráo trọi cuộc đời đi nữa thì em có chắc là nó sẽtốt đẹp, sẽ êm thắm hơn bây giờ hông?
    Phấn nói gạt ngang:
    - Nhưng nó hợp ý với mình hơn!
    Tư Cầu bắt mỉm cười:
    - Em có chắc không? Hay là sau này lại đổ thừa kia nọ lung tunglên... mình đã thử một lần rồi...
    - Xí, bộ tại em hả? Mà anh không muốn thì thôi!
    Tư Cầu kéo Phấn lại gần mình:
    - Dầu thế nào đi nữa, không phải mối tình của mình chấm dứt trên conlộ nầy... Đó em hổng thấy sao: mỗi lần mình có dịp gặp nhau lại là anhcoi bộ còn... mặn nồng gắt hơn trước nữa...
    Phấn gục đầu trên vai anh ta thở dài…
    - Thiệt chỉ với em, anh mới dám mấy lần làm cái chuyện... tổn âm đức!Anh đâu quên em là gái có chồng có con đàng hoàng... Nội chút xíu đóem cũng rõ bụng anh...
    Mấy tiếng gà gáy rộ lên trong xóm kế cận...
    Tư Cầu nhẹ buông Phấn ra:
    - Coi bộ... gần sáng rồi em à...
    Phấn quay mặt nhìn về con lộ xa hun hút, rồi nhìn Tư Cầu:
    - Chuyến này... em biết sẽ gặp anh lại ở đâu?
    Tư Cầu nhún vai giơ tay chỉ bá vơ vào khoảng trống không...
    Phấn ngậm ngùi gật đầu như thấu hiểu câu trả lời... bi thảm ấy.
    - Em cũng nên lên chợ mau mau để... cho kịp chuyến xe “tài nhứt”.
    Phấn móc bóp ra trao cho anh ta mấy tờ giấy bạc rồi gượng cười nói đùa:
    - Thôi nghen, lần này là lần chót đó!
    Tư Cầu chưa kịp trả lời hay nói thêm một tiếng gì thì cô ta quay lại hấptấp bỏ chạy đi.
    Tư Cầu hớt hải kêu gọi:
    - Em, em!
    Chỉ có mấy tiếng khóc ấm ức của Phấn vọng lại, rồi cái bóng của chiếc áotúi trắng cũng mất hút sau một đám chuối mọc lấn ra khúc quẹo của conlộ...
    Tư Cầu đứng nhìn trân trối về phía ấy...
    Trên trời, một con le le lạc đàn bay ngang qua và tiếng kêu gọibạn rả rích của nó như vướng mắc vào ánh trăng tà trước khi lắng tanhẳn.
    Tư Cầu bỗng nhớ trực đến mấy tờ giấy bạc của Phấn mà anh ta vẫn còn nắm chặttrong tay... Anh ta bùi ngùi nhét vào túi rồi thờ thẫn bước rẽ xuốngbờ mẫu ruộng để băng qua phía bên giồng.
    Anh ta vừa đi vừa xốc lại cây lục dắt trước bụng: khẩu Herstal, tuythuộc cỡ bẩy ly mấy mà sao hôm nay có vẻ nặng trĩu khác thường...

    ... Mới đây mà Tư Cầu nấn ná ở nhà anh Hai của anh ta gần được trót tháng.Ngày nầy qua ngày kia, cái tình cảnh ăn no ở không ngồi rồi làm choanh ta chán ngán vô cùng.

    Sáng hôm nay, Tư Cầu ngồi bó gối ngoài hàng ba nhà để lắng nghe nhữngtiếng súng lớn nổ vọng lại từ một miền nào khá xa...
    Hai Cang ở trên đồn về thấy vậy vội bước lại gần em và vồn vã hỏi:
    - Sao mầy hổng thả ra chợ chơi, chớ làm gì ngồi bí xị như muốn... trùcha hại mẹ vậy mậy?
    Tư Cầu trề môi, nhún vai rồi làm thinh luôn.
    Hai Cang móc ra một gói thuốc “Gô-loa” đưa mời em hút rồi ân cần hỏi thêm:
    - Sao mậy? Cái chuyện tao đem bàn với mầy hôm trước đó, mầy đã tínhthế nào chưa?
    Tư Cầu hấp tấp phà hết hơi khói ra để trả lời:
    - Tui đã nói hổng được mà! Bây giờ anh biểu tui theo anh đi lính nhưvầy thì cũng ngặt cho tui quá!
    Hai Cang có vẻ bực mình:
    - Coi, bây giờ mầy phải tính xem nên theo bên nào thì theo dứt dạtmột bên chớ cứ long chong ở cửa giữa hoài sao? Mầy cũng đã ở phíabển ngập đầu lút cổ chịu hổng thấu nữa nên mầy mới bò vô đây...
    Tư Cầu nói chận ngang:
    - Tui dìa đây là để thăm tía má, thăm hai vợ chồng anh và thằng Năm...chớ bộ tui vác mặt dìa đây để đăng lính cho Tây ở trên đồn hả?
    Hai Cang dậm mạnh chân xuống đất:
    - Mầy nói điệu trên trời dưới đất hoài hè! Mầy đã ở trỏng hết nổi,bây giờ mầy ra đây mà lại không chịu theo bên nầy... vậy mầy muốn theoai nữa chớ? Theo Ngọc Hoàng Thượng Đế chắc?
    Tư Cầu ngập ngừng đáp:
    - Tui... hổng theo bên nào hết...
    Hai Cang nhăn mặt:
    - Mầy nói sao?
    Tư Cầu ngó lảng ra ngoài sân rồi chậm rãi trả lời:
    - Tui không theo bên anh vì bên anh... bậy, mà tui cũng không theobên anh Ba vì bên anh Ba... không hợp...
    Hai Cang ngó em lắc đầu liền liền:
    - Tao chạy mầy luôn. Mầy không theo phe nào hết thì cũng được đi...Vậy thì mầy cứ ở luôn đây rồi coi cái gì đó mua bán mần ăn, hay làmầy nhảy ra mần vài công rẫy đi, tao bỏ vốn cho!
    Tư Cầu mỉm cười lắc đầu:
    - Anh cứ để thây kệ tui mà! Anh nghĩ coi thời buổi nầy mà anh bắt tuiphải... trụ hình mần ăn... lương thiện thì ngặt cho tui quá...
    Hai Cang nhìn sững em:
    - Vậy mầy muốn làm vương làm tướng gì nữa?
    - Tui tính mơi hay mốt gì đây tui đi lên miệt Châu Đốc...
    Hai Cang chận lời:
    - Mầy lên kiếm cái động nào trong Bảy Núi tu chắc?
    Tư Cầu cười xòa:
    - Bậy nà! Tui lên đó kiếm một người quen, người nầy tui biết hồi mớitrôi nổi lên Nam Vang...
    Hai Cang chau mày:
    - Dầu mầy có lên Châu Đốc hay ở dưới nầy tao chẳng thấy chỗ nào khácđâu?
    Tư Cầu hơi lúng túng:
    - Cũng... có chớ sao không. Ở miệt trên tui nghe nói yên yên hơn ởdưới mình, và lên ở trên cũng như ở một chỗ xứ lạ quê người không quenai không biết ai... như vậy may ra tui mới lo tu tỉnh mần ăn được.
    Ngừng một giây, Tư Cầu lại nói tiếp:
    - Chớ còn ở dưới nầy, quanh đi quẩn lại, cái gì cũng nhắc mình nhớđến chuyện cũ hết. Anh nghĩ coi, như vậy làm sao mình rảnh tâm rảnhtrí để lo mần ăn được!
    Hai Cang thở dài:
    - Thì thôi, mầy muốn đi tao cũng không cản... Nhưng mầy đã có nói chotía má hay chưa?
    Tư Cầu gật đầu:
    - Rồi.
    - Bộ ổng bả... hổng có nói gì hết sao?
    Tư Cầu gượng cười:
    - Ý trời ơi tía má cự nự um sùm, nhứt là má! Má nói bộ tui khùngđiên gì sao! Nhưng rốt cuộc rồi cũng êm hết...
    Hai Cang cười theo:
    - Thì ai còn lạ gì tánh nết... kỳ đời của mầy nữa! (rồi anh ta nghiêmgiọng nói tiếp) Nè Tư, mầy một ngày một lớn thêm, chuyến nầy mầy cóđi thì cũng ráng lo tu tỉnh làm ăn và nếu gặp chỗ nào phải nơi xứnglứa thì mầy cũng nên lo... kiếm một con vợ để cho nó cột chưn buộccẳng mầy lại. Mầy mà lông bông như vầy hoài làm sao mà nên vóc nênngười với thiên hạ được!
    Tư Cầu trả lời xụi lơ:
    - Thì để tui... ráng coi!
    Hai Cang nhìn em, ngao ngán:
    - Mầy... tao coi bộ cũng khá mà sao cứ lình xình hoài hổng biết! Tíamá lo buồn vì mầy nhiều lắm đó nghen!
    Tư Cầu buông thõng mấy tiếng “Tui biết mà!” rồi trầm ngâm ngồi nhịp chân,ngó mông lên một đám mây trắng đang uể oải trên nền trời xanh biếc, baola...

    ... Và qua ngày hôm sau, Tư Cầu lên Cần Thơ để sang xe đi thẳng về ChâuĐốc.

    Sau khi xuống xe lôi, Tư Cầu ôm gói quần áo bao bằng giấy dầu, đứngxớ rớ trước cửa rào làm bằng cây mì sống, lá mọc xanh um. Một con chó con nghe động chạy xổ ra sủa vang rân và tiếp theo đó,một thiếu nữ độ mười tám tuổi, mặc bộ đồ bà ba đen bằng hàng Tâu Châuhớt hải chạy ra la cản con chó.
    ... Và khi thấy có một thanh niên lạ mặt đứng trước cửa rào, cô gáiđứng khựng lại.
    Tư Cầu vội lên tiếng hỏi:
    - Dạ đây có phải là nhà của chú Bảy hông cô?
    Cô gái khẽ gật đầu:
    - Phải... mà chú hỏi thăm tía tui có việc chi?
    Tư Cầu mừng rỡ hỏi nôn tới:
    - Chú Bảy có ở nhà không cô?
    Cô gái có vẻ ngần ngừ:
    - Tía tui đi xóm rồi... mà chú kiếm tía tui có việc chi...
    Tư Cầu không trả lời câu hỏi lặp lại đó mà nheo mắt nhìn cô gái một hồirồi kêu lên:
    - Ý thôi, tui nhớ ra rồi! Xin lỗi cô... cô đây có phải là con của chúBảy phải hông?
    Câu hỏi có vẻ ngớ ngẩn của Tư Cầu làm cô gái phì cười:
    - Dạ phải, tui là con của... tía tui.
    Tư Cầu “ờ” một tiếng rồi rụt rè hỏi thêm:
    - Nói vậy chú Bảy đi vắng hở cô?... Mà cô có biết chừng nào chú dìahông cô?
    - Dạ không.
    Thấy cô gái đứng lựng khựng ở đó chớ chưa chịu mở cửa rào, Tư Cầu đâm raxẻn lẻn. Anh ta cúi đầu ngó xuống luống bông tí ngọ nở đỏ tươi dọctheo hàng rào.
    Vừa lúc ấy thiếm Bảy ở trong nhà te te chạy ra. Thiếm đến đứng mộtbên con gái rồi đưa mắt hấp háy nhìn Tư Cầu. Anh ta vội ú ớ lên tiếng chàohỏi nhưng thiếm Bảy đã quay qua hỏi con:
    - Ai vậy Thắm?
    Thắm (tên cô gái) đáp nhỏ nhỏ:
    - Hổng biết nữa má à!
    Thiếm Bảy đưa mắt nhìn Tư Cầu từ đầu đến chân, rồi hỏi con gái thêm:
    - Vậy chớ họ muốn hỏi cái gì mà ở trong nhà tao thấy nói láp giáp tựnãy giờ đó?
    - Chú đó hỏi tía...
    Thiếm Bảy bèn bước lại gần cửa rào hỏi thẳng Tư Cầu:
    - Chú em muốn hỏi tía bầy trẻ việc chi vậy? Mà chú em là ai mà qua...chưa gặp mặt lần nào hết vậy?
    Tư Cầu vội hỏi lại:
    - Dạ thiếm đây là... thiếm Bảy...
    Thiếm Bảy gật đầu:
    - Ờ...
    Tư Cầu hăng hái nói một hơi:
    - Thiếm chưa có biết cháu chớ chú Bảy quen với cháu nhiều lắm. Cháu gặpchú hồi năm xưa ở trên Nam Vang, sau đó chú dẫn cháu lại nhà của côNăm bán quán cơm...
    Thiếm Bảy mừng rỡ kêu lên:
    - Ý chèn đét ơi, tưởng ai chớ chú em mầy... nói như vậy qua biết rồi!Có phải chú em mầy... chú em mầy... có chuyện ạch đụi với cái cô gìđó, rồi chú em mầy đi tuốt lên Nam Vang kế gặp tía bầy trẻ đây hông?
    Tư Cầu vừa gật đầu vừa đáp:
    - Phải, phải đó thiếm! Cháu là thằng Tư Cầu gặp chú Bảy ở trển đó thiếm à!
    Thiếm Bảy bỗng nhớ trực lại Tư Cầu còn đứng kẹt ở ngoài hàng rào nên réogọi con gái mở cửa:
    - Chèn ơi Thắm! Sao mầy để thằng Tư nầy đứng phơi nắng ở ngoải chútgiờ đồng hồ vậy hả? Sao mầy hổng mở cửa mời thẳng vô nhà?
    Tuy hối thúc con gái như vậy, thiếm Bảy cũng vội vàng tiến đến mở cửarào chớ không đợi cô con gái bước tới.
    Còn con Thắm xụ mặt xuống cằn nhằn nho nhỏ:
    - Ai biết Tư Năm gì đâu mà biểu người ta mở cửa!
    Thiếm Bảy thân mật mời Tư Cầu vô nhà:
    - Thôi vô trỏng ngồi uống nước chơi Tư! Chú Bảy của chú em cũng dìatới bây giờ...
    Trong lúc ấy, con Thắm sượng mặt nên loay quay làm bộ đuổi xua conchó chạy đi chỗ khác.
    Thiếm Bảy vồn vã hỏi thăm Tư Cầu:
    - Bộ chú em mới tới hả?
    - Dạ...
    - Ối thôi, tía bầy trẻ nhắc nhở chú em hoài hủy. Hồi đó ổng có gởi mộtcái thơ lên cho chị Năm ở trển để hỏi thăm chú em mầy và chị Năm chỉtrả lời cho biết là chú em đã dông đi đâu mất biệt. Ối thôi, ổng bắtđược cái thơ đó, ổng kêu trời kêu đất quá chừng!
    Tư Cầu ấp úng nói chen vô:
    - Dạ, cháu... dìa dưới nhà chớ có đi đâu đâu...
    - Vậy hả! Ổng thì ổng tưởng rằng chuyến đó chú em mầy bỏ đi qua Làoqua Xiêm gì!
    Tư Cầu mỉm cười đáp:
    - Dạ, nhớ nhà quá nên cháu dìa thăm chớ có dám đi đâu nữa...
    Thiếm Bảy nhìn Tư Cầu một hồi rồi ngập ngừng hỏi thêm:
    - Còn cái chuyện... trai gái gì đó... chắc cũng êm luôn rồi phảikhông chú em?
    Tư Cầu lúng túng đáp:
    - Dạ... chuyện đó... cũng êm.
    Vừa lúc đó có tiếng chú Bảy nói bô bô ngoài đường:
    - Cha, ba con heo dịch vật ủi sạch mấy líp khoai hết! (rồi chú lớntiếng la rầy) Còn đứa nào mở cửa rào mà lại để toang hoác khôngđóng lại vậy nè!
    Thiếm Bảy vội chạy ra:
    - Vô đây mau đi ông! Có thằng Tư tới ở trỏng kia kìa!
    Chú Bảy có vẻ ngơ ngác:
    - Thằng Tư nào? Ở trong xóm nầy có cả trăm ngàn thằng thứ tư...
    - Thằng Tư gì mà ông gặp trên Nam Vang đó! Bộ ông lú ruột lú gan hếtrồi sao?

  11. **10


    Chú Bảy lột ngay cái nón lá xuống hấp tấp chạy vô nhà:
    - Ý trời... thằng Tư Cầu! Đâu nó đâu! Sau bà hổng sai sắp nhỏ đi kêu tôiliền...
    Tư Cầu cũng ở trong nhà bước ra, tươi cười kêu lên:
    - Chú Bảy mạnh giỏi! Cháu đây nè.
    Chú Bảy quăng nón lá xuống đất, rồi đứng nhìn sững Tư Cầu:
    - Trời ơi... Tư! Sao chú mầy đi đâu biệt tông biệt tích. Chị Năm ởtrển chỉ chửi chú mầy biết ghe tàu nào chở cho hết!
    - Dạ...
    Chú Bảy nghiêng đầu, nheo mắt nhìn Tư Cầu:
    - Cha, qua coi bộ chú mầy... không được đỏ da thắm thịt như hồitrước nữa đa Tư!
    Tư Cầu mỉm cười:
    - Dạ bị lo nhiều chuyện quá chú Bảy à!
    Chú Bảy liếc xéo anh ta:
    - Chắc hổng phải là cái chuyện đàn bà đó chớ?
    Tư Cầu rùn vai:
    - Ý trời ơi thiếu gì câu chuyện khác nữa đó chú!
    - Qua coi bộ chú mầy già hơn trước nhiều đa!
    - Dạ thì mỗi ngày một lớn tuổi.
    Thiếm Bảy sốt ruột nói chen vô:
    - Thôi ông dắt chú Tư vô nhà nói chuyện chớ khách khứa gì mà ông đểngười ta đứng lựng khựng ở đó hoài vậy!
    Chú Bảy gật đầu níu vai Tư Cầu:
    - Vô đây chú em, qua có chuyện muốn nói với chú em lắm.
    Tư Cầu mỉm cười đáp:
    - Dạ cháu đây cũng vậy...
    ... Vào đến trong nhà, chú Bảy dẫn Tư Cầu đến ngồi ở bộ trường kỷ đặt ở giangiữa. Tư Cầu nhìn bộ ghế đen mun cẩn ốc sáng ngời, trầm trồ:
    - Cha, thứ bàn ghế nầy ở dưới miệt cháu mất ráo hết, và nếu có ai cònthì họ cũng đem quăng ngâm xuống mương hết.
    - Chắc ở dưới... động lắm phải không Tư?
    - Dạ phải... và cũng vì vậy mà cháu mới dông đi như vầy đó bác à.
    Chú Bảy định hỏi thêm nữa nhưng rồi lại quay vô phía nhà trong réogọi vợ con:
    - Bà nó và con Thắm đâu rồi? Khách khứa lại có cả giờ đồng hồ rồi màtao chẳng thấy có nước nôi gì hết!
    Tư Cầu vội nói:
    - Được mà chú, cháu đây chớ bộ... ai lạ hay sao bác! Hồi nãy, đi ngangqua hàng mái đầm ở trước hàng ba, cháu có làm sơ hết một gáo nước mưarồi bác à!
    Thiếm Bảy ló lên nói với chồng:
    - Con Thắm nó đang nấu nước ở dưới đó ông... (rồi thím day qua hỏiTư Cầu) Từ hồi sáng tới giờ chú em đã có cơm nước gì chưa? Nếu chưa,trong nhà còn ba cái mắm chưng sẵn đó, để qua biểu con Thắm nó dọn chochú em lót bụng đỡ?
    Chú Bảy lên tiếng cự nự vợ:
    - Ý trời, chưa gì mà bà khoe sơ ba cái mắm chưng cơm nguội để đem nhửthằng Tư thì... không khéo nó chạy tét!
    Tư Cầu mỉm cười nói chen vô:
    - Dạ đó là món ruột của cháu đó chú Bảy à! Nhưng hồi ở trên xe cháucó dằn bụng hết một ổ bánh mì nên bây giờ cũng còn... lưng lửng chớchưa thấy đói. Thôi để chiều cháu ăn luôn cũng được.
    Chú Bảy sốt sắng hỏi vợ:
    - Vậy thì bà lo nấu cơm chiều rút đi! À, biểu nó bắt con vịt xiêm lai,tui để dành tự hổm nay đó đem mần thịt nấu cháo để tui với thằng Tưcụng ly một chuyến coi!
    Thiếm Bảy tất tả chạy vô nhà sau...
    Chú Bảy tươi cười quay qua hỏi Tư Cầu:
    - Ê chú mầy, chiều nay nhậu thả cửa với qua một bữa nghen! Nhậutối trời tối đất chớ hổng phải uống cầm chừng cầm chìa làm khách đónghen!
    Tư Cầu vặn vẹo hai bàn tay, rồi ấp úng đáp:
    - Dạ, cái gì chớ cái đó cháu... dở lắm!
    Chú Bảy thở ra như có vẻ chán nản:
    - Thanh niên thời buổi nầy sao mà bết quá vậy chú em!... Mà dở gì dởthì cũng phải say với qua một chuyến.
    - Dạ... chút chút thì được!
    Chú Bảy hăng hái nói:
    - Ừ thì chút chút! Qua mới đặt được mấy chai rượu bọt ngon lắm! (rồibác mỉm cười tiếp lời) Độïc lập sướng ở chỗ nào qua hổng biết, chớriêng phần qua, qua khoái ở chỗ... được nấu rượu thả cửa mà khỏi phảisợ tây tào cáo tới bắt!
    Tư Cầu nhìn chú Bảy lắc đầu:
    - Chú như vậy... là ở cửa tiên rồi!
    Chú Bảy nhíu mày hỏi lại anh ta:
    - Coi, như vậy là thường chớ có gì lạ đâu chú em! Mà qua coi bộ chú emmầy có vẻ... bận bịu hay âu lo một chuyện gì phải không? Sắc mặt củachú em mầy chao dao và già xọp chớ đâu được như hồi qua gặp chú emmầy trên tàu đi Nam Vang... Chuyện gì vậy chú em?
    Tư Cầu thở dài:
    - Ôi cháu gặp nhiều chuyện lăng nhăng lắm chú Bảy ơi!
    Chú Bảy gục gặc đầu:
    - Chú em mày khỏi khai, qua cũng đoán chừng chừng là như vậy...
    - Sao chú Bảy?
    - Có gì đâu: thời buổi nầy, người còn thanh niên trai tráng như chú emthì làm chi có thì giờ rảnh rang thả rểu trên nầy thăm thằng già nầy!Qua nói như vậy chú em đừng giận, nhưng có chuyện gì đó vậy Tư?
    Tư Cầu ngó lơ ra phía trước sân một hồi rồi quay vô đáp:
    - Thiệt ra thì cũng có chuyện đụng chạm chút đỉnh ở dưới chỗ cháu ở,và túng cùng quá cháu... dông lên trên nầy, trước là thăm chú thiếm,sau là nhờ chú thiếm coi có chỗ mần ăn gì không để cháu... nương náutạm một thời gian...
    Chú Bảy chận lời ngang:
    - Cái đó, chú em khỏi lo. Hồi đó qua nói với chú em làm sao thì bâygiờ qua cũng... giữ y nguyên như vậy. Được rồi, công ăn việc làm ởtrên nầy thiếu gì... ruộng rẫy, cá mắm, người có sức vóc và chịu khónhư chú em thì lo gì, (rồi bác tươi cười nói tiếp)... mà thử thời chúem cứ ăn no ở không năm này qua tháng kia, qua cũng đủ sức bao chochú em nữa!
    Tư Cầu gượng cười đáp:
    - Chú nói như vậy chớ còn đủ tay đủ chưn như cháu đây mà làm cái mửngđó coi sao được! Dầu sao, cháu cũng chỉ cần nương náu ở đây một vàitháng hay một năm là cùng để cho nó yên yên một chút, rồi bò dìa xứchớ cháu đâu có tính đi biệt tông biệt tích...
    Chú Bảy chận lời:
    - Thôi đi chú em ơi! Qua hỏi chú em biết chừng nào mới yên được? Bâygiờ tốt hơn hết là chú em cứ kể như mình ráp vô sống luôn ở đây đi!
    Rồi chú hỏi ngang:
    - Ý qua quên chuyện nầy nữa: chẳng hay chú em ở trên Nam Vang dìa dưới rồi có vợ có con gì chưa vậy?
    Tư Cầu rầu rầu đáp:
    - Dạ, có mà... kể cũng như không...
    Chú Bảy nhướng mắt lên:
    - Lại bị ạch đụi vì mấy con lũng nữa phải hông?
    Tư Cầu mỉm cười lắc đầu:
    - Hổng phải như chú nói đâu! Hồi cháu dìa dưới ông già ổng hấp tấp lovợ cho liền, nhưng sau đó con vợ của cháu bị nạn chết, và cháu ở vậycho tới bây giờ...
    Chú Bảy vui vẻ nói:
    - Chuyện nầy để qua lo vợ cho chú em! Như vậy qua cột chú em ở luônđây mới được... (rồi chú gật gù) Phải rồi, người hiền lành như chúem mà đụng phải mấy con ngựa bà trời thì chịu đời sao thấu!
    Vừa lúc ấy, con Thắm đi xớt ngang qua hàng ba để ra phía trước cửarào. Chú Bảy vội kêu giựt ngược nó lại:
    - Nè Thắm! Con đi đâu đó hả?
    Con Thắm đứng khựng lại ở một bên chái nhà. Nó chưa kịp trả lời thì chú Bảybắt qua nói với Tư Cầu:
    - Con gái lớn của qua đó chú em... Hồi ở trên Nam Vang qua có nóivới chú em đó chắc chú em còn nhớ chớ?
    Tư Cầu gật đầu ừ ào cho xuôi theo.
    Chú Bảy lại hỏi thêm:
    - Từ nãy giờ chú em có gặp nó chưa? Còn hai thằng em nó thì đi họcchưa dìa...
    - Dạ cháu có gặp cô... Hai đây rồi. Hồi nãy cổ ra... mở cửa rào chocháu đó mà!
    Liếc thấy con Thắm cau mày khi nghe câu nói ấy, Tư Cầu vội nói tiếp liềntheo:
    - Dạ... hồi nãy có thiếm Bảy ra... mở cửa nữa! Dạ có con chó cò chạyxồ ra sủa dữ quá may có cô Hai đây cản đuổi nó...
    Nói đến đó, Tư Cầu sượng ngang và nín luôn vì vừa nom thấy con Thắm cườitủm tỉm rồi vội ngó lơ sang chỗ khác để giấu mặt đi.
    Đến lượt chú Bảy lên tiếng hỏi lại con gái:
    - Con đi đâu đó hả Thắm?
    Cô gái vẫn ngoảnh mặt đi và trả lời nho nhỏ:
    - Dạ con lại đằng tiệm mua trà về pha nước...
    Tư Cầu vội kêu lên:
    - Ý khoan đi mua cô Hai ơi! (rồi anh ta day qua nói với chú Bảy)Dạ cháu có mua cho chú một gói trà Nghi Bồi Nhâm thứ nhứt hạng để chú Bảyuống thử coi...
    Anh ta bèn tất tả chạy lại mở gói đồ để trên bộ ván, lôi ra một góitrà khá lớn đoạn đem lên đặt ở trên bàn giữa. Chú Bảy vói tay cầmlấy gói trà đưa lên mũi ngửi ngửi rồi tấm tắc khen:
    - Cha, thứ nầy coi bộ... quạu đa! (rồi chú gọi con) Nè Thắm, concầm lấy gói trà của... anh Tư mầy vô pha liền một ấm uống thử coi!
    Con Thắm hơi ngần ngừ một chút rồi cúi đầu đi thẳng vô, vói tay xớtlấy gói trà và biến nhanh ra nhà sau...
    Tư Cầu ngồi lại xuống chiếc trường kỷ, hơi dựa lưng vào thành ghế, rồibuột miệng khen bâng quơ:
    - Cha, cháu coi bộ ở đây êm quá chú Bảy à!
    Chú Bảy nheo mắt như để nghe ngóng rồi cười xòa:
    - Thì qua đã nói như vậy mà Tư! (rồi chú lại hỏi luôn) Nhưng chú emmầy thấy êm... ở chỗ nào hả?
    Tư Cầu lúng túng đáp:
    - Thì... hồi đi trên xe lôi vô đây cháu hỏi thăm anh xe đạp, ảnh nóiở đây ít khi nghe súng nổ lắm, mà có nghe thì cũng nghe văng vẳng ở xaxa....
    Chú Bảy gật gù:
    - Phải đa! Chỗ nầy kể ra thì... hồi đầu mùa tới bây giờ chưa nếm mùigiặc giã gì cho lắm. Nhà cửa, dân cư nguyên hiện, bộ đội đôi khi cũngkéo đi ngang qua đây, nhưng họ đi xuồng không, nên lần nào cũng có vẻlật đật lắm chớ không có ăn dầm nằm dề ở đây và do đó tây nó cũngchừa vùng nầy ra...
    Tư Cầu chắc lưỡi:
    - Phải ở dưới cháu mà cũng êm như vầy thì cháu... khỏe quá!
    - Thì bây giờ chú em mầy bắt đầu khỏe đây nè!
    Tự nhiên, Tư Cầu bắt quay đầu nhìn vô phía nhà sau...

    Tư Cầu ở tại nhà chú Bảy được ba hôm thì đã thấy... bứt rứt trong mình. Saumột hồi do dự, anh ta bèn tìm chú Bảy gợi chuyện:

    - Thưa chú Bảy, cháu muốn thưa với chú một chuyện nầy...
    Chú Bảy thân mật... cự nự:
    - Thì chuyện gì chú mày nói phứt ra cho tao nghe coi.
    - Dạ hổng nói giấu gì chú Bảy, tánh của cháu... ở không hoài xốn xangchịu không nổi, vậy cháu tính bàn với chú để cháu ra phụ mần mấy côngrẫy của chú...
    Chú Bảy vỗ vai anh ta:
    - Tưởng cái gì chớ việc đó... qua sẵn sàng mà!
    Tư Cầu ấp úng nói tiếp:
    - Nhưng cháu muốn xin với chú Bảy cho cháu ra ở luôn ngoài rẫy để...tiện việc trông nom...
    Chú Bảy trợn mắt:
    - Ý trời, nhà cửa qua rộng minh mông thiên địa như vầy bộ không đủchứa chú em hay sao mà phải ra đó ngủ bờ ngủ bụi chớ?
    Tư Cầu ngó xuống đất:
    - Cháu nói thiệt với chú Bảy, cháu ở luôn đây là... nhứt hạng... nhưngđôi ba bữa thì được chớ lâu ngày chầy tháng... coi cũng kỳ...
    - Kỳ cái gì mà kỳ?
    Tư Cầu ngó ngoái vô phía nhà sau như để trông chừng rồi chậm rãi đáp:
    - Cũng hổng phải kỳ gì, nhưng có chỗ bất tiện. Tánh của cháu quen ởcui cút một mình rồi... Thôi, nói gần nói xa chẳng qua nói thiệt:cháu ngại ở chỗ trong nhà chú Bảy còn có... đàn bà con gái... Nếutính ở lâu tại đây mà cháu cứ... co rút hoài thì chịu đời sao thấuđó chú Bảy! Bởi vậy cháu mới tính xin với chú ra ở ngoài đám rẫy chonó vừa... tiện công việc mần ăn mà lại vừa... dễ coi và dễ thở hơn...
    Chú Bảy sốt sắng vỗ vai Tư Cầu:
    - Chú em mầy nghĩ như vậy cũng phải. Đàn ông con trai mà như vậy là...kỹ lưỡng lắm đa! (nhưng rồi chú lại ngó thẳng vào mặt Tư Cầu và hỏi thêm)Nhưng chú em mầy “kỹ” thiệt hay là vì... sợ rồi muốn lảng ra trướcđó!
    Tư Cầu cười tủm tỉm:
    - Dạ, có lẽ hai cái đó cũng đều có hết!
    Chú Bảy xô nhẹ vai anh ta ra:
    - Thằng em nầy cũng lắt léo lắm chớ phải chơi đâu! Được rồi, nếu chúmuốn ra riêng thì qua không dám nài ép làm gì nữa. Nhưng chú em rangoài đám rẫy rồi ăn ở làm sao?
    Tư Cầu hăng hái trả lời:
    - Dạ việc đó chú Bảy khỏi lo gì hết. Cháu ra ngoải kiếm chỗ nào caoráo dựng bậy một cái thum, cái chòi lá ở cũng đủ rồi.
    - Như vậy cũng được, mà chú em nhớ làm một cái thum cao cẳng như mộtcái chòi... nhà sàn vậy. Dưới nầy rắn rít dữ lắm, chú em ngủ liềutrên mặt đất có bữa rắn hổ nó bò ra mổ cho sôi đờm kéo mây chết hổngai hay hết đó nghen!
    - Dà...
    - Còn chuyện cơm nước thì chú em khỏi lo gì hết đó nghen! Để qua dặnmỗi bữa con Thắm giở cơm bưng ra cho chú em ăn chớ đừng nấu nướng làm chicho mất công mất linh.
    Tư Cầu ráng từ chối riết mà chú Bảy vẫn không nghe nên cuối cùng anh ta đànhmiễn cưỡng ưng thuận và nói xụi lơ:
    - Chú Bảy làm như vậy thì kể cũng như không!
    - Sao mà như không hả chú em?
    Tư Cầu lúng túng đáp:
    - Thì làm như vậy cũng mất công cho cô Hai ngày hai bữa lội vô lội ra,thôi để mỗi bữa cháu đi lấy cơm cũng được!
    Chú Bảy gạt ngang:
    - Ý thôi đi, chú mầy làm như vậy cái việc đi vô đi ra cũng đã hếtngày giờ thì còn mần ăn gì được nữa, và thì giờ đâu mà nghỉ ngơi!Chú em mầy đừng có cãi qua...
    Tư Cầu thở dài làm thinh.

    Trong ngày đầu, chú Bảy đích thân mang cơm nước ra cho Tư Cầu để phụ giúpanh ta trong việc dựng chỗ ở mới, và công việc xong ngay trongngày hôm ấy. Qua trưa hôm sau, trong lúc Tư Cầu đang lui cui lo phát cỏ ởmiếng bìa đất gần chòi thì Thắm bưng thúng cơm ra tới.

    Tư Cầu nhăn mặt cắm mạnh cái phảng xuống đất mềm, rồi rút chiếc khăn tắmquấn trên đầu ra để lau mồ hôi.
    Con Thắm đứng khựng lại cách đó mấy bước. Thấy vậy, Tư Cầu cố gắng lấy giọng đonđả chào hỏi:
    - Cô Hai đem cơm ra cho tui đó phải hông? Cha, cô Hai mất công quá!
    Con Thắm rụt rè đáp:
    - Dạ có chi...
    - Thôi, cô Hai bưng thúng vô để dưới chòi kia chớ trời nắng changchang như vầy mà cô đứng chịu đựng như vậy...
    - Dạ có sao đâu...
    Tuy nói thế, con Thắm cũng bước thẳng lại phía nhà chòi, đặt thúng cơmxuống và lột nón lá ra cầm phe phẩy quạt.
    Tư Cầu thì đi lại bờ đìa vục nước rửa mặt, xong xuôi anh ta cà rịch cà tangbước về chòi. Vào đến nơi, Tư Cầu ngó quanh ngó quẩn như tìm một vật gì rồi cười nóivới con Thắm:
    - Tui tính kiếm... một khúc cây hay một miếng ván kê lên cho cô ngồiđỡ nhưng ngặt không có...
    Con Thắm vội đỡ lời:
    - Dạ tui đứng đây chơi cũng được...
    - Cô đứng hoài mỏi chưn chết, thế nào nội buổi chiều nay tui cũngphải đóng xong một cái băng cây để khi cô ra đây có chỗ ngồi nghỉ.
    - Dạ...
    Tư Cầu bước lại chỗ để thúng cơm, lật tấm lá chuối đậy lên và chắc lưỡikhen:
    - Cha, làm gì mà cô cho tui ăn dữ thần vầy nè!
    Con Thắm hấp tấp chạy lại:
    - Ý, anh để tui dọn ra cho! Tui cũng quên lú không đem theo luôn cáimâm cây...
    Tư Cầu phụ bưng thức ăn đặt xuống mặt đất:
    - Cô cứ... đứng chơi để kệ tui... Cô khỏi đem mâm ra làm chi cho mấtcông, dân nầy ngồi chèm bẹp dưới đất ăn cơm quen rồi mà cô!
    - Anh nói vậy chớ tui phải lo cho tử tế hông thôi tía tui ổng thấyổng cự chết.
    Tư Cầu vừa xới cơm vô chén vừa hỏi con Thắm:
    - Cô Hai ăn cơm chưa? Nếu chưa xin mời cô dùng luôn...
    - Dạ rồi... (và nó mỉm cười nói tiếp) Tui đem ra có một cái chén vàmột đôi đũa...
    Tư Cầu đỡ lời liền:
    - Thì tui... ăn bốc cũng được mà!
    - Anh nói chơi chớ ai để anh ăn như vậy...
    Tư Cầu đưa đũa vẽ một miếng cá kho và khen:
    - Cha, ai kho cá ngon quá!
    Con Thắm cười tủm tỉm:
    - Anh chưa có nếm qua một miếng nào hết mà biết ngon...
    Tư Cầu cười giả lả:
    - Thì... thấy cũng đủ ngon rồi! Kho cá cái điệu nầy tui chịu lắm...Bộ cô nấu nướng những món này phải không cô Hai?
    Con Thắm quay mặt đi và đáp:
    - Vậy mà tui bị bà già rầy hoài đó!
    Tư Cầu chắc lưỡi liên hồi:
    - Ý trời, nấu ăn như vầy mà còn chê nữa! Tui có đi đó đi đây nhiều tuibiết... ôi thôi, hồi tui ở Nam Vang, ở Sàigòn tui gặp thiếu gì cácbà các cô nấu cơm thì bữa khét, bữa sống, còn kho thì trắng chờtrắng chạch, nuốt vô tanh rình muốn ói. Đó cô coi!
    Con Thắm lấy chân ấn ấn xuống nền đất còn ướt:
    - Anh nói vậy chớ mấy bà mấy cô ở chợ ở búa người ta dốt món nầy nhưngrành nhiều món khác, còn như tui đây tối ngày lúc thúc dưới bếp hoàinên có biết cái gì khác ngoài... ba ông táo đâu!
    Tư Cầu hăng hái nói vô:
    - Ý vậy mà quý đa cô Hai! Rành mấy chuyện khác... mệt lắm chớ sướngích gì! (rồi anh ta có vẻ thẫn thờ) Hổng nói giấu gì cô Hai, tuicũng có nếm sơ qua mấy cái thứ đó rồi...
    Con Thắm nín thinh một hồi rồi rụt rè lên tiếng:
    - Tui có nghe tía tui nói hồi đó anh...
    Tư Cầu đặt chén cơm xuống, chụp hỏi liền:
    - Hồi đó tui làm sao? Chú Bảy nói gì tui đó cô?
    Con Thắm ấp úng đáp:
    - Dạ... tía tui nói... chuyện của anh đó mà!
    Tư Cầu cau mày:
    - Ừ thì chuyện của tui! Nhưng chuyện của tui làm sao mới được chớ?
    Con Thắm xẻn lẻn cúi mặt xuống và nói mau:
    - Thôi anh ăn cơm đi hông thôi nguội lạnh hết!... Tui hổng nói gì hếtđâu!
    Tư Cầu liếc xéo nó rồi lắc đầu nói:
    - Cô làm cho tui nghẹn tới cổ thì nuốt cái gì vô nữa!
    Thấy con Thắm quay mặt làm thinh, anh ta thở ra một hơi dài rồi cắm cúiăn cho xong bữa cơm.
    ... Con Thắm bước lại giành thu dọn chén dĩa vô trong thúng. Tư Cầu đứng lêndựa lưng vào chiếc cột sàn chòi:
    - Thôi bữa chiều, cô khỏi giở cơm ra ngoài nầy, cô để tui lội vô trongnhà ăn luôn cho tiện.
    Con Thắm vội lắc đầu:
    - Anh cứ ở ngoài nầy để tui bưng cơm ra cho. Tía tui dặn như vậy.
    Tư Cầu chép miệng than:
    - Thiệt ông già cũng kỳ... Khi không bắt cô đem cơm ngày hai bữa rađây...
    Con Thắm đáp lại gọn bân:
    - Tía tui nói anh cũng kỳ nữa!
    Tư Cầu nhướng mắt hỏi:
    - Coi, tui kỳ chỗ nào cà?
    Con Thắm cười lỏn lẻn:
    - Thì... khi không anh cũng đòi ra ngoài nầy ở riêng!
    Tư Cầu “à” một tiếng rồi cười xòa theo...

    Mặt trời đã xuống tới đầu ngọn tre...

    Tư Cầu tắm rửa xong xuôi ra đứng trên bờ mẫu lóng ngóng đợi con Thắm mang cơmvào. Anh ta muốn đi thẳng vô nhà chú Bảy nhưng rồi lại thôi...
    Vừa lúc đó, từ phía trên lộ đất, con Thắm ló ra và tất tả đi tới. Tư Cầu vội bước nhanh về phía chòi, rồi ngồi xuống chiếc băng cây, chậmrãi móc thuốc ra vấn hút.
    Con Thắm đến nơi hấp tấp hỏi một hơi:
    - Chèn đét ơi, chắc anh đợi tui dữ lắm phải không anh Tư? Chắc anhđói bụng anh rủa tui... tan nát hết phải hông? Anh mong tui lắm phảihông anh Tư?
    - Ý cô đừng nói vậy... Tui mong cơm thì có chớ mong cô Hai thì... cáiđó để hỏi lại coi!
    Con Thắm làm mặt nghiêm:
    - Tui nói thiệt mà anh lại giỡn hoài!
    - Coi, sao cô biết tui nói giỡn?
    Con Thắm sắp đũa chén ra và hối Tư Cầu:
    - Thôi anh ăn rút đi hông thôi trời tối đến nơi bây giờ.
    Tư Cầu chắc lưỡi ngồi xuống bên thúng cơm:
    - Cha, cô này coi lơ mơ vậy mà khó quá ta!
    Con Thắm đứng dậy dợm bỏ đi:
    - Anh cứ nói... xàm hoài, tui hổng nghe nữa đâu nghen!
    Tư Cầu mỉm cười và cơm ăn...
    Một lát sau anh ta lên tiếng hỏi:
    - Sao bữa nay cô vô trễ dữ vậy cô Hai?
    - Dữ hông bây giờ anh mới hỏi! Hồi chiều má tui sai bơi xuồng đichợ, bận dìa nước ngược quá trời nên mới trễ vậy đó anh à!
    - Cô Hai đi chợ có gì vui hông?
    Con Thắm lắc đầu:
    - Tui đi rút cho mau để dìa cho kịp lo cơm nước đem vô anh thì cònthì giờ đâu mà... vui... Có anh ở trong nầy khỏe ru, chớ tui... tui lothấy mồ!
    Tư Cầu đặt đũa xuống:
    - Coi, sao cô biết tui vui? Tui mong cô ghê đi!
    Con Thắm nghiêng đầu mỉm cười:
    - Chớ hổng phải mong... cơm hả?
    - Thì... mong cả hai thứ, nhưng mong cơm thì ít hơn...
    -Xí, sao lại... mong cơm ít hơn?
    Tư Cầu hơi lúng túng:
    - Thì... cơm bữa nào mà chẳng ăn!
    Con Thắm đáp lại liền:
    - Chớ tui bữa nào mà chẳng vô!
    Tư Cầu chưa biết trả lời làm sao thì con Thắm lại nói luôn thêm một câu nữa:
    - ... Mà tui có ăn thua gì, có kể số gì để cho anh phải mong ít mongnhiều! Tui hổng bằng cái móng chưn của người ta!
    Tư Cầu đặt mạnh chén cơm xuống:
    - Người ta nào vô trỏng nữa đó?
    Con Thắm sượng sùng đáp:
    - Thì... người ta đó chớ ai... bộ anh nói tui hổng biết hả?
    - Giỏi đa! Mà ai nói cho cô biết chớ?
    - Tía tui chớ ai!
  12. ....Còn tiếp
  13. LX blank

 

 

Mời xem hài kịch Chú Tư Cầu

 

http://www.youtube.com/watch?v=FSyDazttMVY

 

 

 

Send comment
Off
Telex
VNI
Your Name
Your email address